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Schlacht von Cambrai

Schlacht von Cambrai

Nach dem Versagen britischer Panzer im dicken Schlamm von Passchendaele schlug Oberst John Fuller, Stabschef des Panzerkorps, einen Massenangriff auf trockenem Boden zwischen dem Canal du Nord und dem St. Quentin-Kanal vor. General Sir Julian Byng, Kommandeur der Dritten Armee, akzeptierte Fullers Plan, obwohl der Oberbefehlshaber Sir Douglas Haig ursprünglich sein Veto einlegte. Er änderte jedoch seine Meinung und beschloss, die Cambrai-Offensive zu starten. (1)

Brigadegeneral John Charteris, der Chief Intelligence Officer des GHQ, war an der Planung der Offensive in Cambrai im November 1917 beteiligt. Lieutenant James Marshall-Cornwall entdeckte erbeutete Dokumente, dass drei deutsche Divisionen von der russischen Front eingetroffen waren, um den Cambrai-Sektor zu verstärken. Charteris sagte gegenüber Marshall-Cornwall: „Dies ist ein Bluff der Deutschen, um uns zu täuschen. Ich bin sicher, dass die Einheiten immer noch an der russischen Front sind... es könnte sein Vertrauen in unseren Erfolg erschüttern." (2)

Haig, der diese Informationen nicht erhielt, befahl einen massiven Panzerangriff auf Artois. Der Angriff, der am 20. November im Morgengrauen ohne vorherige Bombardierung gestartet wurde, überraschte die deutsche Armee, die diesen Teil der Westfront verteidigte, völlig. Mit 476 Panzern, sechs Infanterie- und zwei Kavallerie-Divisionen gewann die britische Dritte Armee am ersten Tag über 6 km. Es wurde behauptet, dass der Einsatz von Panzern in der Schlacht sehr effektiv war. "Panzer und Kavallerie arbeiteten bei diesem Angriff zusammen, und die Panzer waren eine mächtigste Hilfe und kreuzten um und durch das Dorf, wo sie Maschinengewehrnester aufstellten." (3)

Philip Gibbs von der Tägliche Chronik behauptet, dass Panzer immer noch auf Probleme stoßen: "Wir dachten, diese Panzer würden den Krieg gewinnen, und sie haben sicherlich dazu beigetragen, aber es gab zu wenige von ihnen, und das Geheimnis wurde gelüftet, bevor sie in großen Mengen produziert wurden. Sie waren auch nicht so unverwundbar, wie wir geglaubt hatten. Ein direkter Treffer eines Feldgeschützes würde sie niederschlagen, und in unserer Schlacht um Cambrai im November 1917 sah ich viele von ihnen zerstört und ausgebrannt. (4)

Der Fortschritt in Richtung Cambrai ging in den nächsten Tagen weiter, aber am 30. November 1917 starteten 29 deutsche Divisionen eine Gegenoffensive. Dazu gehörte auch der Einsatz von Senfgas. Eine der Krankenschwestern, Vera Brittain, erklärte ihrer Mutter die Auswirkungen dieser Angriffe. „Wir haben im Moment haufenweise vergaste Fälle: allein auf dieser Station sind es 10. Ich wünsche den Leuten, die so glatt darüber schreiben, dass dies ein heiliger Krieg ist, und den Rednern, die so viel darüber reden, dass es weitergeht, egal wie lange der Krieg dauert.“ und was es bedeuten könnte, könnte einen Fall sehen - ganz zu schweigen von 10 Fällen von Senfgas in seinen Anfangsstadien - könnte die armen Dinger alle verbrannt und mit Blasen bedeckt sehen, mit großen eitrigen Blasen, mit blinden Augen - manchmal zeitlich, manchmal für immer - alle klebrig und zusammengeklebt und immer um Atem ringend, ihre Stimmen ein Flüstern, sagen, ihre Kehlen schließen sich und sie wissen, dass sie ersticken werden." (5)

Als die Kämpfe am 7. Dezember 1917 zu Ende gingen, hatten die deutschen Streitkräfte fast den gesamten Boden wiedererlangt, den sie zu Beginn der Cambrai-Offensive verloren hatten. Während der zweiwöchigen Kämpfe erlitten die Briten 45.000 Opfer. Obwohl die Deutschen schätzungsweise 50.000 Mann verloren haben, betrachtete Sir Douglas Haig die Offensive als gescheitert und verstärkte seine Zweifel an der Fähigkeit der Panzer, den Krieg zu gewinnen. (6)

Eine offizielle Untersuchung nach der militärischen Niederlage von Cambrai machte Brigadegeneral John Charteris für "Geheimdienstversagen" verantwortlich. Der Kriegsminister, Earl of Derby, bestand darauf, dass Haig Charteris entließ, und im Januar 1918 wurde er zum stellvertretenden Transportdirektor in Frankreich ernannt. Haig schrieb damals: "Er (Charteris) scheint in den Augen unserer Behörden des Kriegsministeriums fast eine Art Dreyfus zu sein."

Um 6.30 Uhr an diesem denkwürdigen Tag, dem 20. November. Wir hörten das Geräusch von Panzermotoren, die warm wurden. Der erste Blick auf die Morgendämmerung zeigte sich, als wir auf den Urknall warteten, der am Ende des Countdowns hinter uns ausbrechen würde. Die Panzer, die wie riesige Kröten aussahen, wurden vor der Skyline sichtbar, als sie sich der Spitze des Hangs näherten. Einige der führenden Panzer trugen riesige Bündel von dicht gebundenem Reisig, das sie bei einem breiten Graben fallen ließen und so eine feste Basis zum Überqueren boten. Es war heller Tag, als wir das Niemandsland und die deutsche Frontlinie überquerten. Ich sah nur sehr wenige Verwundete zurückkommen und nur eine Handvoll Gefangener. Die Panzer schienen jeden Widerstand durchbrochen zu haben. Der feindliche Draht war herumgeschleift wie alte Vorhänge.

Die Schlacht wurde heute fortgesetzt, und unsere Truppen und Panzer sind in schwere Kämpfe um Borlon Wood und bei Fontaine-Notre-Dame östlich davon verwickelt, die wir gestern nach einem scharfen Gegenangriff auf unsere zeitweise verloren haben Seaforth Highlanders, die es in der Nacht zum Mittwoch mit Panzern betraten.

Panzer und Kavallerie arbeiteten bei diesem Angriff zusammen, und die Panzer waren eine mächtigste Hilfe und kreuzten um und durch das Dorf, wo sie Maschinengewehrnester aufstellten. Die Kavallerie ging dann weiter in Anneux; aber die erste Patrouille musste sich wegen des heftigen Maschinengewehrfeuers zurückziehen, das durch die Straßen fegte.

Wir dachten, diese Panzer würden den Krieg gewinnen, und sicherlich halfen sie dabei, aber es gab zu wenige von ihnen, und das Geheimnis wurde gelüftet, bevor sie in großen Mengen produziert wurden. Ein direkter Treffer eines Feldgeschützes würde sie niederschlagen, und in unserer Schlacht um Cambrai im November 1917 sah ich viele von ihnen zerstört und ausgebrannt.

Aber nach dem deutschen Rückzug von den Schlachtfeldern der Somme waren es die Panzer, die die Hindenburg-Linie durchbrachen, die der Feind für uneinnehmbar gehalten hatte. Sie hatten einen breiten Panzergraben gegraben, der zu breit war, als dass ein Panzer ihn überqueren konnte. Aber das hatte sich der Panzerkommandant General Hugh Elles ausgedacht. Er befahl das Sammeln großer Mengen von Zweigen und kleinen Ästen von Bäumen. Sie waren zu Bündeln zusammengebunden wie die Italiener Faszien. Er hat sie gerufen Faschinen. Jeder Panzer rückte mit einem dieser Bündel auf der Nase auf die Hindenburg-Linie vor. Der Skipper konnte ihn mit einem Flaschenzug in den Graben fallen lassen, dann konnte er mit der Nase nach vorne den vorderen Teil des Tanks auf das Bündel bringen und so hinübergreifen.

Der englische Angriff auf Cambrai offenbarte erstmals die Möglichkeiten eines großen Überraschungsangriffs mit Panzern. Wir hatten mit dieser Waffe in der Frühjahrsoffensive frühere Erfahrungen gemacht, als sie keinen besonderen Eindruck gemacht hatte. Dass die Panzer nun technisch so perfekt aufgestellt waren, dass sie unsere Schützengräben und Hindernisse unbeschadet durchqueren konnten, blieb jedoch nicht ohne Wirkung auf unsere Truppen. Die physischen Auswirkungen des Feuers von Maschinengewehren und leichten Waffen, mit denen der stählerne Koloss ausgestattet war, waren weit weniger zerstörerisch als die moralische Wirkung seiner vergleichsweisen Unverwundbarkeit. Der Infanterist hatte das Gefühl, gegen seine gepanzerten Seiten praktisch nichts ausrichten zu können. Sobald die Maschine unsere Schützengräben durchbrach, fühlte sich der Verteidiger im Rücken bedroht und verließ seinen Posten.

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(1) Basilikum Liddell-Hart, Geschichte des Ersten Weltkriegs (1930) Seite 261

(2) Brigadegeneral John Charteris, Botschaft an Lieutenant James Marshall-Cornwall (November 1917)

(3) Die tägliche Chronik (1. Dezember 1917)

(4) Philip Gibbs, Abenteuer im Journalismus (1923) Seite 264

(5) Vera Brittain, Brief an Edith Brittain (5. Dezember 1917)

(6) Martin Gilbert, Erster Weltkrieg (1994) Seite 124


Änderungen der deutschen Militärstrategie (1914-1918)

Schlacht von Cambrai

Die Schlacht von Cambrai war ein Angriff der Briten im November 1917. Obwohl der Angriff selbst eher sinnlos war, offenbarte er neue taktische Innovationen, die verwendet werden konnten, um die Sackgasse an der Westfront zu durchbrechen. Eine der spektakulärsten neuen Taktiken war der Einsatz von Panzern (History.com-Mitarbeiter, Schlacht von Cambrai). Obwohl Panzer zuvor Feldtests unterzogen wurden, wurden sie dieses Mal mit erheblicher Kraft eingesetzt. Allerdings hatten sich die Panzer hinsichtlich ihrer Effektivität auf dem Schlachtfeld bereits einen schlechten Ruf erarbeitet. Das deutsche Oberkommando wusste bereits, dass die Panzer wirkungslos waren und sie mit konzentriertem Artilleriefeuer leicht ausgeschaltet werden konnten (History.com-Mitarbeiter, Schlacht von Cambrai).

Der britische Oberbefehlshaber Douglas Haig wollte die Panzeroperationen in Passchendaele fortsetzen, wurde jedoch von den mangelnden Fortschritten enttäuscht. Daher kehrte Haig zu einem ursprünglichen Plan von Oberstleutnant John Fuller zurück, die Panzer an einem Ort mit besseren klimatischen Bedingungen einzusetzen, damit die Panzer besser funktionieren konnten. Fullers Plan wurde an den Kommandeur der Dritten Armee, Julian Byng, weitergeleitet. Fullers Plan erbte die Idee, dass sich die Panzer zurückziehen würden, sobald sie deutsche Linien erfolgreich überfallen. Byng änderte jedoch den Plan, um einen großen Durchbruch der Alliierten zu entwerfen. (Michael Duffy, Firstworldwar.com)

Der Angriff wurde am Morgen des 20. November 1917 im Morgengrauen gestartet. Insgesamt 476 Panzer, zusammen mit sechs Infanterie- und zwei Kavallerie-Divisionen, rückten über eine 10 km lange Front vor. Die deutsche Zweite Armee stellte sich der massiven britischen Offensive und da sie zu leicht verteidigt wurde, wurden die Deutschen etwa 6 km nach Cambrai zurückgedrängt. Die Briten erzielten am ersten Tag große Erfolge und nahmen rund 8.000 Gefangene gefangen. (Michael Duffy, Firstworldwar.com)

Beeindruckt vom Erfolg des ersten Tages beschloss Haigh, den Angriff fortzusetzen. Der Mangel an verfügbarer Unterstützung führte jedoch zu einem Verlust an Dynamik. Auf der anderen Seite planten die Deutschen einen Gegenangriff, nachdem sie festgestellt hatten, dass keine Verstärkung mehr verfügbar war. Der örtliche deutsche Kommandant arbeitete daran, das an die Briten verlorene Land zurückzugewinnen. 20 deutsche Divisionen wurden mit Hutier-Infiltrationstaktiken eingesetzt und innerhalb einer Woche wurde der gesamte verlorene Boden zurückerobert. (Michael Duffy, Firstworldwar.com)

Wie bereits erwähnt, setzten die Deutschen Hutier-Infiltrationstaktiken ein, um der britischen Offensive entgegenzuwirken. Diese Taktiken begannen normalerweise mit konzentrierten Bombardements der feindlichen Linie. Dies wurde getan, um der Infanterie zu ermöglichen, sich vorwärts zu bewegen. Die Bombardierungen zielten auch auf Straßen, Kommandostationen und feindliche Artillerie. Dies geschah hauptsächlich, um den Feind zu verwirren und Chaos in den Schützengräben der Alliierten zu verursachen. Dies verringerte ihre Fähigkeit, einen weiteren Gegenangriff von der zweiten Linie aus zu starten. Leichte Infanterie führte den deutschen Angriff an, diese Soldaten versuchten, Schwachstellen zu durchdringen und schwer verteidigte Punkte zwischen den Frontlinien zu isolieren. Es folgten schwerere Infanteristen, die dann einen großen Vorteil hatten, wenn es darum ging, feindliche Verteidigungen zu durchbrechen. Andere Verstärkungen würden dann in die Breschen eindringen, bald würde der gesamte Graben einstürzen.


Hintergrund zur Schlacht von Cambrai

Ende 1917 beschloss die britische Armee, die Hindenburg-Linie (deutsche Verteidigungsstellung) bei Cambrai in Frankreich anzugreifen. Das Hauptziel dieser Offensive war es, die Kontrolle über das Gebiet zu erlangen und die Hindenburg-Linie zu zerstören, um die deutsche Stärke an der Westfront zu schwächen. Nach eingehender Überlegung beschloss die britische Armee, die deutschen Streitkräfte mit einer neuen Strategie anzugreifen, bei der eine Kombination aus Artillerie-Infanterie-Taktik und einem beträchtlichen Panzerkampf verwendet wurde.


Auffallende frühe Erfolge

Byng erhielt eine riesige Streitmacht von 476 Panzern, um den Angriff anzuführen. Die Panzer wurden zusammen mit mehr als 1000 Artilleriegeschützen im Geheimen zusammengebaut.

Anstatt wie üblich ein paar registrierende (zielende) Schüsse abzufeuern, wurden die Waffen lautlos mit Mathematik und nicht mit Kordit registriert. Einem kurzen, intensiven Sperrfeuer folgte der bisher größte Massenpanzerangriff.

Cambrai war ein koordinierter Angriff, bei dem die Panzer vorangingen, unterstützt von der Artillerie und der nachfolgenden Infanterie. Die Soldaten hatten eine spezielle Ausbildung erhalten, wie man mit den Panzern umgeht, um ihnen in Würmern statt in gerader Linie zu folgen. Dieser Ansatz mit kombinierten Waffen zeigt, wie weit die Taktik der Alliierten bis 1917 gekommen war, und es war dieser Ansatz, der es ihnen ermöglichte, 1918 die Initiative zu ergreifen.

Der Angriff war ein dramatischer Erfolg. Die Hindenburg-Linie wurde bis in eine Tiefe von 9-12 km durchbohrt, mit Ausnahme von Flesquiéres, wo hartnäckige deutsche Verteidiger eine Reihe von Panzern niederschlugen und eine schlechte Koordination zwischen der britischen Infanterie und den Panzern den Vormarsch vereitelte.

Ein deutscher Soldat bewacht einen ausgeschlagenen britischen Panzer in Cambrai Bildnachweis: Bundesarchiv

Trotz der herausragenden Ergebnisse am ersten Tag der Schlacht stießen die Briten auf zunehmende Schwierigkeiten, den Schwung ihrer Offensive aufrechtzuerhalten. Viele Panzer erlagen mechanischem Versagen, blieben in Gräben stecken oder wurden aus nächster Nähe von deutscher Artillerie zerschmettert. Die Kämpfe dauerten bis in den Dezember hinein, wobei die Deutschen eine Reihe erfolgreicher Gegenangriffe starteten.


Bitterer Kampf in Bourlon Wood

Die neue Offensive war groß, mit 400 Geschützen und 92 Panzern, während die 40. Bantam-Division entsandt wurde, um einige der erschöpften Männer an der Front abzulösen. Die Panzer stießen in Fontaine auf heftigen Widerstand und mussten sich zurückziehen, da der Geheimdienstoffizier des Panzerkorps, Captain Elliot Hotblack, die verheerenden Auswirkungen ihres Rückzugs auf die Moral der Infanterie sah.

Weiter unten machte die deutsche Infanterie den Panzern das Leben zur Hölle, fand die toten Winkel der Maschinengewehrschützen und warf Handgranaten hinein, wodurch die britischen Soldaten gefangen und brannten.

Nachdem sie mit Hilfe der Panzer Bourlon Wood erreicht hatten, war es nun allein Aufgabe der Infanterie, sich durch den dichten Wald zu kämpfen. Hier wurden einige der intensivsten und grausamsten Kämpfe gesehen. Von Baum zu Baum rennend, mit einem unvorstellbaren Geräusch von unaufhörlichem Kanonen- und Artilleriefeuer, wurde eine große Anzahl britischer Soldaten in Bourlon Wood verloren. Als die deutschen Truppen schließlich vertrieben wurden, begannen sie mit dem Beschuss. Währenddessen blieben sowohl Bourlon als auch Fontaine trotz Versuche am Nachmittag in deutscher Hand, aber die Verluste auf beiden Seiten waren entsetzlich.

Als die Nacht hereinbrach, wurden Truppen geschickt, um die Männer in Bourlon Wood zu unterstützen, da die Gegenangriffe der Deutschen bis weit in die Nacht andauerten. Haig sagte Byng, dass der Bergrücken von Bourlon einfach eingenommen werden müsse, also wurde die Gardedivision gerufen, um die erschöpften Truppen zu unterstützen und zu entlasten.

Den ganzen 24. November hindurch wurden Beschuss und Gegenangriffe auf Bourlon Wood fortgesetzt. Schlechtes Wetter machte es jedem RFC-Piloten schwer, in die Lüfte zu steigen und die Streitkräfte des kürzlich eingetroffenen Manfred von Richthofen, des Roten Barons, herauszufordern, dessen Flugzeuge Feuer auf das Holz regneten. Die deutschen Bemühungen, die Soldaten im Wald niederzumetzeln, dauerten den ganzen Tag. Gegenangriff traf auf Gegenangriff, und am 25. November gab es weitere schreckliche Kommunikationsfehler und blutige Scharmützel.

Bataillone ohne Panzerunterstützung wurden bei Bourlon durch Maschinengewehrfeuer niedergemäht, während ein ganzes Kavallerieregiment beschossen wurde, das befohlen wurde, in Sichtweite der deutschen Artillerie zu warten. Ein wütender Haig ordnete die Einnahme von Bourlon und Fontaine bis zum 27. November an, als die deutschen Truppen die ganze Nacht hindurch auf die erschöpften Briten vordrangen. Ein geplanter Angriff am 26. November führte zu heftigen Auseinandersetzungen zwischen Generalmajor Braithwaite, der den Mangel an Unterstützung und frischen Truppen beklagte, und Byng, der seine Anweisungen von Haig hatte.

Der Angriff ging weiter, als Fontaine mit enormen Kosten eingenommen und Ziele in Bourlon Wood erreicht wurden. Es blieb jedoch keine Zeit, bis Gegenangriffe die britischen Streitkräfte zurückdrängten.


Die Schlacht von Cambrai

Die Schlacht von Cambrai war eine Schlacht an der Westfront des Ersten Weltkriegs, die vom 20. November bis 7. Dezember 1917 dauerte. Es war die erste Schlacht, in der Massenpanzer eingesetzt wurden.

Panzer wurden erstmals 1916 in der Schlacht an der Somme eingesetzt. Sie waren in nachfolgenden Schlachten eingesetzt worden, jedoch mit wenig Erfolg und viel Kritik an ihrer Würdigkeit. Der Kommandant des Panzerkorps, Brigadegeneral H. Elles, wollte Panzer auf einem flachen, trockenen Schlachtfeld einsetzen, wo sie nicht in Schlamm oder großen Granatlöchern stecken bleiben. Er schlug einen Angriff auf die deutsche Stadt Cambrai vor. Cambrai hatte eine wichtige Eisenbahnlinie und war daher eine wichtige Versorgungsstadt für die Deutschen. Es lag auch direkt hinter der starken deutschen Verteidigungslinie, die als Hindenburg-Linie bekannt ist.

Der Plan von Elles wurde von Julian Byng, dem Kommandeur der dritten Armee, aufgegriffen. Der Angriff, der Panzer-, Infanterie- und Artilleriebeschuss umfassen sollte, war für November 1917 geplant. Der Angriff begann am 17. November um 6.20 Uhr mit einem intensiven Artilleriebeschuss der Hindenburg-Linie, der die Deutschen überraschte. Zur gleichen Zeit begannen etwa 350 Panzer, verteilt auf 10 km, auf die deutsche Linie vorzurücken. Die Panzer wurden dicht gefolgt von Infanteristen. Durch die Kombination aus Überraschung, Masseneinsatz von Panzern und zahlenmäßiger Überlegenheit gelang es den Briten, die deutsche Linie entlang einer 6-Meilen-Front zu durchbrechen, in einigen Fällen sogar 4 Meilen voraus.

Leider war es den Truppen in der Mitte der Linie nicht gelungen, das Schlüsseldorf Flesquieres zu sichern, teils aufgrund der Stellung der deutschen Feldartillerie und teils aufgrund der Tatsache, dass Generalmajor GM Harper, der die 51. Highland Division kommandierte, kein Vertrauen in Panzer hatte und ignorierte den Befehl, um sicherzustellen, dass seine Männer in der Nähe der Panzer blieben. Ein Mangel an Reservetruppen führte auch dazu, dass Byng nicht an die Erfolge des ersten Tages anknüpfen konnte. Obwohl einige weitere kleine Gewinne erzielt wurden, nahmen die deutschen Angriffe zu.

Am 30. November 1917 startete die deutsche Armee einen groß angelegten Gegenangriff, der die Briten zurückdrängte und am 20. November verlorene Gebiete zurückeroberte.

Am 4. Dezember 1917 wurde der Rückzug der Briten beschlossen. Die zweiwöchige Schlacht sah den Verlust von 43.000 britischen und 45.000 deutschen Männern. Obwohl nur ein Drittel der eingesetzten Panzer am Ende des Gefechts einsatzbereit war, war das Potenzial für den zukünftigen Einsatz von Panzern demonstriert.


Britische Mark IV weibliche Panzer geladen werden

Die Schlacht von Cambrai war der erste groß angelegte Einsatz von Massenpanzern im Gefecht. Hier werden britische Mark-IV-Panzer als Teil der umfangreichen logistischen Vorbereitungen für den Angriff auf Eisenbahnwaggons für den Transport an die Front verladen. Dies sind "weibliche" Panzer, die mit Maschinengewehren bewaffnet sind, im Gegensatz zu "männlichen" Panzern, die mit kleinen Artilleriegeschützen bewaffnet sind. Insgesamt setzten die Briten 476 Panzer in Cambrai ein, davon 378 in Kampfrollen.

Der Angriff begann mit deutlichen Gewinnen am Eröffnungstag durch eine Kombination aus effektivem Artilleriefeuer, Infanterietaktik und Panzern. Britische Truppen machten Vorstöße von etwa 5 Meilen und nahmen eine Reihe von Dörfern ein. Aber am Ende des ersten Tages war mehr als die Hälfte der Panzer außer Gefecht.

Als die Schlacht weiterging, verlangsamte sich der britische Fortschritt inmitten intensiver Kämpfe. Am 28. November hatten die Briten eine Position auf dem Kamm von Bourlon Ridge erreicht, wo sie einen Vorsprung hielten. Zwei Tage später starteten die deutschen Streitkräfte eine Gegenoffensive mit intensivem Artilleriefeuer und Infanterietaktiken, die sich infiltrierender „Sturmtruppen“ bedienten. Nach intensiveren Kämpfen zogen sich die britischen Truppen von ihrer herausragenden Position zurück und ließen ihnen nur die Gewinne zurück, die sie um die Dörfer Havrincourt, Ribécourt und Flesquières erzielt hatten.

Die Schlacht von Cambrai hatte letztlich nur geringe strategische Auswirkungen auf die Kämpfe an der Westfront. In den taktischen Methoden beider Seiten war es jedoch ein Vorläufer der Kämpfe von 1918 und wies auch den Weg zu ausgefeilteren kombinierten Waffentaktiken und gepanzerten Kriegen.


Die Schlacht von Cambrai–St. Quentin, 27. September – 9. Oktober 1918

Der Angriff auf den Sektor Cambrai-St. Quentin war als britischer Teil einer gemeinsamen Offensive entlang der gesamten Westfront gedacht. Der französische Marschall Ferdinand Foch, der Architekt der alliierten Strategie, wollte Angriffe auf die gesamte Front, um die Deutschen daran zu hindern, ihre schwindenden Ressourcen nur auf ein Gebiet zu konzentrieren.

Brigadegeneral J V Campbell Adressierung Truppen der 137. Brigade (46. Division) von der Riqueval Bridge über den St. Quentin Canal. Von David McLellan. Das Bild ist gemeinfrei über Wikimedia.com

Der britische Versuch, zusammen mit dem amerikanischen Angriff im Maas-Argonne-Sektor und französischen Angriffen im Norden, zielte darauf ab, die Deutschen aus der mächtigen festen Verteidigungsanlage, der sogenannten Hindenburg-Linie, zu vertreiben. Wenn die alliierten Armeen diese Linie aus den Angeln heben könnten, hätten sie keine unüberwindlichen Hindernisse für den Rhein. Das Durchbrechen der Linie vor dem Winter gab den Deutschen die Möglichkeit, eine Pause einzulegen und um den Sieg vor dem Ende des Jahres zu erzielen. Obwohl es sich in erster Linie um eine britische Operation handelte, umfassten die Streitkräfte, die sich dem Durchbrechen der Hindenburg-Linie im Sektor Cambrai-St. Quentin widmeten, eine französische Armee, das australische Korps und das amerikanische II. Korps.

Die Schlacht von Cambrai – St. Quentin beginnt

Vorläufige Angriffe auf deutsche Stellungen entlang des Canal du Nord führten dazu, dass die Deutschen fast 6,4 km zurückdrängten, eine enorme Leistung nach den Maßstäben des Ersten Weltkriegs. Der Angriff produzierte auch 10.000 deutsche Kriegsgefangene, ein Hinweis darauf, dass die Moral des Feindes brechen könnte. Dennoch verlief der amerikanisch-australische Angriff auf den St. Quentin-Kanal am 29. September zunächst schlecht, auch aufgrund der Unerfahrenheit der Amerikaner. Die „Yanks“ neigten dazu, zu schnell vorzurücken und konnten die deutschen Positionen in ihrem Rücken nicht neutralisieren. Überlebende deutsche Truppen könnten dann den vorrückenden amerikanischen Truppen in den Rücken schießen. Die Personalkoordination zwischen britischen und amerikanischen Offizieren war ebenfalls unvollkommen, so dass die Amerikaner mit unzureichender Artillerieunterstützung zurückblieben.

Die Schlacht von Cambrai St-Quentin. Das Bild stammt aus dem Buch American Battles and Campaigns

Ein weiterer Grund für den Rückschlag war die Stärke gut geplanter deutscher Positionen. Die Deutschen hatten einen wichtigen Tunnel des Cambrai-St-Quentin-Kanals geleert und in eine Mini-Festung mit Feldküchen, Krankenhäusern und Kasernen verwandelt.

Im Tunnel angekommen, waren die Truppen gut vor alliierten Artilleriefeuern geschützt. Auch die Zugänge zum Kanal hatten die Deutschen mit Stacheldraht, ineinandergreifenden Maschinengewehrstellungen und vorregistrierten Artilleriegeschützen sorgfältig verteidigt. Der Kanaltunnel war somit Teil eines der beeindruckendsten Verteidigungssysteme, die es im Jahr 1918 gab. Trotz ihres anfänglichen Rückschlags gruppierten sich die Amerikaner neu und griffen den Kanal erneut an. Zwei rohe und unerfahrene Divisionen der amerikanischen Nationalgarde griffen mit Unterstützung von britischer schwerer Artillerie und Panzern an.

Das Ende des Ersten Weltkriegs war nah

Auf dem Vormarsch eroberten die Amerikaner den kritischen Teil des deutschen Schützengrabensystems um den heutigen amerikanischen Soldatenfriedhof Bony. Dann griffen sie zusammen mit den Australiern beide Enden des St. Quentin-Tunnels gleichzeitig an, sperrten die Deutschen ein und errangen einen wichtigen Sieg. Dieser Erfolg ermöglichte es den Briten, in Richtung der strategischen Straßenkreuzung Cambrai-St Quentin vorzudringen, die kanadische Truppen am 9. Oktober eingenommen hatten. Die Zustände in der geplünderten Stadt und der demoralisierte Zustand deutscher Kriegsgefangener überzeugten die Alliierten, dass das Ende des Krieges tatsächlich in Sicht sein könnte. Inzwischen war das deutsche Oberkommando im deutschen Kurort Spa zu dem gleichen Schluss gekommen. Sie begannen daher mit den Vorbereitungen für eine Friedensklage.

Dr. Chris McNab ist der Herausgeber von AMERICAN BATTLES & CAMPAIGNS: A Chronicle von 1622 bis heute und ist ein erfahrener Spezialist für Wildnis- und urbane Überlebenstechniken. Er hat über 20 Bücher veröffentlicht, darunter: How to Survive Anything, Anywhere, eine Enzyklopädie militärischer und ziviler Überlebenstechniken für alle Umgebungen. Special Forces Endurance Techniques, First Aid Survival Manual und The Handbook of Urban Survival.


Panzerangriff auf Cambrai: Wie sich der Panzer im Ersten Weltkrieg endlich bewährte

Der britische Kommandant Douglas Haig brauchte dringend einen Sieg an der Westfront und wandte sich für einen Durchbruch an das junge Panzerkorps.

Das müssen Sie wissen: Obwohl Cambrai technisch eine Enttäuschung war, demonstrierte er dennoch, was der Panzer leisten kann.

Britische Brigade General Hugh Elles ging an den Mark-IV-Panzern der H-Kompanie vorbei, einer einsamen Gestalt inmitten von Metallmonstern, die laut einem gelbsüchtigen Beobachter wie riesige Kröten aussahen. Er stoppte abrupt am Panzer H1, der den Spitznamen „Hilda“ trug, und schlug mit seinem Spazierstock aus Asche auf die Metallseite, um die Besatzung zu warnen, dass er angekommen war. Elles kletterte dann an Bord und drückte sich vorsichtig in Hildas offene Luke. Innerhalb weniger Augenblicke war er so gut wie verschwunden, nur sein Kopf und seine Schultern waren noch zu sehen.

Make or Break für den Tank

Es war der Morgen des 20. November 1917, und die britische Dritte Armee war im Begriff, die Deutschen bei Cambrai anzugreifen. Aber dies war kein gewöhnlicher Kampf. Sein Ergebnis würde das Schicksal von Elles' neu geschaffenem Panzerkorps bestimmen und das Gesicht der Kriegsführung an der Westfront und darüber hinaus verändern. Der Panzer war eine neue Kriegswaffe, und sein Debüt im Jahr zuvor war alles andere als vielversprechend. Elles wusste, dass dies ein Ereignis von entscheidender Bedeutung war, das von jedem Offizier und Mann in jedem Panzer maximale Anstrengungen erforderte.

Elles warf einen Blick auf seine Uhr und blickte dann geradeaus in die Dämmerung vor der Morgendämmerung. Der kalkhaltige Boden war sanft gewellt und gipfelte in einer Reihe von Kämmen. Hier und da bildeten dichte Baumgruppen Wälder, deren dunkle Umrisse undurchsichtige Schlieren am Horizont bildeten. Nebelschwaden bedeckten die Erde, und die dünnen, klammen Ranken fügten der Szene eine gespenstische Qualität hinzu. Irgendwo in der Ferne lag die Hindenburg-Linie, eine beeindruckende Reihe deutscher Schützengräben, die von Stacheldrahtgürteln umgeben und von Maschinengewehren und Artillerie verteidigt wurden.

Der britische Angriff sollte um "Stunde Z", 6:20 Uhr, beginnen, wobei die Panzer 10 Minuten früher ausrücken sollten. Um 6.10 Uhr erwachten mehr als 400 Panzertriebwerke hustend und stotternd zum Leben. Hilda taumelte vorwärts und hisste stolz die Flagge des Panzerkorps. Das mehrfarbige Banner war mit braunen, roten und grünen Querstreifen versehen. Jede Farbe hatte eine Bedeutung und bedeutete den Slogan des Korps: "Obwohl der Schlamm und das Blut zu den grünen Feldern dahinter." Ein neues Kapitel in der mobilen Kriegsführung sollte beginnen.

Die britische Armee blutete weiß

Der Panzerangriff auf Cambrai war ein Versuch, die blutige Pattsituation, die sich seit Kriegsbeginn 1914 entwickelt hatte, zu durchbrechen quixotisch. Anfangs besaß der britische Kommandant enorme Reserven an Selbstvertrauen, da er glaubte, Gott selbst habe ihm das Kommando gegeben. Wer könnte bei solch einer göttlichen Ernennung den endgültigen Triumph Großbritanniens anzweifeln?

Ende 1917 begann sogar Haigs grenzenloser Enthusiasmus nachzulassen. Im Jahr zuvor war die britische Armee an der Somme schwer verwundet worden, und im Sommer 1917 startete Haig eine weitere Großoffensive bei Passchendaele, einen Vorstoß durch Flandern zu einem großen deutschen U-Boot-Stützpunkt in Brügge. Aber Passchendaele war wie die Somme für die Alliierten eine absolute Katastrophe. Britische, neuseeländische, australische und kanadische Streitkräfte stecken buchstäblich in schlammigen Granatlöchern fest, die mit Wasser von sintflutartigen Regenfällen gefüllt sind. Nach Monaten wilder Kämpfe waren die Briten nur fünf Meilen vorgerückt, was weitere 400.000 Opfer kostete. Premierminister David Lloyd George und das britische Kabinett waren entsetzt. Die britische Armee wurde ausgeblutet, und Haig tat nichts, um die Blutung zu stoppen.

In der Zwischenzeit befand sich das junge Panzerkorps in der Schwebe, Metalldinosaurier, die kurz vor dem Aussterben schienen. Panzer wurden ursprünglich als „Landschiffe“ konzipiert, die ungestraft Stacheldraht und schweres Maschinengewehrfeuer überqueren konnten. Aber die Technologie steckte noch in den Kinderschuhen und brauchte nahezu perfekte Bedingungen, um erfolgreich zu sein. Panzer wurden erstmals 1916 in der Schlacht an der Somme eingesetzt, aber ihr Debüt war unglücklich. Die richtige Panzer-Infanterie-Koordination musste erst noch ausgearbeitet werden, und die Schwermetallmonster hatten Schwierigkeiten, sich durch den nassen Boden zu pflügen, der von Granatlöchern übersät war. Konservative Offiziere, die mit der Vergangenheit verbunden waren, taten die Panzer als krasse Fehlschläge ab. Ein Mitglied des britischen Generalstabs skizzierte: „Eins, Panzer sind nicht in der Lage, schlechten Boden zwei zu überwinden, der Boden auf einem Schlachtfeld wird immer schlechte drei sein, daher sind Panzer auf einem Schlachtfeld nicht gut.“

Planung des Angriffs auf Cambrai: Vom Überfall zum Großangriff

Der 37-jährige Elles war ein leidenschaftlicher Verteidiger des Panzerkonzepts und gab nicht ohne ein faires Verfahren auf. Dabei wurde er von seinem Stabschef, Lt. Col. J.F.C. Fuller, der einen Plan für den zukünftigen Einsatz von Panzern bei einem blitzkriegähnlichen Angriff in der Nähe von Cambrai, 45 Meilen südlich von Passchendaele in Nordfrankreich, vorbereitet hatte. Der Boden dort war fest und vom Krieg vergleichsweise unbeschadet, was ihn perfekt für einen Angriffsstil "go in, go out" machte, der endlich das Potenzial des Panzers demonstrieren sollte.

Elles fand in General Sir Julian Byng, dem Kommandeur der britischen Dritten Armee, einen unerwarteten Verbündeten. Byng war ein früher Bekehrer des Plans und drängte Haig enthusiastisch auf die Idee, Panzer zu verwenden. Nach Passchendaele wusste Haig nur zu gut, dass sein Job und sein Ruf auf dem Spiel standen, und gab grünes Licht für das Projekt. Aber die Saat des Cambrai-Plans, bewässert von Haigs Verzweiflung und genährt von Byngs Enthusiasmus, wuchs bald zu etwas ganz anderem als Fullers bescheidenerem ursprünglichen Konzept. Es sollte nun ein groß angelegter Angriff statt eines Überfalls werden, ein Angriff, von dem Haig und Byng voll und ganz erwartet hatten, dass er zu dem lang erträumten Durchbruch führen würde, der den Alliierten seit 1914 entgangen war.

Cambrai war ein wichtiges Verkehrszentrum, der Knotenpunkt eines Eisenbahnnetzes, aber seine physische Eroberung war nur ein Teil des Plans. Das Hauptschlachtfeld lag zwischen dem Canal du Nord und dem Canal de San Quentin, Binnenwasserstraßen, die ungefähr parallel zueinander verliefen, etwa fünf bis sechs Meilen voneinander entfernt. Sie würden die Flanken der Operation sichern. Das erste Ziel bestand darin, ein acht Kilometer breites Loch in die viel gepriesene Hindenburg-Linie zu schlagen. Nachdem dies erreicht war, galt es als nächstes, rechts und links Durchbruchspunkte zu sichern. Auf der rechten Seite mussten mehrere Brücken, die den San Quentin Canal überspannten, unversehrt erobert werden. Auf der linken Seite war die Anhöhe von Bourlon Wood ein weiterer Schlüssel zum Sieg.

Nachdem die Infanterie und die Panzer ihre Ziele erreicht hatten, überquerte die britische Kavallerie den Kanal und fegte den Bourlon Ridge hinunter und tauchte tief hinter die feindlichen Linien. Sie würden dann nach Norden streichen und die Brücken über den Sensee nehmen und die deutschen Streitkräfte südlich des Flusses abschneiden. Die Kavallerie würde auch hinter den feindlichen Linien Verwüstung anrichten, so dass die Dritte Armee die Situation ausnutzen und schnell auf Valenciennes vorrücken konnte. The trickle of British cavalry would become a flood of infantry, artillery, and tanks, ever widening until the breach in the Hindenburg Line was beyond repair. The more Byng though about it, the more convinced he was of the plan’s success.

The German forces manning the Cambrai sector of the Hindenburg Line were part of General Oskar von Watter’s Battle Group Caudry. There were three divisions in the line, but they were generally understrength. The German High Command was not unduly alarmed—Cambrai was considered a quiet sector, and above all they had confidence in the strength of the Hindenburg Line and the efficient killing ability of their machine gunners. The Cambrai portion consisted of three trench lines, each two to three miles apart. There were deep dugouts, resistance centers laid out in checkerboard fashion, and belts of barbed wire 50 yards thick.

There were serious flaws in the British plan. The six corps assigned to the Cambrai offensive, codenamed Operation GY, were fresh from the Passchendaele fiasco. They had been mauled, and they were exhausted. Worse still, few reserves were available. The Tank Corps was going to throw every man and machine into the fight. There would be 378 fighting tanks going forward, crushing barbed wire, crossing trenches, and hopefully silencing German resistance. After the tanks had flattened the barbed wire, the resulting tangled “mat” was considered suitable for infantry to cross, but not horses. To solve that problem, 32 support tanks were fitted with towing gear and grapnels. The grapnels would hook the flattened wire, pull it aside, and gather it into prickly balls, making a clear path for cavalry horses’ hooves. Other support tanks were fitted to carry supplies, bridging materials, telephone cables, and wireless apparatus. Altogether, 476 tanks were going to take part in the battle.

Firing “straight from the map”

As Z hour approached, both tank crews and the infantry behind them felt a growing excitement, a heady mixture of elation, adrenaline, and understandable fear. “Like all the rest I was excited at the prospect of going into battle behind these new-fangled, Wellsian monsters,” Corporal George Coppard recalled. “I felt they were really going to exact retribution, on behalf of all of us, for the countless miseries and privations that we poor blighters had suffered at Jerry’s hands. This was to be the reckoning.”


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