Nell Gwyn

Nell Gwyn wurde um 1650 in Hereford geboren. Ihre Familie war arm und sie verkaufte Orangen im Theatre Royal, Drury Lane, London. Sie wurde schließlich eine der führenden Comic-Schauspielerinnen des Landes.

Nell Gwyn wurde die Geliebte von Lord Buckhurst. 1669 verband sie sich mit Charles II und gebar zwei Kinder, Charles Beauclerk (später Duke of St. Albans) und James Beauclerk.

Nell Gwyn starb 1687 an einem Schlaganfall.


Ein Jahr des Tanzes: 1667

In England endete der englisch-holländische Krieg mit dem Vertrag von Breda am 21. Juli 1667, aber nicht bevor die Holländer den Medway hinaufsegelten und die Chatham Dockyard überfielen. Lady Castlemaine gebar eine Tochter namens Barbara Fitzroy, die jedoch vom König nicht anerkannt wurde. Sie war wahrscheinlich das Kind von John Churchill, dem späteren Duke of Marlborough. Die Regierungszeit von Barbara Villiers als Hauptgeliebte Karls II. neigte sich dem Ende zu.

In Frankreich bekam Louise de la Vallière das letzte ihrer Kinder von Ludwig XIV. Ihr Sohn Louis de Bourbon wurde am 2. Oktober 1667 (N.S.) geboren. Die Tochter, die sie 1666 dem König geboren hatte, Marie Anne de Bourbon, war im Mai legitimiert worden. Die neue Liebe des Königs, Françoise-Athénaïs de Montespan, wurde im Laufe des Jahres seine Hauptgeliebte. Die Königin gebar auch am 2. Januar 1667 (N.S.) eine Tochter namens Marie-Thérèse nach ihrer Mutter und bekannt als Madame Royale. Sie würde nur bis 1672 leben.

In London nahm das Theaterleben nach der Wiedereröffnung der Theater schnell Fahrt auf. Das Muster blieb gleich, mit der King’s Company unter Killigrew in der Bridges Street, abseits der Drury Lane, und der Duke’s Company unter der Leitung von Sir William Davenant in Lincoln’s Inn Fields. Samuel Pepys besuchte mehrmals Theaterstücke und nahm während der verkürzten Saison 1666-1667 und in den ersten Monaten von 1667-1668 einiges an Tanz auf. Er war wieder sehr angetan von "Little Mis Davis", der am Ende von John Carylls einen Jig in Jungenkleidung tanzte Die englische Prinzessin, gehalten am 7. März 1667 in Lincoln's Inn Fields. Er vertraute seinem Tagebuch an: "Die Wahrheit ist, es gibt keinen Vergleich zwischen Nells Tanzen neulich im Haus des Königs in Jungenkleidern und diesem, dies ist unendlich viel mehr als das andere". Pepys hatte Moll Davis gesehen und sich 1662 und 1663 über ihren Tanz geäußert. Die Aufführung von Nell Gwyn, in der er ihr Tanzen verunglimpfte, war vermutlich als Florimell in Drydens Geheime Liebe oder, die Jungfernkönigin die er am 2. März in der Bridges Street sah. Pepys war überwältigt von ihrer schauspielerischen Leistung und hat die Bewegungen und das Tragen eines Funkens die meisten, die ich je bei einem Menschen gesehen habe. Ich gestehe, dass ich sie bewundere.“ Pepys hat sowohl Nell Gwyn als auch Moll Davis wahrscheinlich mehr als „bewundert“.

In Begleitung seiner Frau sah Pepys Moll Davis in James Shirleys . wieder „in Hirtenkleidern tanzen“. Liebestricks oder, die Schule der Komplimente in Lincoln’s Inn Fields am 25. August 1667, was „uns mächtig gefallen hat“. Spielte Moll die Hauptrolle von Selina, die sich als Hirte verkleidet? Pepys sah auch Shakespeares Macbeth, in der Version von Sir William Davenant, in Lincoln's Inn Fields am 19. sah'. Macbeth, mit seinen singenden und tanzenden Hexen, würde ein langes Bühnenleben haben. Pepys bemerkte auch den „sehr feinen Tanz für verschiedene Figuren, aber ein bisschen zu lang“ in Boyles Der Schwarze Prinz, die er am 19. Oktober 1667 in der Bridges Street sah. Gegen Ende September hatte er Fletcher und Massinger Die Seereise, ebenfalls in der Bridges Street, und fand es nur für "einen höchst bewundernswerten Tanz der Damen auf militärische Weise am Ende unvergesslich". Tanzen war zu einem festen Bestandteil der Aufführungen auf der Londoner Bühne geworden.


Geburt von Nell Gwynne

Die Geliebte Karls II. wurde am 2. Februar 1650 geboren.

London, Hereford und Oxford haben alle Anspruch auf Pepys 'schöne witzige Nell' erhoben – er nannte sie auch 'eine mutige, fröhliche Schlampe' – aber sie war wahrscheinlich eine gebürtige Londonerin, die in der Nähe des Schauplatzes ihrer zukünftigen Triumphe geboren wurde eine schmutzige Gasse namens Coal Yard am nördlichen Ende der Drury Lane. Das Geburtsdatum stammt aus ihrem Horoskop, das Jahre später erstellt wurde. Eine moderne Lesart würde sie mit Sexappeal, Charme, Selbstbewusstsein, Geselligkeit und einer Schlagfertigkeit ausstatten – all das zeigte die erwachsene Nell reichlich, zusammen mit einer köstlichen Figur, exzellenten Beinen und modisch winzigen Füßen.

Über Nells Leben ist sehr wenig bekannt. Sie wuchs mit Getränken zu Kunden in einem Bordell auf, das möglicherweise ihrer schnapsgetränkten Mutter gehörte, die eines Tages im Jahr 1679 betrunken in den Fluss stürzte und ertrank. Nells Vater war offenbar ein zusammengebrochener walisischer Armeeoffizier, der wegen Schulden im Gefängnis starb. Es gab eine ältere Schwester, Rose, die einen Wegelagerer heiratete und wegen Diebstahls einige Zeit im Gefängnis verbrachte. Mit dreizehn bekam Nell einen Job als orangefarbenes Mädchen am neu eröffneten King's Theatre in Drury Lane (Vorläufer des Theatre Royal), wo sie ihre Begabung für Schnellfeuer-Repartee entwickelte.

Für ein temperamentvolles Slummädchen mit Aussehen, Intelligenz und Ehrgeiz war es ein vielversprechender Start. Nell schaffte es schnell von der Grube auf die Bühne und hatte ihren ersten Auftritt als sie vierzehn war und es war immer noch ein Novum, dass weibliche Rollen von Frauen gespielt wurden. Sie war bald ein beliebter Favorit in der leichten Komödie, spielte neben dem Schauspieler Charles Hart, der ihr Liebhaber war, und feierte 1667 einen Triumph in Drydens Secret Love. Sie stieg schnell an die Spitze der sozialen Leiter. Nach einer Affäre mit dem verwegenen Lord Buckhurst fiel sie Karl II. persönlich in die Arme. Mit charakteristischem Witz nannte sie ihn ihren Charles III, da sowohl Hart als auch Buckhurst ebenfalls Charles hießen.

Sie war erst siebzehn, die des Königs siebenunddreißig, und sie setzte ihre erfolgreiche Bühnenkarriere fort, bis sie 1670 ihren ersten Sohn, einen weiteren Charles und den zukünftigen Herzog von St. Albans, zur Welt brachte. Der König schenkte ihr ein Grand Haus in der Pall Mall 79, wo John Evelyn sie eines Tages über ihre Gartenmauer gebeugt sah, wie sie ihren königlichen Geliebten ärgerte, der unten im St. James's Park stand. Nell hatte im Haus ein prächtiges silbernes Bett, das mit dem Kopf des Königs und Amoretten- und Sklavenfiguren sowie Kronen und Adlern geschmückt war. Zu den weiteren Schätzen gehörte eine Wärmepfanne mit der Aufschrift „Fürchte Gott und diene dem König“.

Nells Frechheit, Fröhlichkeit, Lust, unkomplizierte Gutmütigkeit und Mangel an Affektiertheit waren für Charles offensichtlich eine Erleichterung, ebenso wie ihr Mangel an ernsthaftem Interesse an Politik. Im Gegensatz zu vielen seiner anderen Geliebten scheint Nell ihm völlig treu gewesen zu sein, und als er 1685 im Sterben lag, sagte der König seinem Bruder und Erben, dem zukünftigen James II, er solle die arme Nelly nicht verhungern lassen. Sie verhungerte nicht, aber sie überlebte ihren dritten Charles nur um zwei Jahre und starb 1687 in ihrer Residenz in der Pall Mall, erst 37 Jahre alt. Sie wurde in St. Martin’s-in-the-Fields im selben Grab wie ihre Mutter beigesetzt und zog bei ihrer Beerdigung zum letzten Mal ein großes Publikum an. Die Predigt wurde von einem zukünftigen Erzbischof von Canterbury, Thomas Tenison, gehalten, der ihre Freundlichkeit gegenüber den Armen lobte und viel Gutes über sie zu sagen fand.


Der Tod von Nell Gwynne

Die herausragende Schauspielerin der Restauration und berüchtigte königliche Geliebte starb 1687 im Alter von 37 Jahren. Jane Hoare beschreibt, wie Karl II. sie gut versorgt hatte.

Die Geschichte der berüchtigtsten englischen königlichen Geliebten besteht größtenteils aus Klatsch und Legenden. Einige Aufzeichnungen des Prerogative Court of Canterbury, die kürzlich im Public Record Office ausgegraben wurden, verleihen dem Schatten Substanz. Der Inhalt des Testaments und zweier Nachlässe (wie bewiesen) sind seit langem öffentlich bekannt, aber die Papiere über den von ihrer Schwester über ihren Nachlass geführten Prozess sind seit dreihundert Jahren versteckt.

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Die 'protestantische Hure', die das Restaurationstheater definierte

Die Geschichte der Schauspielerei ist voll von Geschichten über Frauen, die sich durch eine Kombination aus Witz, Schönheit, Talent und reiner, uneingeschränkter Entschlossenheit ihren Weg ins Geschäft gebahnt haben. Aber zuerst war da die „hübsche, witzige“ Nell Gwyn, ein armes Londoner Mädchen, das vom Verkauf von Orangen an Theaterbesucher auf die Bühne und dann auf das Bett eines Königs sprang und dabei die Geschichte des Theaters nachhaltig prägte.

Das Theater spielte in Restoration London eine große Rolle. Karl I. wurde 1649 vor dem Bankettsaal des Whitehall Palace hingerichtet, dem Zentrum der britischen Regierung. (Wenn Sie einen König getötet haben, können Sie diese Glocke nicht mehr aufheben.) 11 Jahre lang war Großbritannien ein puritanisches Commonwealth, das von Oliver Cromwell als Lord Protector geführt wurde, und öffentliches Theater war verboten. Aufwendige Masken waren ein skandalöses, teures und umstrittenes Merkmal des höfischen Lebens unter den Stuart-Regimen unter James I. und Charles I werden manchmal porträtiert (Opern wurden zuerst in Großbritannien unter den Puritanern aufgeführt), aber die öffentlichen Theater wurden dunkel.

Die Rückkehr eines Monarchen bedeutete die Rückkehr sowohl des Spektakels der Monarchie als auch einer Version des öffentlichen Theaters, die aufregende Fortschritte beinhaltete, die Karl II. in seiner Zeit im Exil auf dem Kontinent erlebt hatte. Die Bühne wurde neu gestaltet, weg von den Stoßbühnen der Shakespeare-Zeit, die in das Publikum hineinragten, die Kulissen wurden aufwendiger, mit der Entwicklung beweglicher Kulissen. Vor allem: Es gab Frauen. Als Karl II. das erste „Briefpatent“ (Genehmigungsschein und Monopol in einem) für Theatergruppen vergab, verlangte er, dass Frauen Frauenrollen spielen, anders als zu Shakespeares Zeiten.

Es ist nicht ganz klar, wer Gwyns Vater war, ihre Mutter war eine Alkoholikerin, die möglicherweise betrunken ertrunken ist. Wie Linda Porter es ausdrückt Herrinnen: Sex und Skandal am Hof ​​von Charles II, die genauen Details ihres frühen Lebens gehen mit der Zeit verloren und „die verschiedenen bunten Geschichten über ihre Erziehung im Londoner Drury Lane-Viertel lassen sich nicht belegen. Vielleicht fand sie es nützlich und unterhaltsam, den Leuten zu erzählen, wie sie es anscheinend bei Samuel Pepys tat, dass sie 'in einem schäbigen Haus aufgewachsen war, um den Gästen starkes Wasser zu füllen'.“ Sie war jedoch eine absolut arme Londonerin, die… mit 12 oder 13 tummelte sich bereits als Orangenverkäufer im Theatre Royal in der Drury Lane, Orangen waren das Popcorn ihrer Zeit und Orangenverkäufer so etwas wie Zigarettenmädchen aus der Mitte des Jahrhunderts, die durch das Publikum streiften und Zitrusfrüchte feilboten. Aber sie kletterte schnell und innerhalb von ein paar Jahren stand sie auf der Bühne.

Sie gehörte zu einer Generation von Schauspielerinnen, Frauen wie Moll Davis und Elizabeth Barry, die eine beispiellose Chance sahen, einen anständigen Lebensunterhalt zu verdienen, und sie nutzten sie. (Auch zu dieser Zeit war die Dramatikerin Aphra Behn die erste Frau in Großbritannien, die von ihrem Schreiben lebte, sie war tatsächlich mit Gwyn befreundet.) Die Bühne war harte Arbeit und wurde selbst von denen, die es waren, öffentlich lächerlich gemacht erfolgreich. Es gab eine enge Verbindung zwischen der Bühne und Sexarbeiterinnen, von denen vermutet wurde, dass sie sexuell verfügbar waren. Aber es steckte auch in ihr, ebenso wie Geld und Ruhm.

Gwyn wurde enorm populär, sie spezialisierte sich auf Comedy und mit ihrem Geliebten und häufigen Co-Star Charles Hart leistete sie Pionierarbeit für ein Rollenpaar, das als "Schwulenpaar" bekannt ist und ein Grundnahrungsmittel des Restaurationstheaters ist. Sie war dafür bekannt, witzige, kluge, durchsetzungsfähige Frauen zu spielen, was eng mit ihrer Geschichte und Persönlichkeit außerhalb der Bühne verbunden war.

Aber sie kletterte noch höher und verließ schließlich die Bühne für das Bett von Charles II, das zu dieser Zeit ein besseres potenzielles Ruhestandspaket versprach als die Schauspielerei. Es war kein einfacher Gig, genauso wenig wie die Schauspielerei. Die Geliebte eines Königs genoss aufgrund ihrer Nähe zur Macht einen gewissen Respekt. Aber Gwyn wurde nie bei Gericht akzeptiert, wo sie als zu vulgär galt. Karl II. verlieh ihr nie einen Titel, im Gegensatz zu vielen Müttern seiner unehelichen Kinder, die er trödelte, um seinem Sohn von Gwyn einen Nachnamen zu geben, und sie musste vorübergehend in einem Machtspiel auf die Bühne zurückkehren, um ein besseres Haus in der Pall Mall zu bekommen von ihm. Aber Gwyn behielt ihre fröhliche Fick-Du-Haltung bei. Ein Bericht führt dazu, dass sie auf ein Stück Gemeinheit einer anderen Geliebten des Königs (Barbara Palmer, Herzogin von Cleveland) reagierte, indem sie ihr auf die Schulter klopfte und verkündete, dass "sie erkannte, dass Personen eines bestimmten Handels liebten". einander nicht.“

Porter argumentiert, dass Nell Gwyn zu ihrer Zeit in Bezug auf die tatsächliche politische Macht keine der wichtigsten Geliebten von Charles II war, aber sie ist diejenige, deren Name immer noch jedem in den Sinn kommt, der ein vorübergehendes Wissen über die Kultur der Restauration hat. Sie hat sowohl ihre Mitschauspielerinnen als auch ihre Mitgeliebten überflügelt. (Barbara Palmer, Herzogin von Cleveland, taucht in absehbarer Zeit nicht in einer Kneipen-Quizfrage auf.) Die Kehrseite ist, dass sie oft einfach auf ihre Rolle als Geliebte von Charles II reduziert wurde, der Gegenstand seines Sterbebettwunsches an ihn Bruder, Nell nicht verhungern zu lassen, die Frau, die – vielleicht apokryph – einst eine feindselige Menge besänftigte, indem sie ihnen trocken mitteilte, dass sie die evangelisch Hure. (Im Gegensatz zu einer anderen rivalisierenden Geliebten, Louise de Kéroualle, der französischen und katholischen Herzogin von Portsmouth.)

Aber ihr Vermächtnis ist so viel größer, ihr Einfluss spiegelt sich in den Karrieren der heute arbeitenden Schauspielerinnen wider, in der Arbeit von Dutzenden witziger und selbstbewusster Schriftstellerinnen, Komikerinnen und Darstellerinnen. Heute starrt sie unverschämt von ihrem hart verdienten Platz an der Wand der Londoner National Portrait Gallery aus, umgeben von erhabenen Mitgliedern der Restoration Society, eine Brustwarze lugt hervor. Sie wirkt fast wagemutig, reizt den Betrachter, scheint zu sagen: Nicht schlecht für einen Orangenverkäufer, oder?

Senior Editor bei Jezebel, spezialisiert auf Bücher, Royals, Liebesromane, Häuser, Geschichte und die Geschichten, die wir über Häuslichkeit und Weiblichkeit erzählen. Resident Windsor-Experte.


#MistressMondays präsentiert: Nell Gwyn

Während viele Mätressen in der Geschichte zu Popularität und Berühmtheit aufgestiegen sind, insbesondere unter ihren edlen Kollegen, sticht Nell Gwyn als eine Geliebte hervor, die nicht nur von ihrem König, sondern auch von ihrem Land geliebt wurde. Als historische Figur spiegelte Nell perfekt die Zeit wider, in der sie lebte, und ihre Popularität als komödiantische Schauspielerin spiegelte die nationalen Gefühle und die sich entwickelnde Kunstkultur wider. Nell wurde (vermutlich) 1651 geboren und wuchs in einer untergeordneten Familie auf. Irgendwann wurde ihr Vater wegen seiner ausstehenden Schulden inhaftiert und starb leider in diesem Gefängnis, während ihre Mutter ein Bordell namens „The Bawdy House“ betrieb und ihre Sorgen mit Alkohol stillte. Es ist sehr wahrscheinlich, dass Nell eine Kinderprostituierte unter der Aufsicht ihrer Mutter war, und als Nells professionelle Schauspielkarriere im Alter von 14 Jahren (1665) begann, hatte sie bereits ein stürmisches Leben geführt.

Obwohl manche Geliebten nur so gut sind wie ihre Liebesaffären, ist Nells Geschichte sehr eng mit ihrer beruflichen Karriere verbunden. Mit 12 bekam Nell einen Job, der exotische Orangen an Theaterbesucher verkaufte, zu denen oft die Adelsklasse gehörte. Eine Orange war eine Delikatesse und Nells kaum vorhandenes Kostüm zog die Aufmerksamkeit vieler älterer Männer auf sich. Als Nebenbeschäftigung fungierte Nell als Bindeglied zwischen edlen Männern und den Schauspielerinnen, die sie als Liebhaber nehmen wollten. Es stellte sich heraus, dass Nell eine natürliche Fähigkeit hatte, ein Publikum mit ihrem Witz anzuziehen, und bald wurde ihr die Chance geboten, ihre Orangen zurückzuziehen und tatsächlich auf der Bühne aufzutreten.

In ihren ersten Jahren als Schauspielerin verliebte sich Nell in einen Schauspielerkollegen Charles Hart. Die beiden wurden zum Synonym für Bühnenchemie und großartige Komödie. Sie waren die Lucille Ball und Desi Arnaz ihrer Zeit. Ihr romantischer und beruflicher Erfolg hielt mehrere Jahre an, aber Nell würde sich bald in einen neuen Menschen, König Charles II., sehr verliebt finden.

Die Geschichte besagt, dass Charles und Nell dieselbe Theateraufführung besuchten und benachbarte Logenplätze hatten. Der König verbrachte die meiste Zeit damit, mit der jetzt 18-jährigen Nell zu flirten und lud sie nach der Show zum Abendessen ein. Da beide Parteien die Show mit Begleitern besucht hatten, stellte sich das Abendessen als kleine freundliche Zusammenkunft heraus. Am Ende des Essens konnten der König und seine Gefährten ihre Brieftaschen nicht finden und Nell bemerkte mit ihrem üblichen Witz: „... wie ein Chef. Der König war geschlagen.

So begann eine Liebesbeziehung, die bis zum Tod Karls II. andauern sollte. Charles, bekannt als der "fröhliche Monarch", fand in Nell eine Partnerin, die genauso gut spielen und scherzen konnte, wie sie sein Verlangen entfachte. Nell war nie etwas anderes als sie selbst und das zeigte sich wirklich in ihrer Entscheidung, ihre illustre Schauspielkarriere trotz ihres Status als königliche Geliebte fortzusetzen. Nach der Geburt ihres ersten Sohnes mit Charles 1670 arbeitete Nell weiter. Erst mit der Ankunft ihres zweiten Sohnes im Jahr 1671 beschloss sie, sich zurückzuziehen. Jetzt, mit einer königlichen Rente von fast 9.000 Pfund pro Jahr und einem eigenen Haus, verlagerte Nell ihre Aufmerksamkeit auf die Renovierung, veranstaltete große Partys für ihre Freunde und gab unglaublich viel Geld für Alkohol aus – eine Frau nach meinem Herzen!

1671 nahm Charles II. eine andere Geliebte, Louise de Kérouaille, eine Französin, die nicht unterschiedlicher sein konnte als Nell. Während Nell glücklich war, mit Unterwäsche oder sogar Cross-Dress als Mann über eine Bühne zu springen, war Louise selbstbewusst, anständig und vor allem katholisch. Die Menschen in England hassten sie. Im Gegensatz dazu begannen Nells Nachbarn, täglich Blumen auf ihrem Vorgarten zu hinterlassen, um zu zeigen, dass sie sie liebten. Bei einer Gelegenheit glaubte eine Menge, dass eine Kutsche, die durch Oxford fuhr, die katholische Louise sei, begann eine Menge Essen zu werfen und Obszönitäten als die Kutsche zu schreien. Zu ihrer großen Überraschung kam Nell aus der Kutsche und sagte: „Gute Leute, ihr irrt euch, ich bin die evangelisch Hure! die mit Jubel und Gelächter aufgenommen wurde.

Schließlich verschwand Louise aus dem Rampenlicht und als Nell und Charles älter wurden, verbrachten sie immer mehr Zeit zusammen in Nells Residenz Pall Mall. Sie waren dafür bekannt, kleinere Dinnerpartys mit engen Freunden zu veranstalten, und sie genossen ein ruhigeres Privatleben. Bei einem letzten Angriff auf ihre geschworene Feindin Louise hat Nell einen Titel für ihren ältesten Sohn Charles gesichert. Nach einer besonders klugen Bemerkung, die Nell machte, wo sie ihren Sohn als „Bastard“ bezeichnete, war König Charles von diesem Spitznamen so beeindruckt, dass er seinem Sohn den Titel Earl of Buford verlieh.

Leider erlitt Charles im Februar 1685 während seines Aufenthalts bei Nell einen Anfall und wurde in seinen Palast zurückgebracht, wo er einen qualvollen Tod starb. In seinen letzten Tagen bat er seinen Bruder (und Nachfolger) James II, sich um Nell und Louise zu kümmern. Charles' vorzeitiger Tod war ein Wendepunkt für Nell, die bereits den tragischen Verlust ihres jüngsten Sohns und ihrer Mutter erlitten hatte. 1687 erlitt Nell selbst zwei Schlaganfälle, die sie schließlich schwächten. Sie starb im November 1687 im Alter von 37 Jahren und hinterließ ihr Vermögen ihrem Sohn Charles mit der ausdrücklichen Anweisung, Geld an Frauen und Kinder zu spenden, sowie an diejenigen, die im Schuldnergefängnis litten, wie es ihr eigener Vater getan hatte.

Nell Gwyn war wirklich ein helles Licht für diejenigen, die sie kannten und liebten. Das Schöne an dieser Herrin ist, dass sie nie gegen jemanden intrigieren oder jemanden manipulieren musste, um sich Liebe und Respekt zu verdienen. Ihre Motivation war Liebe und persönliche Erfüllung, nicht politische Macht, was ihre Geschichte so erfrischend macht! Sie verdiente sich Spitznamen, die ihrer persönlichen Marke würdig sind, wie "hübsche, witzige Nell" und "diese mutige, fröhliche Schlampe". Bei vielen Gelegenheiten bezeichnete sie sich auch mit solchen Begriffen und zeigte ihre glückliche Anerkennung dafür, wer und was sie war! Ich kann nicht anders, als zu lächeln, wenn ich an eine Nation denke, die aus den puritanischen Gesetzen von Cromwell und in die künstlerische, komödiantische und glamouröse Restaurationszeit, unterstützt von Charles II und Nell Gwyn, auftaucht. Vielleicht bin ich ein bisschen voreingenommen, aber was wäre das für eine Zeit gewesen, am Leben zu sein!


Nell Gwyn - Geschichte

Nell Gwyn, Simon Verelst um 1670 zugeschrieben
© Nationale Porträtgalerie

Über die junge Eleanor Gwyn ist wenig bekannt, da es aus dieser Zeit kaum Aufzeichnungen über sie gibt, und obwohl über ihre Familie spekuliert wurde, wurde keine endgültige Entscheidung über ihr frühes Leben getroffen. Sie wurde als Bürgerliche geboren, wahrscheinlich in oder um Covent Garden, London, wo ihre Mutter ein Bordell betrieb. Samuel Pepys erzählte eine Geschichte, in der Nell den Leuten erzählte, dass sie „in einem bawdy-house aufgewachsen ist, um den Gästen starkes Wasser zu geben“, obwohl es sehr wahrscheinlich ist, dass sie dort irgendwann auch als Prostituierte gearbeitet hat. Ihre berühmte Schlagfertigkeit, ihre Begabung und ihre resolute Persönlichkeit hätten sich in diesen früheren Jahren in einer solchen Umgebung gebildet haben können, und sie sollten ihr als niederträchtige, freche Cockney-Geliebte von Charles II , die aus dem Nichts kam und zu einer berühmten Schauspielerin und königlichen Konkubine aufstieg.

Orange Mädchen und Schauspielerin

Durch eine zufällige Familienverbindung wurde Nell 1663 als Orangenmädchen am King’s Theatre in London angestellt. Orangenmädchen waren junge Frauen, oft nur Mädchen, die während der Aufführungen Obst, Süßigkeiten und andere süße Leckereien an Theaterbesucher verkauften. Sie wurden auch damit beauftragt, Nachrichten von Männern im Publikum an die Schauspielerinnen hinter der Bühne oder zwischen Menschen in der Menge zu übermitteln, normalerweise um sexuelle Begegnungen zu arrangieren, von denen auch erwartet wurde, dass die orangefarbenen Mädchen selbst gelegentlich sexuelle Dienste leisten, um etwas zusätzliches Geld zu verdienen.

Im Laufe des nächsten Jahres oder so begann sie, kleine Rollen in Shows zu übernehmen und wurde schnell als aufsteigender Stern in der Welt des Restaurationstheaters wahrgenommen. Das war das erste Mal je dass Frauen auf der Bühne auftreten durften, und Nells Talent für Comedy, gutes Aussehen und lebendige Persönlichkeit verkörperte die neue und aufregende Welt der Restauration. Im Jahr 1665 war sie eine bekannte und etablierte Schauspielerin, die von Menschen aus allen Gesellschaftsschichten bewundert wurde, die sie in den beliebten komödiantischen Rollen sahen, die sie zu einer der berühmtesten Persönlichkeiten ihrer Zeit gemacht hatten!

Ein sozialer Aufsteiger

Nells Schauspieltalent war nicht die einzige Fähigkeit, die ihr auf die soziale Leiter half. Schon in jungen Jahren nahm sie eine Reihe von Liebhabern an, von denen einer reicher oder berühmter war als der andere. 1667 verließ sie London und die Bühne, um eine Affäre mit Charles Sackville, dem Earl of Dorset, zu beginnen, nachdem er ihr 100 Pfund pro Jahr für ihre Position versprochen hatte. Es sollte nicht von Dauer sein, und in diesem Winter war sie nach London und zu ihrer Schauspielkarriere zurückgekehrt.

Um diese Zeit hatte der Herzog von Buckingham, Barbaras Cousin und jetzt Feindin, Pläne gemacht, Castlemaine als Lieblingsgeliebte des Königs zu verdrängen, und stellte Charles mehrere Schönheiten vor, von denen er hoffte, dass sie seine Aufmerksamkeit von ihr ablenken würden. Charles war bereits in Moll Davis, eine Schauspielkollegin, verliebt, aber als Nell Ende 1667 nach London zurückkehrte, sah Buckingham eine Gelegenheit, dem König eine weitere Geliebte unter die Nase zu baumeln. Die Verhandlungen begannen: Nell schlug vor, dass sie 500 Pfund pro Jahr brauchte, um als Geliebte des Königs gehalten zu werden, aber dies wurde als zu teuer abgelehnt – und so waren die Verhandlungen so schnell wie sie begannen beendet.

Eines Nachmittags besuchten Nell und der junge Höfling Mr. Villiers (ein Cousin von Buckingham und Castlemaine) zusammen das Theater, und zufällig saßen der König und sein Bruder James Duke of York in der Nähe. Nachdem er während der gesamten Aufführung mit ihr geflirtet hatte, lud Charles Nell und Villiers ein, mit ihnen in einer nahegelegenen Taverne zu Abend zu essen. Es wird gesagt, dass Nells Charme, Humor und ehrliche, bodenständige Persönlichkeit den König im Januar 1668 überzeugten ihm“, was darauf hindeutet, dass sie sich bis dahin selbst geeinigt hatten.

Nell, die Beziehungen zu zwei anderen Männern namens Charles – Charles Sackville und dem Schauspieler Charles Hart – hatte, bezeichnete den König scherzhaft als „ihren Charles den Dritten“.

Vom Tellerwäscher zum Millionär

Obwohl sie für ihre sexuellen Dienste für den König bereits Geldgeschenke erhielt, handelte Nell weiter, wahrscheinlich weil zu diesem frühen Zeitpunkt ihrer Beziehung zum König ihre Position und ihr Lebensunterhalt noch nicht gesichert waren. Aber ihre Bekanntheit als königliche Konkubine und gefeierte Komikerin zog große Menschenmengen an und ermutigte Dramatiker, Rollen und Theaterstücke speziell für sie zu schaffen, und sicherte sich so zumindest ihre eigene Krone als das Restaurationsschauspielerin, was sie gut bezahlt und sehr gefragt macht.

Aber 1669 wurde Nell mit ihrem ersten Kind mit dem König schwanger und verließ das Theater. Der König zog sie in ein Haus in Lincoln's Inn Fields, wo ihr Sohn, ebenfalls Charles genannt, im Mai 1670 geboren wurde. Kurz darauf wurden Nell und ihr Sohn in ein Haus näher an Whitehall am östlichen Ende der Pall Mall aufgewertet. Es war jedoch nur durch die Krone gepachtet, und Nell wusste, dass sie, obwohl sie sich als königliche Geliebte etabliert hatte, sicherstellen musste, dass sie für das Leben finanziell gerüstet war.

Im Dezember 1670 kehrte sie zur Schauspielerei zurück, was darauf hindeutete, dass sie es sich selbst als Mutter des Königskindes einfach nicht leisten konnte, nicht zu arbeiten. Innerhalb von zwei Monaten überredete der König, der wahrscheinlich verlegen war, dass eine seiner Geliebten eine Anstellung annehmen sollte, sie dazu, sich zurückzuziehen, indem er ihr ein prächtiges Haus am angesagten Westend der Pall Mall kaufte, gleich gegenüber dem St. James' Park von Whitehall als Pension, um ihren Platz als königliche Geliebte zu sichern.

Hier genossen sie ein glückliches, fast häusliches Leben zusammen, wenn Charles sich den Anforderungen des Hofes (und seiner anderen pflegebedürftigeren Geliebten) entziehen wollte, um Zeit in Nells Haus zu verbringen. Für ein paar Jahre war Nell die Lieblingsbettkameradin von Charles. Er verbrachte sogar mehr Zeit mit ihr als Barbara oder Moll: Am Weihnachtstag 1671 brachte sie ihren zweiten Sohn James zur Welt.

Nell Gwyn als Venus von Sir Peter Lely um 1667
© Creative Commons

Karl II. hatte dieses Gemälde hinter einer geheimen Wand in seinem Schlafzimmer und er würde es seinen Lieblingshöflingen zeigen, wenn sie ihn besuchten.

Gegner vor Gericht

Ihre Rivalität mit ihrer Schauspielkollegin Moll war auf und neben der Bühne bereits stark. Die Mädchen sollten ständig gegeneinander ausgespielt werden, sowohl als Schauspielerinnen in verschiedenen Theatergruppen als auch als Rivalinnen um die Aufmerksamkeit des Königs, da sie beide etwa zur gleichen Zeit ihm vorgestellt wurden. Zu Beginn ihres Aufenthaltes bei Hofe lud Nell, die wusste, dass Moll eines Abends den König besuchen sollte, sie zum Nachmittagstee ein… mit Abführmitteln versetzt!

Barbara hatte bereits begonnen, die Aufmerksamkeit des Königs von Moll abgelenkt zu sehen, und jetzt war Nell, eine noch dreiste und gewöhnlichere Schauspielerin, mit dabei. Für die stolze und versnobte Barbara muss dies schwer zu schlucken gewesen sein: Sie hatte sich gegen die meisten ihrer Konkurrenten durchsetzen können, aber Nell, die im Vergleich zu Barbaras forderndem, wütendem und flüchtigem Wesen wie ein Hauch frischer Luft war , ersetzte sie schnell als Charles' bevorzugte Geliebte.

Als Louise de Kérouaille 1670 jedoch am Hof ​​ankam, war klar, dass Charles im folgenden Jahr geschlagen war, Nell wurde von Louise als Charles' Liebling in den Schatten gestellt. Die beiden Frauen würden eine anhaltende Rivalität haben, nicht weniger, weil sie in jeder erdenklichen Weise unterschiedlich waren. Nell quälte die hochgeborene und sensible Louise mit ihrer scharfen Zunge und ihrem schnellen Witz. Während Nell keinen Titel mehr erhielt, wurde Louise nur drei Jahre, nachdem sie Charles' Geliebte wurde, zur Herzogin von Portsmouth geadelt. Als Louise schlau bemerkte, dass Nell in ihrem Kleid gut genug aussah, um eine Königin zu sein, erwiderte Nell: "Sie haben völlig recht, Madam, und ich bin Hure genug, um eine Herzogin zu sein!"

Louise und Nell wurden schließlich Freunde, trafen sich oft zu Tee und Karten oder besuchten die Partys des anderen, besonders wenn sie beide vorübergehend zugunsten der bezaubernden Hortense Mancini ins Abseits gedrängt wurden. Aber Nell war widerstandsfähig und lebhaft und wurde oft von Louise verärgert, die so sehr zu Weinen und Verzweiflung neigte, dass sie sie die "Trauerweide" nannte.

Trotz der Rivalitäten zwischen den Mätressen und Louises Position als Hauptgeliebte hatte sich Nell bereits in der Zuneigung des Königs gesichert und würde dort für den Rest seines Lebens bleiben. Im Vergleich zu seinen anderen „Lieblingen“ war sie dem König treu, war nicht so geldgierig, mischte sich selten in die Politik ein und er war immer fröhlich und entspannt in ihrer Gesellschaft.


Briten: Nell Gwyn – Die Schauspielerin, die einen König während der Restaurationszeit bezauberte

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Am bekanntesten als Schauspielerin und Geliebte von Charles II, mit dem sie zwei Söhne hatte, Nell Gwyn oder Gwynne, hatte einen ungewöhnlichen Start ins Leben, als sie im Bordell ihrer Mutter Getränke servierte, als sie noch ein Kind war. Als die Restauration der Monarchie 1660 das Theater wieder legalisierte und erstmals Frauen auf der Bühne auftreten ließ, wurde sie durch ihre Darstellungen koketter Mädchen berühmt. Sie erregte die Aufmerksamkeit des neuen Monarchen Karl II., der bereits für seine zahlreichen Geliebten bekannt war, und wurde seine berühmteste, die bis zu seinem Tod im Jahr 1685 andauerte bis heute. Sie starb jung, vielleicht erst 37, wahrscheinlich an den Folgen einer Geschlechtskrankheit. Sie wurde oft als die Essenz der Grobheit und des Exzesses der Restaurationszeit dargestellt, die dem strengen Puritanismus der Cromwell-Jahre folgte.

Wichtige Fakten

  • Geboren 1650 – gestorben 1687
  • Aus den Slums aufgestiegen, um eine berühmte Schauspielerin zu werden
  • Geliebte von König Karl II. seit 17 Jahren
  • Etablierte eine Reihe von Gleichaltrigen durch ihren Sohn durch den König

Eine kurze Biografie

Es ist ein Maß dafür, wie dunkel die Herkunft einer der bekanntesten Frauen in der englischen Geschichte war, obwohl nicht genau klar ist, wer ihre Mutter oder ihr Vater waren. Wir wissen nicht einmal genau, ob sie im Londoner Stadtteil Covent Garden geboren wurde, aber das ist die wahrscheinlichste Möglichkeit. Sogar ihr Geburtsdatum ist ungewiss, da das normalerweise angegebene – der 2. Februar 1650 – aus einem späteren Horoskop stammt. 1642 wurde als vielleicht plausibleres Jahr vorgeschlagen. Es scheint, dass sie in Covent Garden aufgewachsen ist, wahrscheinlich in der Coal Yard Alley, einem Slumgebiet in der Nähe der Drury Lane. Es scheint, dass ihr Vater nicht Teil ihres Lebens war, vielleicht starb sie in Oxford, als sie noch sehr jung war. Wir wissen, dass die junge Nell, deren Taufname Eleanor war, schon in jungen Jahren in Old Ma Gwyns „schlechtem Haus“, d. h. einem Bordell, arbeitete. It is pure conjecture whether she worked solely as a serving girl, bringing drinks to the guests, or whether she was a child prostitute, but in either case, she would have been very worldly from an early age. When she was twelve, she was supported for about two years by a lover called Duncan, who housed her in a tavern, and it was while with him that she became an actress.

After the English Civil War, the Puritans had banned theatre, but when Charles II was restored to the throne he not only re-opened the theatres, but he legalized acting by women and created two companies of actors. One, the King’s Company, opened The Theatre in Bridges Street, which later became the Theatre Royal, on Drury Lane, still open today. Nell and her sister Rose were hired by an ex-prostitute called Mary Meggs, or “Orange Moll,” to help sell oranges in the theatre, not dissimilar to the cigarette girls who used to be found in movie theatres not so many decades ago. For tips the girls would also carry messages from men in the audience to the actresses backstage, arranging liaisons. Since the King and his court regularly attended the theatre, in this way Nell became known to a higher level of society.

Within a year Nell had joined the King’s Company as an actress, being perhaps 14 at the time. Thomas Killigrew, the head of the Company, had created a school for young actors, and Nell entered it, quickly beginning an affair with Charles Hart, the drama teacher and one of the major actors of the time. There was a temporary delay in her career during the Great Plague of London, which began in the summer of 1665. The Royal Court, and many other people, including Nell and her mother, retreated to Oxford. Perhaps 100,000 people died, about a quarter of the population, and just as the plague was retreating the Great Fire of London occurred, delaying the return of the Court until late in 1666.

Upon her return Nell had her first opportunity to tread the boards in March 1667 (or 1665?), appearing in The Indian Emperour, a drama by John Dryden loosely based on the Spanish conquest of the New World. Nell played Cydaria, the Inca Emperor Montezuma’s daughter, who Cortez falls in love with. Since Cortez was played by Charles Hart, perhaps not too much acting was involved. Samuel Pepys attended a performance, and although a later admirer of Nell, found her performance poor.

Drama was clearly not her thing, and she had much more success a little later in a comedy called All Mistaken, or the Mad Couple, by the Royalist playwright James Howard, again playing opposite Charles Hart. Between them, they established a new theatrical trope, the ‘Gay Couple,’ which was widely used by them and others in numerous Restoration Comedies. At that time productions ran for only a short period, since the audience was limited, so Nell had the opportunity to appear with Hart in a number of plays, culminating in their greatest performance in Secret Love, or The Maiden Queen. Pepys saw the play three times and was effusive in his praise for Nell.

It was difficult for theatrical companies to keep good actresses since they were swept off the stage to become the mistresses of nobles. This was the fate of Nell too, when she became the mistress of the poet, courtier, and rake Charles Sackville, Earl of Dorset. She also caught the eye of Charles II, although he passed her by on the first occasion when through the intermediary of the Duke of Buckingham she asked for too much money. He relented in 1668 when he found himself in an adjacent box at a theatre in Lincoln’s Inn Fields. The story is that she ended up paying for the supper he invited her to when he discovered he had no money with him. She returned to the King’s Company, where her notoriety as Charles’ mistress ensured packed houses. However, as she became a more permanent feature in the King’s life, her appearances reduced considerably.

In 1670 she gave birth to her first son, and the King’s seventh, by five different mistresses. The King’s wife, the Portuguese Catherine of Braganza, had failed to provide him with an heir, so she had to accept the semi-official status of his string of mistresses. In 1671 Nell was installed in a fine house at 79 Pall Mall, but only as a leaseholder. Always one thinking of her own best interests, she pressured for the property to be given to her outright, which was eventually done.

At the end of 1671, she gave birth to a second son, James, who was sent to Paris to be brought up. However, he died there six years later, perhaps of blood poisoning. Her first son, who she named Charles, remained with her, and she pressured the King to legitimize him. One version is that she called him ‘you little bastard’ in front of the King, saying she had nothing else to call him, at which point the King relented. Another is that she held the baby out of a window and threatened to drop him, but in either case, the King made little Charles Beauclerc Earl of Burford and Baron of Heddington and granted him a house outside Windsor. He also gave Nell Bagnigge House, a country house with healthy spring water at 61-63 Kings Cross Road.

In 1685 the king died, leaving instructions to his heir, James II, to “not let poor Nelly starve.” James did not, giving her a pension of £1,500 a year, roughly equivalent to at least a quarter million pounds today. She did not have long to enjoy her retirement from whoredom, however, as she suffered a series of strokes and seizures, probably the consequences of syphilis, and died on the 14 th of November, 1687, less than three years after the death of the king.

Her Legacy

Although Nell openly and regularly referred to herself as a whore, it would seem from her pleading with the king to legitimize their son, that she did not truly enjoy her situation. Her image as the archetypal women who sells her body to improve her situation underestimates the privations of life for the poor of the time, and how eagerly almost anyone would grasp at a chance to survive. She was undoubtedly a lot smarter than she might appear, given her ability to stay in the King’s favor for 17 years, acquire several properties and establish her son as a man of privilege. There is today still an Earl of Burford, Charles Francis Topham de Vere Beauclerk, a member of the House of Lords and famous for defending the rights of hereditary peers. He has some of his ancestor’s genes, having married a pop star.

Sites to Visit

Nell Gwyn’s Grab is St Martin-in-the-Fields Churchyard, Westminster.

Es gibt blue plaques at 79 Pall Mall, the house Charles II gave Nell to live in, and at the site of Bagnigge House, 61-63 Kings Cross Road. In the 18th century, the house became a popular spa, before giving way to development.

Further Research

Nell’s life has been fictionalized in numerous plays, films, and historic novels since 1799. Notable examples include:

  • In Good King Charles’s Golden Days, by Bernard Shaw (1939)
  • Our Nell, a musical, by Harold Fraser-Simson and Ivor Novello (1924)
  • Nell Gwynn, by Jessica Swale (2015)
  • Mistress Nell, starring Mary Pickford (1915)
  • Love, Life and Laughter, starring Gracie Fields (1934)
  • Stage Beauty, starring Zoe Tapper (2004)
  • The King’s Favorite, by Susan Holloway Scott (2008)
  • Exit the Actress, by Priya Parmar (2011) [uses contemporary documents to show the larger political and social context]
  • The Darling Strumpet: A Novel of Nell Gwynn, Who Captured the Heart of England and King Charles, by Gillian Bagwell (2011)

Biografien of Nell Gwyn include:

  • Nell Gwynn, by Jessica Swale
  • Nell Gwyn: Mistress to a King, by Charles Beauclerk
  • Nell Gwynn (Life of a Harlot), by Jenny Stone
  • House of Nell Gwynn: Fortunes of the Beauclerk Family, 1670-1974, by Peter Beauclerk Dewar and Donald Adamson

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About Jonathan

Jonathan is a consummate Anglophile with an obsession for Britain that borders on psychosis. Anglotopia is his passionate side-gig and he's always dreaming of his next trip to England, wishing he lived there - specifically Dorset.


One might classify the kings of England in many ways. John was undoubtedly the most unpopular. The impetuous yet far-seeing Henry II., with the other two great warriors, Edward I. and Edward III., and William of Orange, did most for the foundation and development of England’s constitutional law. Some monarchs, such as Edward II. and the womanish Henry VI., have been contemptible. Hard-working, useful kings have been Henry VII., the Georges, William IV., and especially the last Edward.

If we consider those monarchs who have in some curious way touched the popular fancy without reference to their virtues we must go back to Richard of the Lion Heart, who saw but little of England, yet was the best essentially English king, and to Henry V., gallant soldier and conqueror of France. Even Henry VIII. had a warm place in the affection of his countrymen, few of whom saw him near at hand, but most of whom made him a sort of regal incarnation of John Bull–wrestling and tilting and boxing, eating great joints of beef, and staying his thirst with flagons of ale– a big, healthy, masterful animal, in fact, who gratified the national love of splendor and stood up manfully in his struggle with the Pope.

But if you look for something more than ordinary popularity– something that belongs to sentiment and makes men willing to become martyrs for a royal cause–we must find these among the Stuart kings. It is odd, indeed, that even at this day there are Englishmen and Englishwomen who believe their lawful sovereign to be a minor Bavarian princess in whose veins there runs the Stuart blood. Prayers are said for her at English shrines, and toasts are drunk to her in rare old wine.

Of course, to-day this cult of the Stuarts is nothing but a fad. No one ever expects to see a Stuart on the English throne. But it is significant of the deep strain of romance which the six Stuarts who reigned in England have implanted in the English heart. The old Jacobite ballads still have power to thrill. Queen Victoria herself used to have the pipers file out before her at Balmoral to the “skirling” of “Bonnie Dundee,” “Over the Water to Charlie," and “Wha’ll Be King but Charlie!” It is a sentiment that has never died. Her late majesty used to say that when she heard these tunes she became for the moment a Jacobite just as the Empress Eugenie at the height of her power used pertly to remark that she herself was the only Legitimist left in France.

It may be suggested that the Stuarts are still loved by many Englishmen because they were unfortunate yet this is hardly true, after all. Many of them were fortunate enough. The first of them, King James, an absurd creature, speaking broad Scotch, timid, foolishly fond of favorites, and having none of the dignity of a monarch, lived out a lengthy reign. The two royal women of the family–Anne and Mary–had no misfortunes of a public nature. Charles II. reigned for more than a quarter of a century, lapped in every kind of luxury, and died a king.

The first Charles was beheaded and afterward styled a “saint" yet the majority of the English people were against his arrogance, or else he would have won his great struggle against Parliament. The second James was not popular at all. Nevertheless, no sooner had he been expelled, and been succeeded by a Dutchman gnawing asparagus and reeking of cheeses, than there was already a Stuart legend. Even had there been no pretenders to carry on the cult, the Stuarts would still have passed into history as much loved by the people.

It only shows how very little in former days the people expected of a regnant king. Many monarchs have had just a few popular traits, and these have stood out brilliantly against the darkness of the background.

No one could have cared greatly for the first James, but Charles I. was indeed a kingly personage when viewed afar. He was handsome, as a man, fully equaling the French princess who became his wife. He had no personal vices. He was brave, and good to look upon, and had a kingly mien. Hence, although he sought to make his rule over England a tyranny, there were many fine old cavaliers to ride afield for him when he raised his standard, and who, when he died, mourned for him as a “martyr.”

Many hardships they underwent while Cromwell ruled with his iron hand and when that iron hand was relaxed in death, and poor, feeble Richard Cromwell slunk away to his country-seat, what wonder is it that young Charles came back to England and caracoled through the streets of London with a smile for every one and a happy laugh upon his lips? What wonder is it that the cannon in the Tower thundered a loud welcome, and that all over England, at one season or another, maypoles rose and Christmas fires blazed? For Englishmen at heart are not only monarchists, but they are lovers of good cheer and merrymaking and all sorts of mirth.

Charles II. might well at first have seemed a worthier and wiser successor to his splendid father. As a child, even, he had shown himself to be no faint-hearted creature. When the great Civil War broke out he had joined his father’s army. It met with disaster at Edgehill, and was finally shattered by the crushing defeat of Naseby, which afterward inspired Macaulay’s most stirring ballad.

Charles was then only a child of twelve, and so his followers did wisely in hurrying him out of England, through the Scilly isles and Jersey to his mother’s place of exile. Of course, a child so very young could be of no value as a leader, though his presence might prove an inspiration.

In 1648, however, when he was eighteen years of age, he gathered a fleet of eighteen ships and cruised along the English coast, taking prizes, which he carried to the Dutch ports. When he was at Holland’s capital, during his father’s trial, he wrote many messages to the Parliamentarians, and even sent them a blank charter, which they might fill in with any stipulations they desired if only they would save and restore their king.

When the head of Charles rolled from the velvet-covered block his son showed himself to be no loiterer or lover of an easy life. He hastened to Scotland, skilfully escaping an English force, and was proclaimed as king and crowned at Scone, in 1651. With ten thousand men he dashed into England, where he knew there were many who would rally at his call. But it was then that Cromwell put forth his supreme military genius and with his Ironsides crushed the royal troops at Worcester.

Charles knew that for the present all was lost. He showed courage and address in covering the flight of his beaten soldiers but he soon afterward went to France, remaining there and in the Netherlands for eight years as a pensioner of Louis XIV. He knew that time would fight for him far more surely than infantry and horse. England had not been called “Merry England” for nothing and Cromwell’s tyranny was likely to be far more resented than the heavy hand of one who was born a king. So Charles at Paris and Liege, though he had little money at the time, managed to maintain a royal court, such as it was.

Here there came out another side of his nature. As a child he had borne hardship and privation and had seen the red blood flow upon the battlefield. Now, as it were, he allowed a certain sensuous, pleasure-loving ease to envelop him. The red blood should become the rich red burgundy the sound of trumpets and kettledrums should give way to the melody of lutes and viols. He would be a king of pleasure if he were to be king at all. And therefore his court, even in exile, was a court of gallantry and ease. The Pope refused to lend him money, and the King of France would not increase his pension, but there were many who foresaw that Charles would not long remain in exile and so they gave him what he wanted and waited until he could give them what they would ask for in their turn.

Charles at this time was not handsome, like his father. His complexion was swarthy, his figure by no means imposing, though always graceful. When he chose he could bear himself with all the dignity of a monarch. He had a singularly pleasant manner, and a word from him could win over the harshest opponent.

The old cavaliers who accompanied their master in exile were like Napoleon’s veterans in Elba. With their tall, powerful forms they stalked about the courtyards, sniffing their disapproval at these foreign ways and longing grimly for the time when they could once more smell the pungent powder of the battle-field. But, as Charles had hoped, the change was coming. Not merely were his own subjects beginning to long for him and to pray in secret for the king, but continental monarchs who maintained spies in England began to know of this. To them Charles was no longer a penniless exile. He was a king who before long would take possession of his kingdom.

A very wise woman–the Queen Regent of Portugal–was the first to act on this information. Portugal was then very far from being a petty state. It had wealth at home and rich colonies abroad, while its flag was seen on every sea. The queen regent, being at odds with Spain, and wishing to secure an ally against that power, made overtures to Charles, asking him whether a match might not be made between him and the Princess Catharine of Braganza. It was not merely her daughter’s hand that she offered, but a splendid dowry. She would pay Charles a million pounds in gold and cede to England two valuable ports.

The match was not yet made, but by 1659 it had been arranged. The Spaniards were furious, for Charles’s cause began to appear successful.

She was a quaint and rather piteous little figure, she who was destined to be the wife of the Merry Monarch. Catharine was dark, petite, and by no means beautiful yet she had a very sweet expression and a heart of utter innocence. She had been wholly convent-bred. She knew nothing of the world. She was told that in marriage she must obey in all things, and that the chief duty of a wife was to make her husband happy.

Poor child! It was a too gracious preparation for a very graceless husband. Charles, in exile, had already made more than one discreditable connection and he was already the father of more than one growing son.

First of all, he had been smitten by the bold ways of one Lucy Walters. Her impudence amused the exiled monarch. She was not particularly beautiful, and when she spoke as others did she was rather tiresome but her pertness and the inexperience of the king when he went into exile made her seem attractive. She bore him a son, in the person of that brilliant adventurer whom Charles afterward created Duke of Monmouth. Many persons believe that Charles had married Lucy Walters, just as George IV. may have married Mrs. Fitzherbert yet there is not the slightest proof of it, and it must be classed with popular legends.

There was also one Catherine Peg, or Kep, whose son was afterward made Earl of Plymouth. It must be confessed that in his attachments to English women Charles showed little care for rank or station. Lucy Walters and Catherine Peg were very illiterate creatures.

In a way it was precisely this sort of preference that made Charles so popular among the people. He seemed to make rank of no account, but would chat in the most familiar and friendly way with any one whom he happened to meet. His easy, democratic manner, coupled with the grace and prestige of royalty, made friends for him all over England. The treasury might be nearly bankrupt the navy might be routed by the Dutch the king himself might be too much given to dissipation but his people forgave him all, because everybody knew that Charles would clap an honest citizen on the back and joke with all who came to see him feed the swans in Regent’s Park.

The popular name for him was “Rowley,” or “Old Rowley"–a nickname of mysterious origin, though it is said to have been given him from a fancied resemblance to a famous hunter in his stables. Perhaps it is the very final test of popularity that a ruler should have a nickname known to every one.

Cromwell’s death roused all England to a frenzy of king-worship. The Roundhead, General Monk, and his soldiers proclaimed Charles King of England and escorted him to London in splendid state. That was a day when national feeling reached a point such as never has been before or since. Oughtred, the famous mathematician, died of joy when the royal emblems were restored. Urquhart, the translator of Rabelais, died, it is said, of laughter at the people’s wild delight–a truly Rabelaisian end.

There was the king once more and England, breaking through its long period of Puritanism, laughed and danced with more vivacity than ever the French had shown. All the pipers and the players and panderers to vice, the mountebanks, the sensual men, and the lawless women poured into the presence of the king, who had been too long deprived of the pleasure that his nature craved. Parliament voted seventy thousand pounds for a memorial to Charles’s father, but the irresponsible king spent the whole sum on the women who surrounded him. His severest counselor, Lord Clarendon, sent him a remonstrance.

“How can I build such a memorial,” asked Charles, “when I don’t know where my father’s remains are buried!”

He took money from the King of France to make war against the Dutch, who had befriended him. It was the French king, too, who sent him that insidious, subtle daughter of Brittany, Louise de Keroualle–Duchess of Portsmouth–a diplomat in petticoats, who won the king’s wayward affections, and spied on what he did and said, and faithfully reported all of it to Paris. She became the mother of the Duke of Lenox, and she was feared and hated by the English more than any other of his mistresses. They called her “Madam Carwell,” and they seemed to have an instinct that she was no mere plaything of his idle hours, but was like some strange exotic serpent, whose poison might in the end sting the honor of England.

There is a pitiful little episode in the marriage of Charles with his Portuguese bride, Catharine of Braganza. The royal girl came to him fresh from the cloisters of her convent. There was something about her grace and innocence that touched the dissolute monarch, who was by no means without a heart. For a time he treated her with great respect, and she was happy. At last she began to notice about her strange faces–faces that were evil, wanton, or overbold. The court became more and more a seat of reckless revelry.

Finally Catharine was told that the Duchess of Cleveland–that splendid termagant, Barbara Villiers–had been appointed lady of the bedchamber. She was told at the same time who this vixen was– that she was no fit attendant for a virtuous woman, and that her three sons, the Dukes of Southampton, Grafton, and Northumberland, were also the sons of Charles.

Fluttered and frightened and dismayed, the queen hastened to her husband and begged him not to put this slight upon her. A year or two before, she had never dreamed that life contained such things as these but now it seemed to contain nothing else. Charles spoke sternly to her until she burst into tears, and then he petted her and told her that her duty as a queen compelled her to submit to many things which a lady in private life need not endure.

After a long and poignant struggle with her own emotions the little Portuguese yielded to the wishes of her lord. She never again reproached him. She even spoke with kindness to his favorites and made him feel that she studied his happiness alone. Her gentleness affected him so that he always spoke to her with courtesy and real friendship. When the Protestant mobs sought to drive her out of England he showed his courage and manliness by standing by her and refusing to allow her to be molested.

Indeed, had Charles been always at his best he would have had a very different name in history. He could be in every sense a king. He had a keen knowledge of human nature. Though he governed England very badly, he never governed it so badly as to lose his popularity.

The epigram of Rochester, written at the king’s own request, was singularly true of Charles. No man relied upon his word, yet men loved him. He never said anything that was foolish, and he very seldom did anything that was wise yet his easy manners and gracious ways endeared him to those who met him.

One can find no better picture of his court than that which Sir Walter Scott has drawn so vividly in Peveril of the Peak or, if one wishes first-hand evidence, it can be found in the diaries of Evelyn and of Samuel Pepys. In them we find the rakes and dicers, full of strange oaths, deep drunkards, vile women and still viler men, all striving for the royal favor and offering the filthiest lures, amid routs and balls and noisy entertainments, of which it is recorded that more than once some woman gave birth to a child among the crowd of dancers.

No wonder that the little Portuguese queen kept to herself and did not let herself be drawn into this swirling, roaring, roistering saturnalia. She had less influence even than Moll Davis, whom Charles picked out of a coffee-house, and far less than “Madam Carwell,” to whom it is reported that a great English nobleman once presented pearls to the value of eight thousand pounds in order to secure her influence in a single stroke of political business.

Of all the women who surrounded Charles there was only one who cared anything for him or for England. The rest were all either selfish or treacherous or base. This one exception has been so greatly written of, both in fiction and in history, as to make it seem almost unnecessary to add another word yet it may well be worth while to separate the fiction from the fact and to see how much of the legend of Eleanor Gwyn is true.

The fanciful story of her birthplace is most surely quite unfounded. She was not the daughter of a Welsh officer, but of two petty hucksters who had their booth in the lowest precincts of London. In those days the Strand was partly open country, and as it neared the city it showed the mansions of the gentry set in their green-walled parks. At one end of the Strand, however, was Drury Lane, then the haunt of criminals and every kind of wretch, while nearer still was the notorious Coal Yard, where no citizen dared go unarmed.

Within this dreadful place children were kidnapped and trained to various forms of vice. It was a school for murderers and robbers and prostitutes and every night when the torches flared it vomited forth its deadly spawn. Here was the earliest home of Eleanor Gwyn, and out of this den of iniquity she came at night to sell oranges at the entrance to the theaters. She was stage- struck, and endeavored to get even a minor part in a play but Betterton, the famous actor, thrust her aside when she ventured to apply to him.

It must be said that in everything that was external, except her beauty, she fell short of a fastidious taste. She was intensely ignorant even for that time. She spoke in a broad Cockney dialect. She had lived the life of the Coal Yard, and, like Zola’s Nana, she could never remember the time when she had known the meaning of chastity.

Nell Gwyn was, in fact, a product of the vilest slums of London and precisely because she was this we must set her down as intrinsically a good woman–one of the truest, frankest, and most right-minded of whom the history of such women has anything to tell. All that external circumstances could do to push her down into the mire was done yet she was not pushed down, but emerged as one of those rare souls who have in their natures an uncontaminated spring of goodness and honesty. Unlike Barbara Villiers or Lucy Walters or Louise de Keroualle, she was neither a harpy nor a foe to England.

Charles is said first to have met her when he, incognito, with another friend, was making the rounds of the theaters at night. The king spied her glowing, nut-brown face in one of the boxes, and, forgetting his incognito, went up and joined her. She was with her protector of the time, Lord Buckhurst, who, of course, recognized his majesty.

Presently the whole party went out to a neighboring coffee-house, where they drank and ate together. When it came time to pay the reckoning the king found that he had no money, nor had his friend. Lord Buckhurst, therefore, paid the bill, while Mistress Nell jeered at the other two, saying that this was the most poverty- stricken party that she had ever met.

Charles did not lose sight of her. Her frankness and honest manner pleased him. There came a time when she was known to be a mistress of the king, and she bore a son, who was ennobled as the Duke of St. Albans, but who did not live to middle age. Nell Gwyn was much with Charles and after his tempestuous scenes with Barbara Villiers, and the feeling of dishonor which the Duchess of Portsmouth made him experience, the girl’s good English bluntness was a pleasure far more rare than sentiment.

Somehow, just as the people had come to mistrust “Madam Carwell," so they came to like Nell Gwyn. She saw enough of Charles, and she liked him well enough, to wish that he might do his duty by his people and she alone had the boldness to speak out what she thought. One day she found him lolling in an arm-chair and complaining that the people were not satisfied.

“You can very easily satisfy them,” said Nell Gwyn. “Dismiss your women and attend to the proper business of a king.”

Again, her heart was touched at the misfortunes of the old soldiers who had fought for Charles and for his father during the Civil War, and who were now neglected, while the treasury was emptied for French favorites, and while the policy of England itself was bought and sold in France. Many and many a time, when other women of her kind used their lures to get jewels or titles or estates or actual heaps of money, Nell Gwyn besought the king to aid these needy veterans. Because of her efforts Chelsea Hospital was founded. Such money as she had she shared with the poor and with those who had fought for her royal lover.

As I have said, she is a historical type of the woman who loses her physical purity, yet who retains a sense of honor and of honesty which nothing can take from her. There are not many such examples, and therefore this one is worth remembering.

Of anecdotes concerning her there are many, but not often has their real import been detected. If she could twine her arms about the monarch’s neck and transport him in a delirium of passion, this was only part of what she did. She tried to keep him right and true and worthy of his rank and after he had ceased to care much for her as a lover he remembered that she had been faithful in many other things.

Then there came the death-bed scene, when Charles, in his inimitable manner, apologized to those about him because he was so long in dying. A far sincerer sentence was that which came from his heart, as he cried out, in the very pangs of death:

“Do not let poor Nelly starve!”

This etext of Famous Affinities of History (I of IV) by Lyndon Orr is copyright-free.


Bevan, B. Nell Gwyn. London: 1969.

Fraser, Antonia. Royal Charles: Charles II and the Restoration. NY: Alfqed A. Knopf, 1979.

Gramont, Count de. Memoirs of the Court of Charles II. NY: P.F. Collier & Son, 1910.

Wilson, John H. Nell Gwyn: Royal Mistress. Pellegrini & Cudahy, 1952.

Kimberly Estep Spangler , Assistant Professor of History and Chair of the Division of Religion and Humanities at Friends University, Wichita, Kansas

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"Gwynn, Nell (1650–1687) ." Women in World History: A Biographical Encyclopedia. . Enzyklopädie.com. 17. Juni 2021 < https://www.encyclopedia.com > .

"Gwynn, Nell (1650–1687) ." Women in World History: A Biographical Encyclopedia. . Retrieved June 17, 2021 from Encyclopedia.com: https://www.encyclopedia.com/women/encyclopedias-almanacs-transcripts-and-maps/gwynn-nell-1650-1687

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