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Oxford Dictionary-Debüts

Oxford Dictionary-Debüts

1. Februar 1884: Der erste Teil oder Faszikel des Oxford English Dictionary (OED), das als das umfassendste und genaueste Wörterbuch der englischen Sprache gilt, wird veröffentlicht. Heute ist die OED die maßgebliche Autorität für die Bedeutung, Aussprache und Geschichte von über einer halben Million englischer Wörter aus Vergangenheit und Gegenwart

Die Pläne für das Wörterbuch begannen 1857, als Mitglieder der Londoner Philological Society, die glaubten, dass es keine aktuellen, fehlerfreien englischen Wörterbücher gibt, beschlossen, eines zu erstellen, das den gesamten Wortschatz aus der angelsächsischen Zeit (1150 n. Chr.) ) bis in die Gegenwart. Als vierbändiges Werk mit 6.400 Seiten konzipiert, wurde das Projekt voraussichtlich 10 Jahre in Anspruch nehmen. Tatsächlich dauerte es über 40 Jahre, bis im April 1928 das 125.

Im Gegensatz zu den meisten englischen Wörterbüchern, die nur heute gebräuchliche Bedeutungen auflisten, bietet das OED eine detaillierte chronologische Geschichte für jedes Wort und jeden Satz und zitiert Zitate aus einer Vielzahl von Quellen, einschließlich klassischer Literatur und Kochbüchern. Die OED ist berühmt für ihre langen Querverweise und Etymologien. Das Verb „set“ verdient den längsten Eintrag des OED mit ungefähr 60.000 Wörtern und mehr als 430 Verwendungen. Kaum war das OED fertig, begannen die Redakteure mit der Aktualisierung. Eine Ergänzung mit neuen Einträgen und Überarbeitungen wurde 1933 veröffentlicht und das ursprüngliche Wörterbuch wurde in 12 Bänden nachgedruckt und offiziell in Oxford English Dictionary umbenannt.

Zwischen 1972 und 1986 wurde eine aktualisierte 4-bändige Beilage mit neuen Begriffen aus der sich ständig weiterentwickelnden englischen Sprache sowie weiteren Wörtern und Wendungen aus Nordamerika, Australien, der Karibik, Neuseeland, Südafrika und Südasien veröffentlicht.

1984 startete Oxford University Press ein fünfjähriges, mehrere Millionen Dollar teures Projekt, um eine elektronische Version des Wörterbuchs zu erstellen. Der Aufwand erforderte 120 Personen, die nur die Seiten der Printausgabe abtippten, und 50 Korrektoren, um ihre Arbeit zu überprüfen. Die Online-Version des Wörterbuchs ist seit dem Jahr 2000 aktiv.

Bei satten 20 Bänden mit einem Gewicht von über 137 Pfund würde eine Person angeblich 120 Jahre brauchen, um alle 59 Millionen Wörter in die OED einzugeben.


1. Februar 1884: Oxford Dictionary Debüts

An diesem Tag im Jahr 1884 wird der erste Teil oder Faszikel des Oxford English Dictionary (OED), das als das umfassendste und genaueste Wörterbuch der englischen Sprache gilt, veröffentlicht. Heute ist die OED die maßgebliche Autorität für die Bedeutung, Aussprache und Geschichte von über einer halben Million Wörtern aus Vergangenheit und Gegenwart

Die Pläne für das Wörterbuch begannen im Jahr 1857, als Mitglieder der Londoner Philological Society, die der Meinung waren, dass es keine aktuellen, fehlerfreien englischen Wörterbücher gibt, beschlossen, eines zu erstellen, das alle Vokabeln aus der angelsächsischen Zeit abdeckt ( 1150 n. Chr.) bis in die Gegenwart. Als vierbändiges Werk mit 6.400 Seiten konzipiert, wurde das Projekt voraussichtlich 10 Jahre in Anspruch nehmen. Tatsächlich dauerte es über 40 Jahre, bis im April 1928 der 125.

Im Gegensatz zu den meisten englischen Wörterbüchern, die nur heute gebräuchliche Bedeutungen auflisten, bietet das OED eine detaillierte chronologische Geschichte für jedes Wort und jeden Satz und zitiert Zitate aus einer Vielzahl von Quellen, einschließlich klassischer Literatur und Kochbüchern. Die OED ist berühmt für ihre langen Querverweise und Etymologien. Das Verb “set” verdient den längsten Eintrag des OED mit etwa 60.000 Wörtern und über 430 Verwendungen.
Kaum war der OED fertig, begannen die Redakteure mit der Aktualisierung. Eine Ergänzung mit neuen Einträgen und Überarbeitungen wurde 1933 veröffentlicht und das ursprüngliche Wörterbuch wurde in 12 Bänden nachgedruckt und offiziell in Oxford English Dictionary umbenannt.
Zwischen 1972 und 1986 wurde eine aktualisierte 4-bändige Beilage mit neuen Begriffen aus der sich ständig weiterentwickelnden englischen Sprache sowie weiteren Wörtern und Wendungen aus Nordamerika, Australien, der Karibik, Neuseeland, Südafrika und Südasien veröffentlicht.
1984 startete Oxford University Press ein fünfjähriges, mehrere Millionen Dollar teures Projekt, um eine elektronische Version des Wörterbuchs zu erstellen. Der Aufwand erforderte 120 Personen, die nur die Seiten der Printausgabe abtippten, und 50 Korrektoren, um ihre Arbeit zu überprüfen. 1992 wurde eine CD-ROM-Version des Wörterbuchs veröffentlicht, die das Suchen und Abrufen von Informationen erheblich erleichtert.
Heute ist die zweite Ausgabe des Wörterbuchs für Abonnenten online verfügbar und wird vierteljährlich mit über 1.000 neuen Einträgen und Überarbeitungen aktualisiert. Bei satten 20 Bänden mit einem Gewicht von über 137 Pfund würde eine Person angeblich 120 Jahre brauchen, um alle 59 Millionen Wörter in die OED einzugeben.


Henry Bradley (1845-1923)

Ein Philologe, Lexikograph und zweiter Herausgeber der Oxford Englisch Wörterbuch Von 1888 bis zu seinem Tod wurde Bradley in Manchester geboren und weitgehend autodidaktisch, nachdem er nur bis zum Alter von vierzehn Jahren das Gymnasium besucht hatte. Von 1863 bis 1883 war er als korrespondierender Angestellter für eine Besteckfirma in Sheffield beschäftigt. In diesen Jahren verfolgte er seine philologischen Interessen, beherrschte moderne europäische und klassische Sprachen und erwarb sich Hebräisch.

Seine ruhige Art war ein Kontrast
zu Murray’s gelegentlich
flüchtiges Temperament

Im Jahr 1884 zog er aus wirtschaftlichen Gründen und aus Sorge um die Gesundheit seiner Frau nach London, wo er verschiedene literarische Arbeiten ausführte, hauptsächlich Buchrezensionen. Im selben Jahr wurde seine Rezension des ersten Teils des kürzlich erschienenen Neues Englisch-Wörterbuch (später die Oxford Englisch Wörterbuch) zeigte ein so ungewöhnliches philologisches Wissen, dass Murray begann, ihn zu etymologischen Problemen zu konsultieren. Im Jahr 1886 wurde Bradley von den Delegierten der Oxford University Press angestellt, um bei dem Brief zu helfen B, und im Januar 1888 wurde er zum zweiten Herausgeber des Wörterbuchs ernannt. Er arbeitete weiterhin in London mit seinen eigenen Mitarbeitern in einem vom British Museum zur Verfügung gestellten Raum. Schließlich zog er 1896 nach Oxford, obwohl er und die beiden nachfolgenden Herausgeber getrennt von Murray in den ihnen zugewiesenen Räumen im Old Ashmolean Museum arbeiteten.

Bradleys vierzigjährige Arbeit am Wörterbuch umfasste die Buchstaben Z.B, L-M, S-Sh (ein Abschnitt, der den längsten Eintrag enthielt ‘einstellen’), NS, und ein Teil von W. Bradley war ein bescheidener, bescheidener Gelehrter, obwohl ihr Hintergrund ähnlich war, seine ruhige Art stand im Gegensatz zu Murrays gelegentlich flüchtigem Temperament, und ihre Methoden waren ganz anders. Onions, der unter beiden Männern arbeitete, bevor er der vierte Redakteur wurde, kontrastierte Murrays formellen, schulmeisterlichen Unterricht mit Bradley, dem "philosophischen Exponenten", der "durch Andeutungen, durch Zwischenrufe oder sogar ein Gelächter" lehrte.

1891 wurde Bradleys Arbeit am Wörterbuch mit einem Ehren-MA von Oxford ausgezeichnet, und 1914 erhielten sowohl er als auch Murray den Ehren-D.Litts. Bradley wurde nach Murrays Tod im Jahr 1915 leitender Redakteur und arbeitete bis zu seinem plötzlichen Tod im Jahr 1923 weiter am Wörterbuch.

Das hier gezeigte Zitat wurde mit ziemlicher Sicherheit von Bradley gesucht und aufgeschrieben für machen v.(1), wo es in Sinn 11 erscheint. Der Zettel lautet: „1886 T. Le M. Douse Einführung. gotisch 167 Wahsja..macht in der Gegenwart 2 p[erson] s[ingular] wahseis.’


Oxford Dictionary debütiert – GESCHICHTE

Wikimedia Commons Broadmoor Asyl in Berkshire, wie es 1867 erschien, als es ganz neu war.

Die Paranoia der Minderjährigen verstärkte sich nach ihrer Ankunft in England. Er erschoss und tötete George Merritt, einen völlig Fremden, der am 17. Februar 1872 auf den Straßen von Lambeth zur Arbeit ging.

Minor glaubte fälschlicherweise, dass der andere Mann in sein Zimmer eingebrochen sei. Sein Prozess wurde international bekannt, und britische Gerichte befanden den Minderjährigen wegen Wahnsinns für nicht schuldig. Der ehemalige Armeechirurg wurde in Broadmoor, einer Anstalt für kriminell Geisteskranke in Berkshire, England, zu lebenslanger Haft verurteilt.

In einer Gefängniszelle mit zwei Zimmern in Broadmoor lebte Minor in relativem Luxus dank der Appelle eines amerikanischen Konsuls in Großbritannien, der mit dem Gouverneur von Broadmoor sprach.

Der wahnhafte Patient sammelte eine umfangreiche Bibliothek von Büchern. Erstaunlicherweise lieferte Merritts Witwe viele der Bücher, die der Mörder ihres Mannes gekauft hatte. Das Paar wurde Freunde, nachdem Minor einen Teil seines Vermögens verwendet hatte, um Geld an Merritts Witwe zu schicken, um für sein Verbrechen zu bezahlen. Das Geld half, ihre sechs vaterlosen Kinder zu unterstützen.

Universal History Archive/UIG/Getty Images Das Broadmoor Criminal Lunatic Asylum: Day-Room. 1867.

Im Jahr 1879 enthielt eine Broschüre in einem der Käufe von Minor eine Anzeige für Freiwillige für Murrays riesiges Projekt. Da Minor bereits über eine beeindruckende Sammlung von Büchern und nichts als Freizeit verfügte, war der Job im Oxford English Dictionary die perfekte Ergänzung für den Verrückten.

Minor durchforstete systematisch Wälzer nach Wälzer und suchte nach Zitaten mit englischen Wörtern. Jedes Buch, das er las, erhielt einen eigenen Zettel mit dem Titel oben. Minor notierte jedes interessante Wort, das ihm begegnete, und stellte es in eine alphabetische Liste zusammen.

Obwohl der amerikanische Arzt noch immer unter paranoiden Wahnvorstellungen litt, sahen einige seine Arbeit am Oxford English Dictionary als Therapieform an. Minor wurde ein regelmäßiger Mitarbeiter mit Murray, da er 20 Jahre lang jede Woche seine Notizen an den Herausgeber schickte.

Der Mörder korrespondierte aus seiner Gefängniszelle mit Murrays Team. Jeder Brief Minor signiert mit dem Schluss, “Broadmoor, Crowthorne, Berkshire.”


VERGESSENE NACHRICHTEN

William Minor hatte eine gespaltene Persönlichkeit. Er war Arzt, dessen Hobbys Flöte spielen und Malen waren. Sein Beitrag zur Entstehung der Oxford Englisch Wörterbuch war unermesslich. Aber innerlich litt er unter Paranoia, die den Verlauf seines Erwachsenenlebens bestimmte.

Die Eltern von Minor waren Amerikaner, die von frühen Siedlern in Neuengland abstammen, aber 1834 gingen sie als Missionare nach Ceylon (heute Sri Lanka) und repräsentierten eine schottische presbyterianische Gruppe namens Covenanters. Seine Mutter starb, als er drei Jahre alt war, und sein Vater heiratete eine andere junge Missionarin. Die Missionsschule gab Minor und seinen Geschwistern eine hervorragende Ausbildung und er hatte die Möglichkeit, mehrere Sprachen zu lernen.

Als Minor 13 Jahre alt war, begann er „laszive Gedanken“ gegenüber den exotischen einheimischen Mädchen zu haben. Er handelte nie nach seinen Impulsen, aber es fiel ihm so schwer, diese Triebe mit seiner religiösen Erziehung in Einklang zu bringen, dass er von Schuldgefühlen geplagt wurde. Seine Eltern schickten ihn zurück in die Vereinigten Staaten und die Verantwortung seines Onkels Alfred in New Haven, Connecticut.

DIENEN SEINES LANDES Minor machte 1863 seinen Abschluss an der Yale Medical School. Als der Bürgerkrieg zunahm, trat er als Chirurg in die Unionsarmee ein und diente im Knight Hospital in New Haven. Er mochte die Isolation des Krankenhauses nicht und bat darum, in die Schlacht geschickt zu werden. Schließlich erhielt er seinen Wunsch und wurde nach Nord-Virginia geschickt, wo er zum ersten Mal auf den Schmutz eines Feldlazaretts und die qualvollen Schmerzen von Soldaten stieß, die an Gangrän litten. Seine Freunde beschrieben ihn als einen sensiblen Mann, der es liebte zu malen, Flöte zu spielen und Bücher zu lesen, und das Schlachtfeld war kein einfacher Ort für einen Mann mit solch künstlerischer Sensibilität.

Durch eine vermeintliche Auftragsänderung landete Minor im Mai 1864 in Orange County, Virginia, dem Schauplatz der Schlacht um die Wildnis. Neben den extremen Verlusten im Kampf war Desertion ein großes Problem. Mehr als 5.000 Soldaten desertierten jeden Monat und vernichteten die Reihen der Armee. Die Bestrafung für Deserteure war eine schmerzhafte Demütigung durch das Brandzeichen des Buchstabens D auf seiner Hüfte oder Wange. Es fiel Dr. Minor zu, einen jungen Soldaten zu bestrafen, der während der Schlacht davonlief. Minor nahm das heiße Eisen aus den Kohlen und versengte widerstrebend das Gesicht des umherirrenden jungen Mannes. Minor war von dieser Erfahrung so betroffen, dass er glaubte, der Soldat würde ihn irgendwie aufsuchen, um sich zu rächen.

Minor wurde in das L’Overture Hospital in Alexandria verlegt, wo er sich auszeichnete und zum Assistenzarzt in der US-Armee befördert wurde. Er zog nach Governor's Island, New York, wo er Cholera-Patienten behandelte. Hier begann Minor, Anzeichen von Paranoia und promiskuitivem Verhalten zu zeigen. Er fing an, einen Colt .38 zu tragen und verbrachte jede Nacht mit Prostituierten, was zu seiner Geschlechtskrankheit führte. Einmal unternahm er einen gescheiterten Heilungsversuch, indem er sich weißen Rheinwein in die Harnröhre spritzte.

Minor verlobte sich mit einer jungen Frau aus New York. Da keiner seiner Freunde sie je getroffen hatte, wurde sie für eine Art Entertainerin gehalten. Ironischerweise war es ihre Mutter, die ihre Tochter unter Druck setzte, die Verlobung abzubrechen, was sie tat, was Minor bitter zurückließ. Sein Groll verstärkte sich, als die Armee ihn von den Verlockungen der Stadt weg nach Fort Barrancas, Florida, verlegte, eine offensichtliche Herabstufung.

VERBRECHEN UND BESTRAFUNG Im Jahr 1868 wurde Minderjähriger als „wahnhaft“ diagnostiziert und galt als Selbstmord- und Mordrisiko. Er wurde bereitwillig in das Regierungskrankenhaus für Geisteskranke in Washington, D.C. (bekannt als St. Elizabeth's Hospital) eingeliefert und offiziell aus der US-Armee ausgeschieden.

1871 wurde Minor freigelassen und besuchte Freunde und Familie, bevor er ein Schiff nach London bestieg, in der Hoffnung, dass ein Tapetenwechsel ihn heilen würde. Er ließ sich in Lambeth nieder, einer Gegend im Süden Londons, die ihm „einfachen Zugang zu einfachen Frauen“ ermöglichte. Minors Paranoia folgte ihm über den Teich. Er glaubte, dass Leute in sein Zimmer einbrachen, während er schlief. In einer eiskalten Winternacht vor Sonnenaufgang erschoss Minor George Merrett, der auf dem Weg zur Arbeit war. Minor hielt Merrett für einen Eindringling, gab aber später zu, den falschen Mann erschossen zu haben. Während des Prozesses kam das volle Ausmaß der psychischen Erkrankung des Minderjährigen ans Licht, und er wurde in die Anstalt für kriminelle Geisteskranke in Broadmoor eingeliefert.

Das Leben des Minderjährigen in Broadmoor war sehr angenehm. Sein Status als Chirurg wurde respektiert, und er bekam zwei angrenzende Zimmer, eines zum Schlafen und eines zum Malen, Flötenspielen und Lesen. Wegen seiner Rente von der US-Armee durfte Minor Steak, Wein, Schnaps, Zeitungen und antiquarische Bücher für seine Sammlung kaufen. Er stellte andere Häftlinge ein, um Aufgaben für ihn zu erledigen. Tagsüber genoss er die Freiheit, über das Gelände zu schlendern und zu tun, was er wollte, aber nachts hielten seine Wahnvorstellungen an. Obwohl er die Tür mit Möbeln versperrte, glaubte er, dass Einbrecher ihn vergifteten oder missbrauchten und seine Bücher verunstalteten.

Minor tat sein Verbrechen wirklich leid, und nach fast zehn Jahren der Institutionalisierung bat er um die Erlaubnis, Merretts Witwe Eliza eine Entschädigung zu zahlen. Sie stimmte zu, etwas Geld vom Mörder ihres Mannes anzunehmen, und besuchte Minor in Broadmoor. Tatsächlich verstanden sich die beiden so gut, dass sie eine Zeitlang monatliche Besuche machte und den Häftlingen Bücher lieferte, die sie in seinem Namen kaufte.

EINE EINZIGARTIGE GELEGENHEIT In einem dieser Bücherbündel sah Minor eine Mitteilung des Herausgebers James Murray, in der er nach Freiwilligen für die Erstellung des ersten Buches fragte Oxford Englisch Wörterbuch (OED). Freiwillige sammelten Wörter aus ihrer Lektüre, um sie in das Wörterbuch aufzunehmen, und reichten sie mit Zitaten aus den Büchern ein, die ihre Bedeutung veranschaulichen. Dies war die perfekte Beschäftigung für einen intelligenten, gebildeten Bibliophilen mit viel Zeit und bot ihm eine Verbindung zur Außenwelt.

Mit unersättlicher Energie machte sich der Arzt an diese Aufgabe, indem er akribisch Wörter und Zitate aus Buchbänden abschrieb. Er begann, mit dem Herausgeber in Oxford zusammenzuarbeiten, schrieb ihm, um herauszufinden, an welchem ​​Brief er arbeitete, und durchsuchte dann seine Papiere, um ihm Wörter zu senden, die mit diesem Brief beginnen. Minor und Murray korrespondierten regelmäßig, und als Murray Minor zum ersten Mal in Broadmoor besuchte, war er schockiert, als er feststellte, dass Minor ein Häftling und kein Arzt war. Die Redakteurin und der Volontär haben sich im Laufe der Jahre viele Male getroffen und eine Freundschaft entwickelt, die auf einer gemeinsamen Liebe zum Lesen und Wörtern basiert. Gelegentlich erzählte Minor eine Geschichte über seine nächtlichen Drangsal, was Murray ein Verständnis für seinen mentalen Zustand vermittelte.

Im Laufe von 20 Jahren hat Minor einen unvergleichlichen Beitrag zur Abfassung des OED. Murray nannte seine Bemühungen „enorm“ und räumte ein, dass Minor innerhalb von zwei Jahren mindestens 12.000 Zitate lieferte.

Nach 30 Jahren in Broadmoor war Minor länger dort als jeder andere Patient. Seine nächtlichen Qualen, in denen er behauptete, unkontrollierbare sexuelle Beziehungen mit Tausenden von Frauen gehabt zu haben, ließen nie nach. Er sah sich in den Augen Gottes als abscheulicher Sünder.

Am 3. Dezember 1902, als Minor 68 Jahre alt war, schrieb er eine Nachricht, in der er nach dem Amtsarzt fragte. Einer der Vorteile, die Minor genoss, war, ein Federmesser zu haben, und er hatte es zur Buße benutzt, um seinen Penis abzuschneiden.

Zwei Jahre nach seiner Selbstverstümmelung wurde Minor immer kränker. Er war 76 Jahre alt, als er die Erlaubnis erhielt, nach Amerika zurückzukehren, um seine letzten Tage zu verbringen. Sein Bruder Alfred ging nach England, um ihn auf der Reise zu begleiten. Murray und seine Frau fuhren nach Broadmoor, um sich persönlich zu verabschieden und Minor sechs unveröffentlichte Bände der OED mitzunehmen.

Dr. Minor kehrte in das Regierungskrankenhaus für Geisteskranke in Washington, DC zurück. Während der neun Jahre, die er dort lebte, wurde bei ihm Schizophrenie diagnostiziert, ein Begriff, der erst 1912 in Gebrauch kam. 1919 beantragte Minors Neffe erfolgreich, seinen Onkel zu haben zog in ein Krankenhaus für geisteskranke ältere Menschen in Hartford, Connecticut, namens The Retreat. Weniger als ein Jahr später starb Minor im Schlaf an einer Lungenentzündung.

FRAGE: Was ist Ihr Lieblingswort? Wieso den?

©2010 Debbie Foulkes Alle Rechte vorbehalten

Winchester, Simon, The Professor and the Madman, A Tale of Murder, Insanity, and the Making of the Oxford English Dictionary. New York: HarperCollins, 1998.


Der Mörder, der half, das Oxford English Dictionary zu erstellen

William Chester Minor öffnete die Augen und betrachtete schläfrig die Gestalt eines Mannes, der über dem Fußende seines Bettes aufragte. Der Eindringling, der sich bei Tageslicht auf Minors Dachboden versteckt hatte, war von den Dachsparren geglitten, ins Schlafzimmer geschlichen und beobachtete Minor nun im Dunkeln der Nacht, während er träumte. In seinen Händen hielt der gesichtslose Mann mit Gift bestrichene Metallkekse.

Am nächsten Morgen wachte Minor unversehrt auf und fand keine Spur von den Spielereien des Eindringlings. Er überprüfte seinen Kleiderschrank und kroch auf die Knie, um unter sein Bett zu schauen. Niemand war da. Aber in dieser Nacht kehrte der Eindringling zurück. Und die nächste Nacht. Und der nächste. Jede Nacht lag Minor in seinem Bett, erstarrt vor Angst.

Bis 1871 brauchte Minor Urlaub. Er verließ seine Unterkunft in Connecticut und segelte nach London auf der Suche nach Seelenfrieden und einer guten Nachtruhe.

Tatsächlich brachte der Umzug nach England Minor nur näher an seine Peiniger. Die meisten, wenn nicht alle Eindringlinge waren Iren gewesen, Mitglieder einer irischen nationalistischen Gruppe namens Fenian Brotherhood, die nicht nur darauf bedacht war, die britische Herrschaft zu beenden, sondern ebenso darauf bedacht war, sich an Minor zu rächen. Minor stellte sich diese irischen Rebellen vor, die sich unter dem Schutz gaserleuchteter Straßen zusammenkauerten und Folter- und Vergiftungspläne flüsterten.

Bei mehreren Gelegenheiten besuchte Minor Scotland Yard, um die Einbrüche der Polizei zu melden. Die Detektive nickten höflich und schrieben etwas auf, aber als sich nichts änderte, beschloss Minor, das Problem selbst zu lösen: Er steckte eine geladene Pistole, eine Colt .38, unter sein Kopfkissen.

Am 17. Februar 1872 erwachte Minor und sah den Schatten eines Mannes in seinem Schlafzimmer stehen. Diesmal lag er nicht still. Er griff nach seiner Waffe und sah zu, wie der Mann zur Tür rannte. Minor warf seine Decken ab und sprintete mit seiner Waffe nach draußen.

Es war ungefähr zwei Uhr morgens. Es war kalt. Die Straßen waren vom Tau glatt. Minor schaute die Straße hinunter und sah einen Mann gehen.

Drei oder vier Schüsse durchbrachen die Stille der Nacht. Blut sammelte sich über das Kopfsteinpflaster von Lambeth.

Der Mann, dessen Hals blutüberströmt war, war nicht Minors Eindringling. Sein Name war George Merrett, er war Vater und Ehemann, und er war zu Fuß zur Red Lion Brewery gegangen, wo er jede Nacht Kohle schürte. Kurz nachdem die Polizei am Tatort eintraf, war Merrett eine Leiche und William Minor ein Mörder.

Minor erklärte der Polizei, dass er nichts Illegales getan habe: Jemand sei in sein Zimmer eingebrochen und er habe sich nur gegen einen Angriff verteidigt. War das so falsch?

Er wusste nicht, dass es trotz seines aufrichtigen Glaubens nie Eindringlinge gegeben hatte. Niemand war je in seine Zimmer eingebrochen oder sich in seinen Decken oder unter seinem Bett versteckt. Die Iren, die Verschwörungen, das Gift – all das hatte man sich vorgestellt, nichts davon war real. George Merrett war jedoch sehr real. Und jetzt sehr tot.

Sieben Wochen später sprach ein Gericht William C. Minor, 37, wegen Wahnsinns für nicht schuldig. Einst ein angesehener Armeechirurg, der Leben rettete, wurde er plötzlich als verblendeter Wahnsinniger abgelehnt, der Leben nahm. Er wurde zum Asyl für kriminelle Geisteskranke in Broadmoor verurteilt.

Eine Illustration des "Asyls für kriminelle Verrückte, Broadmoor" aus dem Jahr 1867. Willkommensbibliothek, London. Willkommen Bilder, Wikimedia Commons // CC BY 4.0

Broadmoor, eine der neuesten Anstalten Englands, hatte bereits eine Truppe tragisch getäuschter Krimineller beherbergt: Edward Oxford hatte versucht, eine schwangere Königin Victoria zu erschießen Richard Dadd, ein talentierter Maler, der Vatermord begangen hatte, wollte Papst Gregor XVI. und nur Eier und Bier konsumiert und Christiana Edmunds – aka der „Chocolate Cream Killer“ – ein Naschkatzen-Spin-off der Unabomber aus dem 19.

Für viele Patienten bedeutete die Einweisung in eine Anstalt wie Broadmoor das Ende ihres nützlichen Lebens. Aber nicht Minor. Aus der Einsamkeit seiner Zelle in Broadmoors Cell Block Two wurde er zum produktivsten und erfolgreichsten externen Mitarbeiter des umfassendsten Nachschlagewerks in englischer Sprache: The Oxford English Dictionary.

Es gab eine Zeit als William C. Minor keine Phantome in seinem Schlafzimmer lauern sah, eine Zeit, in der er seine Paranoia nicht mit der Beruhigung einer geladenen Pistole besänftigte. Er war ein vielversprechender, in Yale ausgebildeter Chirurg gewesen, der es liebte zu lesen, Aquarelle zu malen und Flöte zu spielen. Das änderte sich jedoch 1864, als er die Frontlinien des amerikanischen Bürgerkriegs besuchte.

Die Schlacht in der Wildnis war vielleicht nicht die berühmteste oder entscheidende Schlacht des Krieges, aber sie war eine der eindringlichsten. Soldaten haben dort nicht nur geblutet, sondern verbrannt.

Die Schlacht wurde, wie der Name schon sagt, nicht auf landschaftlich reizvollem Ackerland ausgetragen, sondern im dichten, verworrenen Unterholz eines Virginia-Walds. Am 4. Mai 1864 überquerte die Unionsarmee von Generalleutnant Ulysses S. Grant den Rapidan River in der Nähe von Fredericksburg und traf auf konföderierte Truppen unter dem Kommando von General Robert E. Lee. Die Kriegführenden tauschten Feuer aus. Rauch stieg über den Ästen der Bäume auf, während totes Laub und dichtes Unterholz glimmten und brannten.

Von Kurz & Allison (Kongressbibliothek), Wikimedia Commons // Public Domain

Soldaten, die die Schlacht überlebten, würden den Waldbrand anschaulich beschreiben. „Die Flamme lief funkelnd und knisternd die Stämme der Kiefern hinauf, bis sie eine Feuersäule von der Basis bis zur obersten Gischt bildeten“, schrieb ein Soldat aus Maine [PDF]. "Dann schwankten sie und fielen, schleuderten Funkenregen auf, während über allem die dicken Wolken dunklen Rauchs hingen, darunter gerötet vom Schein der Flammen."

„Munitionszüge explodierten, die Toten wurden in der Feuersbrunst geröstet“, schrieb der damalige Oberstleutnant Horace Porter. „[D]ie Verwundeten, von seinem heißen Atem wachgerüttelt, schleppten sich mit ihren zerrissenen und verstümmelten Gliedmaßen in der wahnsinnigen Energie der Verzweiflung, um den Verwüstungen der Flammen zu entkommen, und jeder Busch schien mit Fetzen blutbefleckter Kleidung behängt zu sein.“

Mehr als 3500 Menschen starben. Minor hatte Erfahrung in der Behandlung von Soldaten, aber die Schlacht in der Wildnis war das erste Mal, dass er Patienten frisch aus dem Kampf sah. Es gab insgesamt 28.000 Todesopfer, viele von ihnen waren irische Einwanderer. Die berühmte irische Brigade, die weithin zu den furchtlosesten Soldaten der Armee zählt, war ein Hauptkämpfer, und es ist wahrscheinlich, dass Dr. Minor einige ihrer Mitglieder behandelte.

Aber, wie seine Familie später betonte, war es Minors Erfahrung mit einem irischen Deserteur, die ihm das Gehirn brechen würde.

Während des Bürgerkriegs war die Strafe für Desertion technisch gesehen der Tod. Aber die Armee behandelte Deserteure normalerweise mit einer leichteren Strafe, die sowohl vorübergehend schmerzhaft als auch dauerhaft beschämend war. Während der Schlacht in der Wildnis war diese Strafe ein Brandmal: Der Buchstabe D sollte in die Wange jedes Feiglings eingebrannt werden.

Aus irgendeinem Grund – vielleicht eine seltsame Wendung der Kriegslogik, die nahelegte, dass eine solche Bestrafung einem medizinischen Eingriff ähnelte – lag es am Arzt, das Branding durchzuführen. So musste Minor einem irischen Soldaten ein orange leuchtendes Brandeisen in die Wange stoßen. Laut Gerichtsaussage erschütterte das schreckliche Ereignis Minor zutiefst.

Wenn das Branding eines Mannes Minor zum Erbrechen brachte, schürte seine Geisteskrankheit unter dem Deckmantel der Normalität. Zwei Jahre lang half der Arzt den Patienten mit großem Erfolg – ​​genug, um zum Kapitän befördert zu werden. Dann, um 1866, begann er die ersten Anzeichen von Paranoia zu zeigen, während er auf Governor's Island im New Yorker Hafen arbeitete. Nachdem eine Gruppe von Gaunern einen seiner Offizierskollegen in Manhattan überfallen und getötet hatte, begann Dr. Minor, seine vom Militär bereitgestellte Pistole in die Stadt zu tragen. Er begann auch, einem unkontrollierbaren Drang nach Sex zu folgen, und schlich sich jede Nacht in Bordelle.

Minor war lange Zeit von „lüsternen Gedanken“ geplagt worden. Als Sohn konservativer Missionare und Mitglieder der Congregationalist Church hatte er sich lange Zeit schuldig gefühlt und hatte Angst vor einer wahrscheinlich Sexsucht. Je mehr Leute er in New York schlief – und je mehr Geschlechtskrankheiten er bekam –, desto mehr schaute er über die Schulter.

Die Armee hat es bemerkt. Um 1867 wurde Dr. Minor absichtlich von den Bordellen von New York in ein abgelegenes Fort in Florida geschickt. Aber es half seiner Paranoia nicht. Es wurde schlimmer. Er wurde misstrauisch gegenüber anderen Soldaten und forderte irgendwann seinen besten Freund zu einem Duell heraus. Sonnenstich ließ seinen psychischen Zustand weiter verschlechtern. Im September 1868 diagnostizierte ein Arzt bei ihm Monomanie. Ein Jahr später schrieb ein anderer Arzt: „Die Störung der Gehirnfunktionen wird immer ausgeprägter.“ 1870 entließ ihn die Armee und überreichte ihm eine ansehnliche Pension.

Mit diesem Geld kaufte Minor eine Fahrkarte nach London, bezahlte Miete und Prostituierte und kaufte schließlich seltene und antiquarische Bücher, die in seine Zelle in Broadmoor gebracht wurden, wo er schließlich ein besonderes Interesse an der Entwicklung dessen hatte, was später werden würde das weltweit führende Wörterbuch.

Das Oxford English Dictionary ist nicht Ihr alltägliches Wörterbuch. Im Gegensatz zum offiziellen Wörterbuch der französischen Sprache ist das Dictionnaire de l'Académie Française, es neigt nicht dazu, mit dem Finger zu wackeln und diktiert muffig, was akzeptable Sprache ist und was nicht. Die OED beschreibt einfach Wörter, wie sie existieren, vom Straßen-Slang bis zum Labcoat-Jargon. Wenn ein Wort irgendwo in einer englischsprachigen Kultur eine Delle hinterlassen hat, wird es aufgenommen.

Im Gegensatz zu Ihrem stereotypen Glossar, das die aktuelle Verwendung und Bedeutung eines Wortes darstellt, verfolgt das OED die Entwicklung des Wortes: als es in die Sprache eintrat, wie sich seine Schreibweise und Aussprache im Laufe der Zeit veränderten, als neue Bedeutungsnuancen auftauchten.

Nimm ein Wort so banal wie Apfel. Die OED listet 12 Hauptdefinitionen und insgesamt 22 verschiedene „Sinne“ (dh Bedeutungsnuancen) auf. Es zeichnet die Bedeutung nach, die wir alle kennen –Apfel wie in der Frucht – zu einem frühen altenglischen Buch namens Bald’s Leechbk, wo es geschrieben steht pla. Aber die OED verfolgt auch Definitionen für Apfel die andere Wörterbücher vernachlässigen könnten: den Baum selbst (erstmals im Jahr 1500) oder das Holz dieses Baumes (1815) oder eine Galle am Stamm einer nicht verwandten Pflanze (im Jahr 1668), ein Kloß im Hals (1895) ), oder ein Baseball (1902), oder ein Grünton (1923) oder „in Ordnung“ in Neuseeland (1943), oder die Pupille Ihres Auges (im 9. Jahrhundert) oder als Synonym für „Typ“ (1928) oder ein abfälliger Begriff für einen amerikanischen Ureinwohner, der die weiße Kultur angenommen hat (1970). Das Wörterbuch zeigt sogar nicht mehr existierende Bedeutungen (von 1577 bis zum frühen 19. Apfel kann auf jedes "fleischige Gefäß" voller Samen aufgetragen werden). Es wurde auch als Verb verwendet.

Jede Definition wird durch Zitate, Sätze aus Büchern und Zeitungen und Zeitschriften untermauert, die zeigen, dass das Wort auf diese Weise verwendet wird. Jede Definition enthält Zitatlisten, die in chronologischer Reihenfolge aufgelistet sind, damit die Leser sehen können, wie sich diese besondere Bedeutung des Wortes entwickelt hat.

Simon Winchester schreibt in seinem brillanten Bestseller über William Minors Beiträge zum OED: Der Professor und der Wahnsinnige, erklärt die Neuerung schön: „Das Leitprinzip des OED, das es von den meisten anderen Wörterbüchern unterscheidet, ist seine strikte Abhängigkeit davon, Zitate aus veröffentlichten oder anderweitig aufgezeichneten Verwendungen des Englischen zu sammeln und sie zu verwenden, um den Gebrauch des Sinns des Englischen zu veranschaulichen jedes einzelne Wort der Sprache. Der Grund für diese ungewöhnliche und enorm arbeitsintensive Redaktions- und Zusammenstellung war ebenso mutig wie einfach: Durch das Sammeln und Veröffentlichen ausgewählter Zitate konnte das Wörterbuch die ganze Bandbreite der Eigenschaften jedes einzelnen Wortes mit höchster Präzision darstellen. ”

Es ist keine leichte Aufgabe, obskure Bücher nach Zitaten jedes Wortes in der englischen Sprache zu durchsuchen. Es erfordert die Hilfe von Hunderten von Freiwilligen. Im Jahr 1858, als das Projekt gestartet wurde, veröffentlichten die Herausgeber des Wörterbuchs eine allgemeine Aufforderung an Freiwillige, Bücher und Post in Sätzen zu lesen, die die Bedeutung eines Wortes, eines beliebigen Wortes, beleuchteten. Redakteure würden diese Zettel durchsehen und die mühsame Arbeit machen, diese Zitate zu überprüfen und sie, wenn sie akzeptiert werden, unter der entsprechenden Definition zu ordnen.

Ein Zitatzettel für das Wort "Ahoi" Aalfons, Wikimedia Commons // CC BY-SA 4.0

Der erste Versuch war ein Durcheinander. Die Leser schickten mehr als zwei Tonnen Vorschläge, aber die Zettel waren schlecht organisiert. (Eine Legende besagt, dass alle Wörter unter dem gesamten Buchstaben F oder H in Florenz, Italien, versehentlich verloren gegangen sind.) Nach 20 Jahren war der Enthusiasmus der Freiwilligen geschwunden und das Projekt hatte unter dem Gewicht seiner eigenen Ambitionen an Schwung verloren. Erst als Dr. James Murray, ein Philologe, die Leitung übernahm, nahm die moderne OED Gestalt an.

Murray war in jeder Hinsicht ein Sprachgenie. He knew in varying degrees Italian, French, Catalan, Spanish, Latin, Dutch, German, Flemish and Danish he had a grasp of Portuguese, Vaudois, Provençal, Celtic, Slavonic, Russian, Persian, Achaemenid Cuneiform, Sanskrit, Hebrew, and Syriac he also knew his way around Aramaic Arabic, Coptic, and Phoenician. (Among these talents, Murray was also expert on the sheep-counting methods of Yorkshire farmers and the Wawenock Indians of Maine.)

In 1879, Murray published a new appeal to magazines and newspapers asking the “English-Speaking and English-Reading Public” for volunteers. He laid out exactly what they needed.

“In the Early English period up to the invention of Printing so much has been done and is doing that little outside help is needed. But few of the earliest printed books–those of Caxton and his successors–have yet been read, and any one who has the opportunity and time to read one or more of these, either in originals, or präzise reprints, will confer valuable assistance by so doing. The later sixteenth-century literature is very fairly done yet here several books remain to be read. The seventeenth century, with so many more writers, naturally shows still more unexplored territory. The nineteenth century books, being within the reach of every one, have been read widely: but a large number remain unrepresented, not only of those published during the last ten years, while the Dictionary has been in abeyance, but also of earlier date. But it is in the eighteenth century above all that help is urgently needed.”

In late 1879, William C. Minor, who had now been institutionalized at Broadmoor for over seven years, likely picked up his subscription of The Athenaeum Journal and read one of Murray’s requests. Minor looked around his cell. Towering to the ceiling were piles upon piles of books, obscure travel treatises published during the early 1600s such as A Relation of a Journey begun 1610 und Geographical Historie of Africa.

He cracked open a book and began his life’s work.

With sunlight came stability. Minor, with his long, tousled white beard, spent daylight hours reading and painting watercolors. He resembled a haggard Claude Monet impersonator. He spoke coherently and intelligently and, by all outward appearances, seemed to be in control of his thoughts and actions. He gave inmates flute lessons. He even grew remorseful for the murder he committed and apologized to George Merrett’s widow. He was at times obstinate—he once refused to step indoors during a snowstorm, barking at his attendants, “I am allowed to go out and can choose my own weather!”—but was otherwise the ideal inmate.

But at night, he was a disaster. He felt the gaze of young boys watching him, heard their footsteps as they prepared to smother his face with chloroform. He watched helplessly as interlopers barged into his room, shoved funnels into his mouth, and poured chemicals down his throat. He complained that invaders entered with knives and unspecified instruments of torture and operated on his heart. Others forced him into sordid acts of depravity. At one point, his harassers kidnapped him and carted him all the way to Constantinople, where they publicly tried to, in Minor’s words, “make a pimp of me!”

Minor tried to stop them. He barricaded his door with chairs and desks. He fashioned traps, tying a string to the doorknob and connecting it to a piece furniture (the logic being that if somebody cracked opened the door, the furniture would screech across the floor and act like a booby-trapped burglar alarm). He subscribed to engineering journals, possibly in hopes for better construction advice. But none of this helped his condition. One of Broadmoor’s doctors described him as “abundantly insane.”

The one and only object that likely occupied more space in Minor’s mind than his nighttime harassers was the Oxford English Dictionary. Not only did the job of curating quotations provide him a semblance of peace, it also offered him a chance at a different kind of redemption.

This was not, it turns out, the first time Minor had contributed to a major reference book. Back in 1861, when he was a first-year medical student at Yale, Minor had helped contribute to the Webster’s Dictionary of the English Language. Guided by Yale scholars, the book was the first major English dictionary edited by a team of trained lexicographers, and the 114,000-word edition published in 1864 would become the world’s largest mass-produced book at the time. Minor had assisted a professor of natural history, but when that professor became ill, the green medical student effectively took over. He was in way over his head. He made sloppy mistakes, prompting one critic to call Minor’s contributions “the weakest part of the book.”

The Oxford English Dictionary was a chance to make amends, and Minor took to the task with the zeal of a man who had nothing but time.

The editors of the dictionary had advised volunteers like Minor to focus on rare or colorful terms, eye-grabbing words like baboon oder blubber oder hubbub, and to ignore grammatical filler like und, von, oder das. But many volunteers, eager to impress the philologists at Oxford, took the directions too far: They supplied more quotations for abstruse words such as, well, abstruse and few quotations for simple words such as, say, einfach. The omissions frustrated Murray, who complained, “My editors have to search for precious hours for quotations for examples of ordinary words, which readers disregarded, thinking them not worthy of including.”

It didn’t help that the editors could never predict what would come through the door. Each day, they had to sift through and organize hundreds, sometimes thousands, of unexpected quotations. But Minor did not mail in quotations at random. What made him so good, so prolific, was his method: Instead of copying quotations willy-nilly, he’d flip through his library and make a word list for each individual book, indexing the location of nearly every word he saw. These catalogues effectively transformed Minor into a living, breathing search engine. He simply had to reach out to the Oxford editors and ask: So, what words do you need help with?

If the editors, for example, needed help finding quotations for the term sesquipedalia—a long word that means “very long words”—Minor could review his indexes and discover that sesquipedalia was located on page 339 of Rede, on page 98 of Familiar Dialogues and Popular Discussions, on page 144 of Burlesque Plays and Poems, and so on. He could flip to these pages and then jot down the appropriate quotations.

Minor's index for 1687 book The Travels of Monsieur de Thevenot into the Levant, which includes keywords such as acacia und dance. Image courtesy of Oxford University Press and Simon Winchester. Reproduced by permission of the Minor family.

Oxford’s first request, however, was less exotic: It was Kunst. The editors had discovered 16 meanings but were convinced more existed. When Minor searched his indexes, he found 27. The Oxford staff was overjoyed. As Winchester writes, “They knew now that down at this mysteriously anonymous address in Crowthorne, in all probability they had on tap, as it were, a supply of fully indexed words together with their association, citations, and quotations.” They made Minor the team’s go-to resource for troublesome words.

For the rest of the 1890s, Minor would send as many as 20 quotations a day to the subeditors in Oxford. His submissions had a ridiculously high acceptance rate so high, in fact, that in the OED’s first volume—then called A New English Dictionary, published in 1888—James Murray added a line of thanks to “Dr. W. C. Minor, Crowthorne.”

Murray, however, had no idea about his contributor’s identity. “I never gave a thought to who Minor might be,” he said. “I thought he was either a practicing medical man of literary tastes with a good deal of leisure, or perhaps a retired medical man or surgeon who had no other work.”

In 1891, the two exchanged personal letters and agreed to meet at Broadmoor. When Murray arrived, any surprise upon seeing his top contributor confined inside an insane asylum appears to have quickly worn off: The two sat and talked in Minor’s cell for hours.

Murray would write, “[I] found him, as far as I could see, as sane as myself.”

It was a cool December morning when William C. Minor cut off his penis.

Unlike other patients at Broadmoor, Minor had been permitted to carry a pen knife in his pocket, which he had once used to cut the bound pages of his old first edition books. But it had been years since he had last put it to use, and, on a breezy day in 1902, Minor sharpened the blade, tightened a tourniquet around the base of his penis, and performed what the medical community might delicately describe as an autopeotomy.

It took one swift motion of the wrist. With his member dismembered, Minor calmly ambled downstairs to the gate of Block 2 and hollered for an attendant. “You had better send for the Medical Officer at once!” er schrie. “I have injured myself!”

The attendants were afraid something terrible like this could happen. Over the previous years, Minor had grown increasingly religious—a harmless development on its own—but his reawakened spirituality manifested itself in the most unfruitful ways: His insatiable sexual appetite, his shamefully libidinous past, and the sexually abusive specters that bedeviled him at nightfall had filled him with relentless guilt. “He believed there had been a complete saturation of his entire being with the lasciviousness of over 20 years, during which time he had relations with thousands of nude women, night after night…” reads Minor’s medical file. “But when he became Christianized he saw that he must sever himself from the lascivious life that he had been leading.”

Minor’s self-surgery did not make the nightly phantasms any less common, nor did it make his sexual urges any less intense. Before the incident, he had claimed that his visitors were forcing him to have sex with hundreds of women “from Reading to Land’s End,” and afterwards, he continued complaining of unwanted harassers. It was around this time, as Minor recuperated in the infirmary, that he stopped contributing to the Oxford English Dictionary.

Over the following years, Minor and Murray continued corresponding and remained warm acquaintances. In 1905, while Murray was on a trip to the Cape of Good Hope, Minor sent his devoted editor money to cover expenses. Five years later, Murray returned the favor by joining an effort to return the deteriorating man back to the United States. It worked. In 1910, after more than three decades at Broadmoor, Minor was transported back to an asylum in America. When he died 10 years later, in 1920, no obituary would mention his achievements. But you didn’t have to look very far to find them: All you had to do was crack open the pages of an Oxford dictionary.

In the preface of the fifth volume of the OED, James Murray published this word of thanks: “Second only to the contributions of Dr. Fitzedward Hall [one of the OED’s earliest major contributors], in enhancing our illustration of the literary history of individual words, phrases, and constructions, have been those of Dr. W. C. Minor, received week by week for words at which we are actually working.”

Elsewhere, Murray wrote: “The supreme position is … certainly held by Dr. W. C. Minor of Broadmoor, who during the past two years has sent in no less than 12,000 quots [sic] …. So enormous have been Dr. Minor’s contributions during the past 17 or 18 years, that we could easily illustrate the last 4 centuries from his quotations alone.”

Indeed, it’s hard to fathom the magnitude of Minor’s contributions. He provided material for entries as obscure as dhobi and as common as Schmutz. Today, the OED calls itself the “definitive record of the English language,” and it defines more than 300,000 words (more than half a million if you count word combinations and derivatives). It remains the authoritative reference for courtrooms, policy-makers, and etymology-nerds alike linguists respect it as the barometer of where the language has been and where it may be going. Much of that credit goes to Minor.

Today, the stacks of books that he so preciously consulted are tucked away in Oxford’s Bodleian Library. At least 42 of his famed word indexes are protected inside the vaunted archives of the Oxford English Dictionary.

The words contained within are much like the man himself.

Minor was a surgeon, a veteran, and a murderer. He was a Yalie, a painter, and a danger to others. He was a sex addict, a reformed deist, and (most likely) a paranoid schizophrenic. The defining features of Minor’s character—what his life meant—shifted with time and could never be reduced to one single identification.

But it’d be nice to think that one definition would be crowned at the top of the page: “Greatest outside contributor to the Oxford English Dictionary.”


A constant evolution

The Oxford dictionary, which recognises that the English language is continually evolving, constantly collects new words and new meanings.

And words are never removed — they form part of the dictionary's picture of history.

"It's fascinating to see the trajectory of a word and [their] life cycles," Williams says.

"Climate emergency" was the 2019 Oxford Word of the Year — "carbon footprint" was 2007's — additions that confirm that the dictionary's wordlist is anything but static, and always revelatory.

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Mary Olsson

Once or twice during my academic years I was accused of reading the dictionary. Although untrue, I’ll admit I have skimmed a page or two upon occasion I do readily look up the meaning of unfamiliar words, and I did ask, and receive, a copy of the Compact Edition of the Oxford English Dictionary (with reading glass) when graduating with my MA.

I guess there is some personal fascination with the dictionary, but who doesn’t appreciate a well-chosen word, a lovely turn of phrase, or the etymology of an interesting term?

In 1928, when the first edition of the Oxford English Dictionary (OED) was finally completed after a little over seventy years, British Prime Minister Stanley Baldwin began his toast with the remark that if he were lost on a deserted island, he would choose the OED for company because, “Our history, our novels, our poems, our plays — they are all in this one book.” I fully agree.

The OED sprang as an idea in 1857 from several members of the Philological Society in London. They felt that the current dictionaries were not comprehensive or accurate enough. An ideal dictionary would contain all obsolete words, all families and groups of words, accurate documenting of the earliest appearance of the words, detailed meanings and senses of words, and all literature had to be read and scanned for illustrations of these meanings. To sum it up, the best dictionary needed to contain the meaning of alles.

That is quite a request. Monumental, indeed.

The illustrative quotes are the essence of the OED these reveal the history and usage of the language through the centuries. But, how was alle literature to be read, all the words listed, and the earliest appearances found? By making a call to the public, asking for volunteers around the English-speaking world “to read and extract” quotations from various books. The dictionary was for the people, so why not have them help research it? And they did. Ultimately, more than 800 readers responded with their assistance.

Besides these readers, the OED required the work of many others: sorters, sub-editors, assistant editors, editors, compositors, printers, proofreaders, professional authorities, delegates, and Oxford deans. The poets Tennyson and Browning were consulted about the meaning of words that appeared in their poems. J.R.R. Tolkien was an assistant lexicographer for one year, 1919. No less than six editors guided the process, with the bulk done by James Murray. Even several of Murray’s children helped through the years.

This gargantuan project required a lot of paper, man-hours and time. Here are some dizzying facts about the 10-volume first complete edition of the OED:

  • The first fascicle was published January 29, 1884 the last completed on April 19, 1928
  • A full set was priced at 50 guineas – about eight-tenths of a penny per page
  • The most quoted work was a 14 th -century poem Cursor Mundi
  • The type would cover 178 miles
  • 1,827,306 illustrative quotations were provided
  • It included 414,825 words

The 10-volume (here bound in 12) complete first edition set of the OED.

If you are inclined to read the OED, even at a word a day, the original 400,000+ words would take over 1000 years to read. In the meantime, what’s your word-of-the-day?

Weiterführende Literatur

  • If you’d like to know more about the OED, I highly recommend both of Simon Winchester’s engaging histories: The Meaning of Everything und The Professor and the Madman.
  • The official website of the OED also includes a page on the history of the dictionary here.

Mary Olsson

Mary received her B.A. and M.A from Brigham Young University, taught Composition and World Literature at UNLV, and even took a turn as an assistant Contracts Manager for Perini Building when they constructed the Paris Hotel and Casino. Now, she’s delighted to be studying, sharing and selling antiquarian books at the Las Vegas gallery. When she steps away from the books, she loves to bake, garden and hike.

Kommentare

3 Responses to “The Story Behind the Creation of the Oxford English Dictionary”

Richard Chelvan says: March 15, 2019 at 12:00 pm

I don’t know what I would do without my Oxford dictionaries and lexicons! Latin and Greek! Especially my Patristic Greek Lexicon or even my Lewis & Short Latin Dictionary!

Scott Byerly says: December 17, 2020 at 8:36 pm

How would one go about getting an original example of the appeal that went out to the general public., ie. ‘Unregistered Words Committee’ of the Philological Society of London 1857 pamphlet. I’d like to purchase one. Dankeschön.

Mary Olsson says: December 23, 2020 at 3:33 pm

Hi Scott,
Finding such an example would be very exciting, though also challenging. I think your best source would be booksellers/dealers who focus on ephemera. You might do a search for such an appeal with various dealers on ILAB (International League of Antiquarian Booksellers) with a focus on those in the UK. Viel Glück!
Maria


The future has begun

Today, once again, the Oxford Englisch Wörterbuch is under alteration. Continuing the technological innovations, the Dictionary is now available as an online publication designed to take full advantage of this powerful and accessible medium.

The content of the Dictionary is also being comprehensively revised. However, instead of adding new material in supplements to the main edition, or simply interspersing new information throughout the body of the old edition, the entire work is being updated. This is the first time material written by Murray and the early editors has been changed since they finished in 1928. The result of this ambitious undertaking will be a completely revitalized Oxford Englisch Wörterbuch.

At no period in its history has the Oxford Englisch Wörterbuch been profitable commercially for Oxford University Press. However, the Press remains committed to sustaining research into the origins and development of the English language wherever it is spoken. This commitment to the cultural values embodied in the Dictionary is shown by the £34 million (US$55 million) funding of the current revision programme and the associated programme for new words. The remedial work of revising original 19th and early 20th century editorial material is in progress, and the results of the revision programme and additions of new words will be published online every three months.

The ambitious goals which the Philological Society set out in 1857 seem modest in comparison with the phenomenal achievement which their initiative set in motion. Die Oxford Englisch Wörterbuch is a living document that has been growing and changing for 140 years. Far more than a convenient place to look up words and their origins, the Oxford Englisch Wörterbuch is an irreplaceable part of English culture. It not only provides an important record of the evolution of our language, but also documents the continuing development of our society. It is certain to continue in this role as we enter the new century.


Ich. The Dictionary of National Biography, 1882-1900

Work on the original Wörterbuch der Nationalbiographie began in 1882. It was led by its founding editor—the historian and biographer, Leslie Stephen (1832-1904) , who is today perhaps best known as the father of Virginia Woolf. The first Dictionary was published in alphabetical sequence at quarterly intervals between 1885 and 1900. This punishing schedule placed many burdens on Stephen who retired in 1891, handing on the editorship to his deputy—the literary scholar Sidney Lee (1859-1926) —who carried the project to its conclusion.

On completion, the first DNB offered biographies of 29,333 people written by 653 contributors.

By 1901 Sidney Lee had begun work on the DNB’s first supplementary volumes to cover just over 1000 ‘missing persons’, who had died between 1885 and January 1901 and in 1908-9 Lee oversaw publication of a corrected reissue of the complete DNB. Far from being a collection of British ‘worthies’, Stephen’s DNB was remarkably wide-ranging in its selection of subjects and often sharp (sometimes rude) in its assessment of a life. It also began the Dictionary’s interest in Britons active worldwide and visitors to Britain: the first DNB entry was the French-born Jacques Abbadie and the last Wilhelm Zuylestein, who was born near Utrecht.

1885: publication of the first volume of the Dictionary of National Biography (Abbadie -), edited by Sir Leslie Stephen successive volumes of c.600 biographies each appeared at quarterly intervals.

1891: resignation of Sir Leslie Stephen as DNB editor appointment of Sidney Lee as second editor.

1900: publication of the 63 rd , and final, volume Dictionary of National Biography (- Zuylestein).

1901: publication of a 3-volume ‘Missing Persons’ volume covering people not included in the 1885-1900 sequence this includes a 98,000 word entry on Queen Victoria, by Sidney Lee.

1904: the death of Sir Leslie Stephen his DNB life, written by Sidney Lee, was published in 1912.

1908: publication under Sidney Lee of a revised and corrected second edition of the DNB (in 22 volumes).


Edited by Anne Kerr und Edmund Wright

Edmund Wright graduated from Oxford University in 1985 with a doctorate in history and entered publishing as a reference-book editor. Since 2004 he has been a self-employed contractor. Work has included updating the content of OUP's Dictionary of World History (2nd edition 2006 and 3rd edition 2014) and Dictionary of Computing (6th edition 2008) proofreading work on the Shorter Oxford English Dictionary (6th edition 2007) and the Historical Thesaurus of the Oxford English Dictionary (2009).


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