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First Lady Martha Washington gestorben

First Lady Martha Washington gestorben

Die hingebungsvolle Witwe von Präsident George Washington und First Lady der Nation, Martha Dandridge Custis Washington, stirbt am 22. Mai 1802 in ihrem Haus in Mt. Vernon. Sie war 70 Jahre alt.

Wie ihr Mann wurde Martha Washington als britische Untertanin (1731) in den amerikanischen Kolonien geboren. Die zierliche, dunkelhaarige 19-Jährige heiratete 1750 ihren ersten Ehemann, einen wohlhabenden 39-jährigen Pflanzer aus Virginia namens Daniel Parke Custis. Das Paar lebte in einer Villa namens Weißes Haus und nachdem Custis 1757 gestorben war, lief Martha die Plantage, unterstützt von ihrem angeborenen Geschäftssinn. Zwei Jahre später lernte die damals 26-jährige Martha, eine wohlhabende und gesellschaftlich prominente Witwe mit zwei Kindern, George Washington kennen. Zu dieser Zeit war George Oberst in der britischen Armee, Veteran des Franzosen- und Indianerkrieges und Mitglied des Virginia House of Burgesses. Die beiden heirateten 1759.

George und Martha zogen nach Mt. Vernon, als er das Anwesen 1761 erbte. Obwohl das Paar keine eigenen Kinder hatte – viele Gelehrte vermuten, dass Washington unfruchtbar war – adoptierte George Marthas Kinder als seine eigenen. Bevor die Amerikanische Revolution 1776 begann, half Martha, zwei Haushalte zu führen – Mt. Vernon und das Anwesen, das sie von Custis geerbt hat – mit einem riesigen Stab von Sklaven und Dienern. Während des Krieges, während George die Kontinentalarmee führte, folgte sie ihm häufig in Militärlager, um sich um ihn zu kümmern und die einheimischen Frauen zu drängen, mitzuhelfen, die Soldaten zu ernähren, zu kleiden und sich um sie zu kümmern.

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1789 wurde George zum ersten Präsidenten der Vereinigten Staaten gewählt und die 57-jährige Martha hatte Mühe, eine Rolle zu besetzen, für die sie kein Vorbild hatte. Sie mied das Rampenlicht und ärgerte sich darüber, dass jede ihrer Bewegungen von Beratern eingeschränkt und von der Presse dokumentiert wurde. Da es den Washingtons verboten war, mit Freunden in Privathäusern zu speisen, veranstalteten sie regelmäßig formelle Dinnerpartys und Empfänge in den Präsidentenvillen, zuerst in New York und dann in Philadelphia. Sie mochte beide Städte nicht und freute sich darauf, nach Georges Pensionierung nach Mt. Vernon zurückzukehren. Zu dieser Zeit war der Begriff First Lady noch nicht gebräuchlich und Martha wurde liebevoll Lady Washington genannt.

Freunde und Bekannte beobachteten, dass George und Martha sich sehr nahe standen. Sie betrachtete ihre Hauptaufgabe darin, sich um ihren Mann zu kümmern. Als ihm 1789 ein Krebsgeschwür von der Zunge entfernt wurde, pflegte sie ihn persönlich und ordnete an, die Straßen um ihr Haus herum abzusperren, damit er sich erholen konnte, ohne von den Geräuschen rasselnder Kutschen gestört zu werden. Trotz ihrer Verliebtheit war Martha vielleicht nicht die große Leidenschaft von Georges Leben. Vor ihrer Heirat hatte sich George in Sally Fairfax, die Frau eines alten Freundes, verliebt, und einige Hinweise deuten darauf hin, dass seine Gefühle für sie auch nach seiner Heirat mit Martha geblieben sind. Es ist nicht bekannt, ob Martha von Georges Liebe zu Sally wusste. Nach seinem Tod im Jahr 1799 verbrannte Martha auf seinen Wunsch hin die gesamte Korrespondenz mit ihrem Mann.

Martha gab ihrem Mann gnädigerweise eine private Begräbnisstätte auf und gab John Adams die Erlaubnis, ihn in Washington im US-Kapitol zu bestatten. Er wurde dort jedoch nie beigesetzt und liegt auf seinem geliebten Mt. Vernon begraben. Martha verbrachte den Rest ihrer Tage auf Mt. Vernon und wurde dort 1802 auch begraben.

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Liste der First Ladies der Vereinigten Staaten

Die First Lady der Vereinigten Staaten ist die Gastgeberin des Weißen Hauses. Die Position wird traditionell mit der Ehefrau des Präsidenten der Vereinigten Staaten besetzt, aber gelegentlich wurde der Titel auch auf Frauen angewendet, die keine Ehefrauen des Präsidenten waren, beispielsweise wenn der Präsident ein Junggeselle oder Witwer war oder wenn die Ehefrau des Präsidenten war nicht in der Lage, die Pflichten der First Lady zu erfüllen. Die First Lady ist kein gewähltes Amt, sie trägt keine offiziellen Aufgaben und erhält kein Gehalt. Trotzdem nimmt sie an vielen offiziellen Zeremonien und Staatsfunktionen teil, entweder zusammen mit oder anstelle des Präsidenten. Traditionell hat die First Lady keine Nebentätigkeit, während sie das Büro bekleidet, [1] obwohl Eleanor Roosevelt Geld mit Schreiben und Vorträgen verdiente, aber den größten Teil davon für wohltätige Zwecke spendete. [2] Sie hat ihre eigenen Mitarbeiter, darunter den Sozialsekretär des Weißen Hauses, den Stabschef, den Pressesprecher, den Chef-Blumendesigner und den Küchenchef. Das Office of the First Lady ist auch zuständig für alle gesellschaftlichen und zeremoniellen Veranstaltungen des Weißen Hauses und ist eine Zweigstelle des Exekutivbüros des Präsidenten.

Es gab insgesamt 54 First Ladies, darunter 43 offizielle und 11 schauspielerische, innerhalb von 46 First Ladyships. Diese Diskrepanz besteht darin, dass einige Präsidenten mehrere First Ladies hatten. Nach Joe Bidens Amtseinführung am 20. Januar 2021 wurde seine Frau Jill Biden die 43. offizielle First Lady.

Es gibt fünf lebende ehemalige First Ladies: Rosalynn Carter, verheiratet mit Jimmy Carter Hillary Clinton, verheiratet mit Bill Clinton Laura Bush, verheiratet mit George W. Bush, Michelle Obama, verheiratet mit Barack Obama und Melania Trump, verheiratet mit Donald Trump. Die First Lady war Martha Washington, verheiratet mit George Washington. Die Präsidenten John Tyler und Woodrow Wilson hatten zwei offizielle First Ladies, die beide während ihrer Amtszeit als Präsident wieder heirateten. Die Frauen von vier Präsidenten starben vor der Vereidigung ihrer Ehemänner, werden aber vom Weißen Haus und der National First Ladies' Library immer noch als First Ladies angesehen: Martha Wayles Skelton, verheiratet mit Thomas Jefferson [3] [4] Rachel Jackson, verheiratet mit Andrew Jackson [5] [6] Hannah Van Buren, verheiratet mit Martin Van Buren [7] [8] und Ellen Lewis Herndon Arthur, verheiratet mit Chester A. Arthur. [9] [10] Eine Frau, die nicht mit einem Präsidenten verheiratet war, gilt immer noch als offizielle First Lady: Harriet Lane, Nichte des Junggesellen James Buchanan. Die anderen nichtehelichen Verwandten, die als Hostessen des Weißen Hauses dienten, werden von der First Ladies' Library nicht anerkannt.

Im Jahr 2007 begann die United States Mint im Rahmen des First Ehepartner-Programms mit der Veröffentlichung eines Satzes von 10-Unzen-Goldmünzen mit Gravuren von Porträts der ersten Damen auf der Vorderseite. [11] Wenn ein Präsident ohne Ehepartner diente, wurde eine Goldmünze ausgegeben, die auf der Vorderseite ein Symbol der Freiheit trägt, wie es auf einer umlaufenden Münze dieser Zeit dargestellt ist, und eine Rückseite, die die Themen des Lebens dieses Präsidenten symbolisiert. Dies gilt für die Münzen der First Ladies von Thomas Jefferson, Andrew Jackson, Martin Van Buren und James Buchanan, nicht jedoch die Münze für Chester A. Arthurs First Lady, die stattdessen die Suffragette Alice Paul darstellt. [12]


Frühen Lebensjahren

Martha Washington wurde als Martha Dandridge in Chestnut Grove, New Kent County, Virginia, geboren. Sie war die älteste Tochter von John Dandridge, einem wohlhabenden Landbesitzer, und seiner Frau Frances Jones Dandridge, die beide aus etablierten Familien in Neuengland stammten.

Marthas erster Ehemann, ebenfalls ein wohlhabender Grundbesitzer, war Daniel Parke Custis. Sie hatten vier Kinder, zwei starben im Kindesalter. Daniel Parke Custis starb am 8. Juli 1757 und hinterließ Martha ziemlich wohlhabend und war für die Verwaltung des Anwesens und des Haushalts verantwortlich, wobei sie sowohl einen Mitgiftanteil hielt als auch den Rest während der Minderjährigkeit ihrer Kinder verwaltete.


First Lady Martha Washington gestorben - GESCHICHTE

Wo ist Martha Washington aufgewachsen?

Martha Dandridge wurde in der britischen Kolonie Virginia im Haus ihrer Eltern namens Chestnut Grove Plantation geboren. Ihr Vater, John Dandridge, war ein erfolgreicher Bauer und Kommunalpolitiker.

Aufgewachsen war Martha das älteste von acht Kindern. Wenn sie nicht half, ihre jüngeren Geschwister zu beobachten, lernte Martha Hauswirtschaftskenntnisse wie Kochen, Gemüse anpflanzen und Kleidung nähen. Im Gegensatz zu vielen Mädchen ihrer Zeit lernte sie auch lesen und schreiben.


Martha Washington
von Unbekannt

Frühes Leben und erste Ehe

Als Martha siebzehn war, lernte sie in der Kirche einen wohlhabenden Plantagenbesitzer namens Daniel Parke Custis kennen. Daniel war über zwanzig Jahre älter als Martha, doch sie verliebten sich bald ineinander. 1750 heirateten Daniel und Martha und Martha zog mit Daniel auf sein großes Anwesen.

Martha lernte schnell, einen viel größeren Haushalt zu führen. Sie musste große Partys veranstalten und wichtige Gäste bewirten. Diese Erfahrung sollte ihr später helfen, als sie die Frau des Präsidenten war. Martha und Daniel hatten zusammen vier Kinder, von denen jedoch zwei im Kindesalter starben.

Sieben Jahre nach seiner Heirat starb Daniel. Martha war jetzt Witwe und Besitzerin einer riesigen Plantage in Virginia.

Heirat mit George Washington

Nicht lange nach dem Tod ihres Mannes lernte Martha einen anderen Plantagenbesitzer namens George Washington kennen. Es gab eine sofortige Anziehungskraft und das Paar stimmte bald zu, zu heiraten. Sie hatten am 6. Januar 1759 eine große Hochzeit in Marthas Haus. Martha und ihre beiden Kinder zogen dann nach Mount Vernon, um bei George zu leben.

Der Unabhängigkeitskrieg beginnt

Als der Unabhängigkeitskrieg begann, wurde Marthas Ehemann George zum Kommandeur der Kontinentalarmee gewählt. Martha wurde von den Patrioten gefeiert und von den Loyalisten gehasst. Viele Menschen befürchteten, dass sie entführt und als Druckmittel gegen ihren Mann eingesetzt werden würde.

Martha half bei der Verwaltung des Anwesens, während ihr Mann weg war. Sie hatte Erfahrung damit, als sie Witwe war. Sie unterstützte auch die Sache der Patrioten, indem sie Geld sammelte, um Dinge wie Uniformen und Lebensmittel für die Soldaten zu bezahlen. Martha gab über 20.000 US-Dollar ihres eigenen Geldes für die Kriegsanstrengungen, was im 18. Jahrhundert viel Geld war.

Während des Krieges reiste Martha zu George im Winterlager der Kontinentalarmee. Sie verbrachte die Wintermonate damit, als Georges Sekretärin zu arbeiten und wichtige Gäste zu unterhalten. Ihre Anwesenheit trug dazu bei, die Moral ihres Mannes und der Truppen zu steigern.

Marthas Reisen nach Valley Forge waren ein persönliches Opfer. Sie hätte auf ihrem schönen Anwesen in Mount Vernon zu Hause bleiben können, aber sie entschied sich, die Truppen zu unterstützen. Das Lager war im Vergleich zu zu Hause nicht nur ungemütlich, sondern durch Krankheiten wie Pocken viel gefährlicher.

Ehefrau des ersten Präsidenten

Nach dem Krieg wurde George Washington zum ersten Präsidenten der Vereinigten Staaten gewählt. Obwohl der Titel damals nicht verwendet wurde, war Martha damit die erste „First Lady“. Sie veranstaltete Veranstaltungen und gründete eine Tradition, bei der sie jeden Freitag öffentliche Empfänge abhielt. Martha hat als First Lady großartige Arbeit geleistet, aber sie sehnte sich im Stillen nach einem privateren Leben in Mount Vernon. Als ihr Mann sich weigerte, für eine dritte Amtszeit zu kandidieren, kehrte Martha gerne nach Hause zurück.

Einige Jahre nach seiner Rückkehr starb George Washington. Nach Georges Willen befreite Martha ein Jahr später die Mehrheit seiner Sklaven. Danach führte sie ein ruhiges Leben und starb am 22. Mai 1802.


Inhalt

Martha Dandridge wurde am 13. Juni 1731 (O.S. 2. Juni) [5] auf der elterlichen Plantage Chestnut Grove in der Kolonie Virginia geboren. Sie war die älteste Tochter von John Dandridge (1700–1756), einem Pflanzer aus Virginia und Einwanderer aus England, von seiner Frau Frances Jones (1710–1785), die amerikanischer Abstammung und englischer, walisischer und französischer Abstammung war. [6] Martha hatte drei Brüder und vier Schwestern: John (1733–1749), William (1734–1776), Bartholomew (1737–1785), Anna Maria „Fanny“ Bassett (1739–1777), Frances Dandridge (1744–1757 ), Elizabeth Aylett Henley (1749–1800) und Mary Dandridge (1756–1763). [7]

Martha hatte möglicherweise eine uneheliche Halbschwester, Ann Dandridge Costin (Geburts- und Sterbejahr unbekannt), die in die Sklaverei geboren wurde. Costins versklavte Mutter war afrikanischer und Cherokee-Abstammung, und ihr Vater wurde geglaubt, John Dandridge zu sein. [9] Marthas Vater kann auch einen unehelichen Halbbruder zu Martha namens Ralph Dandridge (Geburts- und Sterbejahr unbekannt) gezeugt haben, der wahrscheinlich weiß war. [9]

Am 15. Mai 1750 heiratete Martha im Alter von 18 Jahren Daniel Parke Custis, einen zwei Jahrzehnte älteren reichen Pflanzer, und zog in seine Residenz White House Plantation am Südufer des Pamunkey River, ein paar Meilen flussaufwärts von Chestnut . Hain. Sie hatten vier Kinder zusammen: Daniel, Frances, John und Martha. Daniel (19. November 1751 – 19. Februar 1754) und Frances (12. April 1753 – 1. April 1757) starben im Kindesalter. Die anderen beiden Kinder, John (Jacky) Parke Custis (27. November 1754 - 5. November 1781) und Martha ("Patsy") Parke Custis (1756 - 19. Juni 1773), überlebten bis ins junge Erwachsenenalter. Der Tod ihres Mannes im Jahr 1757 hinterließ Martha im Alter von 26 Jahren eine reiche junge Witwe mit unabhängiger Kontrolle über ein Mitgifterbe für ihr Leben und treuhänderischer Kontrolle über das Erbe ihrer minderjährigen Kinder. Insgesamt wurde sie, abgesehen von anderen Investitionen und Bargeld, in Gewahrsam von rund 17.500 Morgen Land und 300 Sklaven zurückgelassen. [10] Laut ihrem Biografen "betrieb sie die fünf Plantagen, die ihr nach dem Tod ihres ersten Mannes verbleiben, und feilte mit Londoner Händlern um die besten Tabakpreise." [11]

Martha Custis, 27 Jahre, und George Washington, 26, heirateten am 6. Januar 1759 auf der Plantage des Weißen Hauses. Als Mann, der in der Gegend lebte und Eigentum besaß, kannte Washington Martha und Daniel Parke Custis wahrscheinlich einige Zeit vor Daniels Tod. Im März 1758 besuchte er sie zweimal auf der Plantage des Weißen Hauses, das zweite Mal kam er entweder mit einer Heirat oder zumindest mit ihrem Versprechen, über seinen Antrag nachzudenken. Zu dieser Zeit wurde sie auch vom Pflanzer Charles Carter umworben, der sogar noch reicher war als Washington. [11]

Die Hochzeit war großartig. Washingtons Anzug war aus blauem und silbernem Stoff mit roten Besätzen und goldenen Knieschnallen. [12] Die Braut trug lila Seidenschuhe mit glitzernden Schnallen, die am Mount Vernon ausgestellt sind. Das Paar verbrachte mehrere Wochen auf der Plantage des Weißen Hauses der Familie Custis, bevor es sich auf Washingtons Anwesen Mount Vernon niederließ. Sie schienen eine feste Ehe geführt zu haben. [11] [12] Martha und George Washington hatten keine gemeinsamen Kinder, aber sie erzogen Marthas zwei überlebende Kinder. 1773 starb ihre Tochter Patsy im Alter von 16 Jahren an einem epileptischen Anfall. [13] John Parke "Jacky" Custis verließ das King's College im Herbst und heiratete Eleanor Calvert im Februar 1774. [13]

John diente George Washington während der Belagerung von Yorktown im Jahr 1781 während des Amerikanischen Unabhängigkeitskrieges als ziviler Helfer, als er an "Lagerfieber" (wahrscheinlich epidemischer Typhus) starb. Nach seinem Tod erzogen die Washingtons die jüngsten beiden von Johns vier Kindern, Eleanor (Nelly) Parke Custis (31. März 1779 – 15. Juli 1852) und George Washington Parke (Washy) Custis (30. April 1781 – 10. Oktober). 1857). Die beiden älteren Mädchen blieben bei ihrer Mutter. [13] Die Washingtons leisteten auch Nichten, Neffen und anderen Familienmitgliedern der Familien Dandridge und Washington persönliche und finanzielle Unterstützung. [ Zitat benötigt ]

Martha Washington begnügte sich nicht damit, in Mount Vernon und ihren Häusern auf dem Anwesen von Custis ein Privatleben zu führen, und folgte Washington jeweils acht Jahre lang in seine Winterlager. Sie half, die Moral unter den Offizieren aufrechtzuerhalten. [14] Washington wurde zu einer frühen Berühmtheit mit Presseberichten über ihre Reisen und Städte, die ihre Ankunft mit Glockenläuten begrüßten. [fünfzehn]

Überlieferungen zufolge verbrachte Washington ihre Tage in den Winterlagern des Unabhängigkeitskrieges und besuchte die gewöhnlichen Soldaten in ihren Hütten. Nancy Loane, Autorin von Der Trommel folgen: Frauen im Lager der Valley Forge, sagt, es gebe keine Beweise dafür, dass Washington mit den einfachen Soldaten zusammen war. [16] [ Seite benötigt ] Loane bemerkt auch, dass Martha Washington modisch gekleidet, durchsetzungsfähig und eine Frau mit großem Reichtum und unabhängigen Mitteln war. Mrs. Washington schloss sich ihrem Mann während der Revolution für alle Winterlager der Kontinentalarmee an. Bevor die Revolution begann, war sie während der Revolution in der Nähe ihres Hauses geblieben, sie reiste Tausende von Kilometern, um bei ihrem Mann zu sein. [17] General Lafayette bemerkte, dass sie "ihren Ehemann wahnsinnig" liebte. [18]

Die Kontinentalarmee ließ sich am 19. Dezember 1777 in Valley Forge, dem dritten der acht Winterlager der Revolution, nieder. Martha Washington reiste 10 Tage und Hunderte von Meilen, um sich ihrem Mann in Pennsylvania anzuschließen. [19] Primärdokumente der Revolutionszeit beziehen sich auf die Aktivitäten von Lady Washington vor Ort.

Martha Washington übernahm ihre vertraute Rolle als Gastgeberin ihres Mannes im Camp. Am 6. April trafen Elizabeth Drinker und drei Freunde in Valley Forge ein, um General Washington anzuflehen, ihre Ehemänner aus dem Gefängnis zu entlassen. Die Männer, allesamt Quäker, hatten sich geweigert, den amerikanischen Revolutionären einen Treueeid zu leisten. Da der Kommandant zunächst nicht verfügbar war, besuchten die Frauen Mrs. Washington. Martha Washington galt in den Lagern, die sie besuchte, als Matriarchin. [20] Drinker beschrieb sie später in ihrem Tagebuch als „eine gesellige, hübsche Frau“. [21] Obwohl General Washington nicht in der Lage war, die Forderungen der Frauen zu erfüllen, lud sie sie ein, an diesem Tag im Hauptquartier zu speisen. Drinker sagte, das Abendessen mit General und Mrs. Washington und 15 Offizieren sei "elegant", aber "bald vorbei". [21]

Martha Washington verkehrte auch mit den Frauen der leitenden Offiziere von Valley Forge. Jahre später erinnerte sich Pierre DuPonceau, ein Adjutant des Barons von Steuben, daran, dass sich die Damen und Offiziere des Lagers abends im Quartier zum Gespräch trafen. Während dieser geselligen Abende wurde jede anwesende Dame und jeder anwesende Herr "nacheinander zu einem Lied aufgerufen", während sie Tee oder Kaffee tranken. [22] Während dieser gesellschaftlichen Zusammenkünfte in Valley Forge kam es nicht zu Kartenspielen, da Glücksspiele von General Washington verboten worden waren. [23]

Charles Willson Peale malte eine Miniatur von Washington – für die er seine üblichen „56 Dollar“ verlangte – und schenkte sie Martha, zusammen mit anderen Miniaturen von Washington. [24] In diesem Winter malte er auch 50 andere Offiziere und ihre Frauen. [25]

Lady Washington nahm an den Feierlichkeiten des Camps am 6. Mai zur formellen Bekanntgabe des französisch-amerikanischen Bündnisses teil. [26] Bald nach dem donnernden Feu de joie, Als Tausende von Soldaten ihre Musketen abfeuerten, empfingen General Washington und seine Frau andere Offiziere unter einem großen Festzelt, das aus Dutzenden von Offizierszelten bestand. General Washington soll "ein Antlitz ungewöhnlicher Freude und Selbstzufriedenheit" getragen haben. [27]

Fünf Tage später, am 11. Mai 1778, besuchten Martha und George die Lageraufführung von Joseph Addisons Stück Cato, ein Liebling des Generals. Das Stück wurde von den Stabsoffizieren vor einem "sehr zahlreichen und prächtigen Publikum" aufgeführt, darunter viele Offiziere und mehrere ihrer Frauen. [28] Ein Offizier schrieb, dass er die Aufführung "bewundernswert" und die Szenerie "in Geschmack" fand. [28]

Nach dem Krieg unterstützte Martha Washingtons Zustimmung, Präsident der neu gegründeten Vereinigten Staaten zu werden, nicht vollständig. [29] Nachdem er sein Amt angetreten hatte, war sie als First Lady (ein Begriff, der erst später verwendet wurde) während ihrer Jahre als vorübergehende Hauptstädte Gastgeber vieler Staatsangelegenheiten in New York City und Philadelphia. Die Geselligkeit wurde als Republikanischer Hof bekannt. [30] [31] Martha Washington präsentierte sich als liebenswürdige Ehefrau, beklagte sich aber privat über die Einschränkungen ihres Lebens. [32]

Im Juli 1790 schenkte ihr der Künstler John Trumbull ein ganzfiguriges Porträtgemälde von General George Washington. Es wurde in ihrem Haus in Mount Vernon im New Room ausgestellt. [33]

Während ihr Vater 15 bis 20 Sklaven besessen hatte, besaß ihr erster Ehemann, Daniel Parke Custis, fast 300, was ihn zu einem der größten Sklavenhalter und reichsten Männer in der Kolonie Virginia machte. [34] Das gesamte Anwesen von Custis umfasste Plantagen und Farmen mit einer Gesamtfläche von etwa 27 Quadratmeilen (70 km 2 ) und 285 versklavte Männer, Frauen und Kinder, die diesen Besitztümern angehörten.

Der Tod von Daniel Parke Custis im Jahr 1757 ohne Testament bedeutete, dass Martha und sein ältester männlicher Sohn, John (Jacky) Parke Custis, der zu dieser Zeit noch minderjährig war, als er erwachsen wurde, zwei Drittel erben würden des Anwesens Custis, seiner Sklaven und der Kinder dieser Sklaven. [34] Martha erhielt einen "Mitgiftanteil", den lebenslangen Gebrauch (und das Einkommen daraus) des verbleibenden Drittels des Anwesens und seiner Sklaven. [34] Nach ihrem Tod sollten die Mitgiftsklaven und ihre Nachkommen unter den überlebenden Custis-Erben verteilt werden. [34]

Nach seiner Heirat mit Martha im Jahr 1759 wurde George Washington der rechtliche Verwalter des Custis-Anwesens unter gerichtlicher Aufsicht. Zum Zeitpunkt ihrer Heirat umfasste Marthas Mitgiftanteil mehr als 80 Sklaven. [35] Sie würde auch alle Kinder kontrollieren, die sie hatten, da sie Teil der Mitgift wurden. [34] Nachlassaufzeichnungen zeigen, dass Martha Washington weiterhin Vorräte kaufte, bezahltes Personal verwaltete und viele andere Entscheidungen traf. [ Zitat benötigt ] Obwohl die Washingtons die Verwaltung des gesamten Anwesens ausübten, erhielten sie nur Einkünfte von Marthas "Mitgift"-Drittel. Der Rest des Einkommens ging an einen Trust, der für Jacky Custis gehalten wurde, bis er im Alter von 21 Jahren fällig wurde.

Washington nutzte den großen Reichtum seiner Frau, um Land und Sklaven zu kaufen, er verdreifachte die Größe von Mount Vernon (2.650 Acres (10,7 km 2 ) 1757 8.251 Acres (33,39 km 2 ) 1787). Mehr als 40 Jahre lang bewirtschafteten ihre "Mitgift"-Sklaven die Plantage zusammen mit denen ihres Mannes. Laut Gesetz durfte keiner der Washingtons Ländereien oder Sklaven von Custis verkaufen, die Marthas Mitgift und der Trust besaßen. [34] [35] Nachdem Jacky während des Unabhängigkeitskrieges gestorben war, gingen seine Sklaven an seinen Sohn, George Washington Parke Custis, der zu dieser Zeit noch minderjährig war. Wenn Jackys Trust oder Marthas Mitgift eine Sklavenmutter besaß, wurden ihre Kinder in diesen Besitz einbezogen. Einige Sklaven im Besitz der Washingtons und des Trusts heirateten einander und bildeten verbundene Familien. [36] Dies führte zu komplexen Vererbungsproblemen.

Sieben der neun Sklaven, die Präsident Washington nach Philadelphia (die nationale Hauptstadt, 1790–1800) brachte, um im Präsidentenhaus zu arbeiten, waren „Mitgift“. Pennsylvania verabschiedete 1780 ein Gesetz zur schrittweisen Abschaffung, nach dem Nichtansässige bis zu sechs Monate nach diesem Datum Sklaven im Staat halten durften, um Freiheit zu beanspruchen. Da Washington dafür verantwortlich gewesen wäre, den Custis-Nachlass für alle nach diesem Gesetz freigelassenen Mitgiftsklaven zu entschädigen, rotierte er heimlich seine Haussklaven des Präsidenten vor der sechsmonatigen Frist in den Staat und wieder aus, um ihre Niederlassung zu verhindern (und sich rechtlich für die Freilassung zu qualifizieren). ). [4] [37]

Martha Washington versprach ihrer Enkelin Elizabeth Parke Custis als Hochzeitsgeschenk die Zofe ihrer Dame, Oney Judge, eine "Mitgiftsklavin". Um zu verhindern, dass er nach Virginia zurückgeschickt wird, floh Judge 1796 während der zweiten Amtszeit Washingtons aus dem Haushalt von Philadelphia. [34] Laut Interviews mit Judge in den 1840er Jahren hatte die junge Frau es genossen, in Philadelphia zu sein, und befürchtete, sie würde nie die Freiheit erlangen, wenn sie nach Virginia gebracht würde. [38] Sie versteckte sich bei freien schwarzen Freunden in der Stadt, die ihre Reise mit dem Schiff nach Portsmouth, New Hampshire, arrangierten. Dort heiratete sie und bekam drei Kinder.

Patricia Brady schreibt in ihrer Biografie von 2005 über Martha Washington:

Martha fühlte sich für das ungebildete Mädchen in ihrer Obhut verantwortlich, zumal ihre Mutter und ihre Schwester erwarteten, sie in Mount Vernon wiederzusehen. Was sie nie verstehen konnte, war, dass [Oney . ] ein einfacher Wunsch, frei zu sein. Ona, wie sie sich am liebsten nannte, wollte leben, wo sie wollte, arbeiten, was sie wollte, lesen und schreiben lernen. Ona Judge zollte Martha und der Art und Weise, wie sie behandelt worden war, großen Respekt, aber sie konnte sich und ihren Kindern keine Zukunft als Sklavin vorstellen. [39]

Nach Oneys Flucht gab Martha Elizabeth und ihrem Mann ihre jüngere versklavte Schwester Delphy (auch bekannt als Philadelphia) als Hochzeitsgeschenk.

Washingtons Sklave Hercules, der als Chefkoch im Präsidentenhaus gearbeitet hatte, bevor er 1796 nach Mount Vernon zurückgebracht wurde, floh von dort am 22. Februar 1797. [40] Es war bekannt, dass er nach Philadelphia gereist war und im Dezember 1801 lebte in New York City. [41] [42] Seine sechsjährige Tochter, immer noch in Mount Vernon versklavt, sagte einem Besucher, dass sie froh sei, dass ihr Vater frei sei. [43]

In seinem Testament vom Juli 1790, geschrieben ein Jahr nachdem er im April 1789 Präsident der Vereinigten Staaten wurde und neun Jahre vor seinem Tod im Dezember 1799, hinterließ George Washington Anweisungen für die Emanzipation aller Sklaven, die er besaß, nach Martha Washingtons Tod . [36] Von den 318 Sklaven in Mount Vernon im Jahr 1799 gehörten weniger als die Hälfte, 123 Personen, George Washington. [35] Sein Testament sah vor, dass seine Sklaven nicht bis zu Marthas Tod befreit werden sollten, weil er die Familien derer erhalten wollte, die mit Marthas Mitgiftsklaven gemischt hatten. [36]

In Übereinstimmung mit dem Gesetz des Staates legte Washington in seinem Testament fest, dass ältere Sklaven oder solche, die zu krank waren, um ihr Leben lang von seinem Besitz zu ernähren. Kinder ohne Eltern oder solche, deren Familien zu arm oder gleichgültig waren, um sich um ihre Erziehung zu kümmern, sollten an Meister und Geliebte gebunden werden, die ihnen Lesen, Schreiben und ein nützliches Handwerk beibrachten, bis sie schließlich im Alter von 3 Jahren freigelassen wurden 25. [35]

Im Dezember 1800 unterzeichnete Martha Washington eine Freilassungsurkunde für die Sklaven ihres verstorbenen Mannes, eine Transaktion, die in die Aufzeichnungen von Fairfax County, Virginia, eingetragen wurde. Das Dokument ging während des amerikanischen Bürgerkriegs verloren. [44] Die Sklaven erhielten ihre Freiheit am 1. Januar 1801, etwas mehr als ein Jahr nach Georges Tod. [35] [45]

Nur wenige Wochen zuvor im Dezember hatte Abigail Adams, die Frau des zweiten Präsidenten, Mount Vernon besucht und schrieb: "Viele von denen, die befreit sind, haben mit sogenannten Mitgift-Negern geheiratet, so dass sie alle ihre [Familie] verlassen haben. Verbindungen, doch was konnte sie tun?" Mrs. Adams schlug Martha ein Motiv vor, Washingtons Sklaven frühzeitig freizulassen:

In dem Zustand, in dem der General sie zurückließ, um bei ihrem Tod frei zu sein, fühlte sie sich nicht, als ob ihr Leben in ihren Händen sicher war, von denen vielen gesagt wurde, dass es [in] ihrem Interesse war, sie loszuwerden von ihr – ihr wurde daher geraten, sie alle am Ende des Jahres freizulassen.

Marthas Gesundheitszustand, immer etwas prekär, verschlechterte sich nach dem Tod ihres Mannes. [47] Zweieinhalb Jahre nach dem Tod ihres Mannes starb Martha am 22. Mai 1802 im Alter von 70 Jahren. [47]

Nach ihrem Tod wurde Martha in der Gruft von George Washington in Mount Vernon beigesetzt. [48] ​​Im Jahr 1831 brachten die überlebenden Testamentsvollstrecker von Washingtons Nachlass die Leichen von George und Martha Washington und die anderer Mitglieder der Familie aus dem alten Gewölbe in eine ähnliche Struktur innerhalb der heutigen Anlage in Mount Vernon. [48]

Martha hat zu ihren Lebzeiten keinen ihrer eigenen Sklaven emanzipiert. [34] Ihr Testament vermachte Elisha, eine Sklavin, die ihr zum Zeitpunkt ihres Todes direkt gehörte, ihrem Enkel George Washington Parke Custis. [49] Nach ihrem Tod kehrten ihre Mitgiftsklaven auf das Anwesen von Custis zurück und wurden unter ihren vier Enkelkindern aufgeteilt. [4] [34] [35] Die Teilung trennte Familien, trennte Ehemänner von Ehefrauen und schickte Kinder von ihren Eltern weg. [34]


First Lady Martha Washington gestorben - GESCHICHTE

Martha Dandridge Custis Washington war die erste First Lady der Vereinigten Staaten. Washington ist nicht nur als First Lady der Nation in Erinnerung geblieben, die ein Beispiel für ihre zukünftigen First Ladies gab, sondern auch als Ehefrau, Mutter und Grundstückseigentümerin. Sie ist ein Beispiel für Stärke während des Unabhängigkeitskrieges und als First Lady einer neuen Nation.

Martha Dandridge wurde am 2. Juni 1731 auf Virginias Chestnut Grove Plantation in New Kent County, Virginia, geboren. Sie war das älteste von acht Kindern von John und Frances Dandridge und genoss als Kind ein reiches Leben. Martha lernte lesen und schreiben, was zu dieser Zeit für Frauen in Virginia ungewöhnlich war. Sie las die Bibel sowie Romane und Zeitschriften und schrieb Briefe, von denen einige noch heute überliefert sind.

Am 15. Mai 1750 heiratete Martha Dandridge den 38-jährigen Daniel Parke Custis. Zusammen hatten sie vier Kinder. Allerdings überlebten nur zwei, John (genannt Jack) und Martha (genannt Patsy), die Kindheit. Als ihr Mann 1757 starb, hinterließ er Martha ein großes Erbe, das sie reich machte – etwas, das ein Jahrhundert später wahrscheinlich weniger wahr war. Dieses Erbe umfasste 17.500 Hektar Land und 300 versklavte Menschen.

Martha traf 1758 George Washington. Washington besaß die Plantage Mount Vernon und war während des Franzosen- und Indianerkrieges Kommandant der Streitkräfte von Virginia. Zehn Monate nach dem Treffen heirateten sie und sie und ihre beiden überlebenden Kinder zogen nach Mount Vernon. Ihr neuer Ehemann nahm eine aktive Rolle im Leben der Kinder ein, aber die Tragödie schlug erneut zu, als Patsy im Alter von 17 Jahren an einem Anfall starb.

Da ihr Mann oft in militärischen und geschäftlichen Angelegenheiten unterwegs war, war Martha Washington die effektive Verwalterin des Haushalts. Sie verbrachte während des Unabhängigkeitskrieges jeden Winter in Militärlagern mit General Washington, fertigte Socken für die Soldaten und sammelte Geld für andere Vorräte.

Martha Washington verlor während der Revolution ihr letztes lebendes Kind. Jack starb im Alter von 26 Jahren an „Lagerfieber“. Zwei seiner Kinder, Nellie Parke Custis und George Washington Parke Custis, zogen nach Mount Vernon und wuchsen bei ihren Großeltern auf.

Der Unabhängigkeitskrieg endete 1783 und General Washington kehrte nach Mount Vernon zurück. Sowohl George als auch Martha freuten sich auf einen ruhigen Ruhestand in ihrem geliebten Zuhause. Das Land hatte jedoch andere Pläne und George Washington wurde 1789 der erste Präsident der neuen Nation. „Lady Washington“ zog mit ihrem Mann nach New York City, der ersten Hauptstadt des Landes. Um für die Öffentlichkeit zugänglich zu sein, veranstaltete sie am Freitagabend Empfänge namens „Deiche“. Diese Deiche standen sowohl Männern als auch Frauen offen und folgten den europäischen Traditionen des Hofhaltens, dienten aber auch als Beispiel für die soziale Etikette für jede First Lady. Im folgenden Jahr zogen die Washingtons in die neue Hauptstadt Philadelphia, Pennsylvania.

In New York und Philadelphia brachte Martha ein versklavtes Mädchen namens Ona (Oney) Judge als Begleiterin mit. Kurz bevor er nach Mount Vernon zurückkehrte, entkam Judge mit Hilfe der freien afroamerikanischen Gemeinschaft Philadelphias der Versklavung. Obwohl der Washingtoner Richter zur Rückkehr drängte, weigerte sie sich. Judge erlangte ein Leben in Freiheit in New Hampshire, wo sie gebildet wurde, zum Christentum konvertierte, heiratete und eine eigene Familie hatte.

Die Washingtons kehrten 1797 nach der Amtseinführung von John Adams als Präsident schließlich nach Mount Vernon zurück. George Washington starb nur zwei Jahre später im Jahr 1799. Nach dem Tod ihres Mannes zog Washington aus ihrem gemeinsamen Schlafzimmer in ein Zimmer im dritten Stock des Herrenhauses. Sie entschied sich, die Briefe zwischen ihr und ihrem Mann zu verbrennen, daher gibt es nur sehr wenige Aufzeichnungen über ihre Korrespondenzen. In the President’s will, he stated that his 160 enslaved people be freed upon Martha’s death. However, Martha became fearful for her safety, so she freed her late husband’s enslaved people about a year after his death.

Martha Dandridge Custis Washington died May 22, 1802. In her will, she gave away her land, cash, and treasured items including silver and portraits—but never mentioned slaves. As was typical of the times, Martha also provided money for the education of her nephews, but not nieces. The enslaved people that remained under the Washington’s control were called “dower slaves,” and after Martha’s passing, they remained enslaved, and were split up among the Custis grandchildren and relatives.

For more than two decades, Martha Washington shared her husband with America, while she took on hosting duties, as well as the couple’s private property and business management. She set the example for future first ladies, and is recognized for the bravery with which she met the deaths of all of her children. Martha Dandridge Custis Washington served as an example of personal courage in the harsh days of revolution and in a fragile new nation.

Brady, Patricia. Martha Washington: An American Life. Penguin, 2006.


U.Va. to Publish Rare Letters of First Lady Martha Washington

After President George Washington’s death, Martha Washington – America’s original first lady and one of the most important women in the history of the United States – burned most of her correspondence with her husband.

Nevertheless, thousands of letters to and from her still remain, a substantial body of her general correspondence – almost half of which has never been published.

But that’s about to change.

Beginning this summer, the University of Virginia will begin work on publishing Martha’s letters in fully edited and annotated volumes.

The major editorial project will launch July 1, with a completion date in 2020, as part of an ongoing partnership between the Washington Papers, a Founding Fathers project located on the fifth floor of U.Va.’s Alderman Library, und der Fred W. Smith National Library for the Study of George Washington at Mount Vernon.

In conjunction with this major extension of its editorial project, the Papers of George Washington project has now been renamed “The Washington Papers.”

The Martha Washington Project will publish Martha’s correspondence in two volumes. Three more volumes will capture the correspondence of the greater Washington family, and an additional volume will include the little-known Barbados diary of George Washington.

All six volumes will be available in both print and digital formats. The University of Virginia Press will publish the fully indexed letterpress volumes, which will appear alongside “The Papers of George Washington” digital edition in the press’ Rotunda digital imprint.

The Letterpress Edition of “The Papers of George Washington” consists of five chronological series of volumes (Colonial, Revolutionary War, Confederation, Presidential and Retirement) and Washington’s complete diaries, and can be found in most university, college and public libraries. The volumes are available for purchase from the University of Virginia Press. The series includes not only Washington’s own letters and other papers, but also all letters written to him.

“This exciting project presents a ground-breaking approach to historical research and documentary editing,” said Edward G. Lengel, professor and director of the Washington Papers. “By editing and annotating these documents – most of them never before published – we aim to provide the public with a broad, balanced and informative view of some of the most important people and events in our nation’s history.”

The correspondence and papers in “The Washington Family” editions will present intriguing insights into the lives of women, children and men in colonial Virginia and a burgeoning United States, while also providing fresh perspectives on the Father of Our Country.

Washington’s diary of his journey in Barbados in 1751-52 has only previously been published in facsimile and in an outdated 1892 edition. The diary is significant in that it chronicles the only extended trip that America’s founding father ever took beyond the shores of North America. Although badly damaged in places, the Barbados diary will be fully annotated in this new edition for the first time, and will present a valuable resource for the study of Washington, the Atlantic trade and the West Indies.

The Smith Library, whose primary goal is to foster new scholarly research about George Washington and the Founding Era while safeguarding original Washington books and manuscripts, is providing the funding for the Martha Washington project. A 45,000-square-foot facility located at Mount Vernon, the Washingtons’ estate on the banks of the Potomac River in Northern Virginia, the library safeguards Washington’s books and manuscripts, approximately 1,500 additional 18th-century books and thousands of important 19th-century newspapers, manuscripts and documents.

Work on the project will be conducted at U.Va. with three full-time editors and a support staff under Lengel’s direction. The staff will conduct an extended international document search to identify and obtain copies of all relevant correspondence. The editors will then transcribe the documents according to modern standards, and will research and write thorough annotation, a highly regarded editorial process that has ensured a strong reputation for the Washington Papers over the years.

As the widowed Martha Dandridge Custis, Martha commanded one of the largest fortunes in Virginia. After she married George Washington in 1759, her wealth formed the bedrock of her family’s prosperity.

Martha provided strength and support for her husband throughout his military and political career, often joining him in camp at places like Valley Forge, Pennsylvania. She also managed many of Mount Vernon’s affairs during her husband’s long absences and was a devoted mother and grandmother.

Beyond home and family life, she corresponded extensively with men and women throughout Virginia and the United States, forging important social, financial and even political connections.

The Washington (and Custis) family members’ correspondence and papers appearing in “The Washington Family” volumes include those of George Washington’s parents, siblings, stepchildren, step-grandchildren and nephew, Bushrod Washington. After George and Martha died, Bushrod became an associate justice of the U.S. Supreme Court and managed Mount Vernon, keeping an extensive collection of papers – only a portion of which have ever appeared in print. Washington family members were active in society, politics and entrepreneurship.

Almost none of the papers of the family members have ever been published.

“These papers allow us to see George Washington in the context of a community of individuals – women and men, children and adults, African-Americans and European immigrants – who together shaped the early history of the United States,” Lengel said. “Martha Washington and other leading women forged social, political and business relationship networks that helped to catalyze growth and change during America’s early period.”


Why Did Martha Washington Free Her Husband’s Slaves Early?

Shortly after George Washington‘s death, the London newspaper Bell’s Weekly Messenger praised the first U.S. president’s decision to free his slaves in his will. “He emancipates his slaves after his wife’s death,” the author of the article clarified. “Improving upon this direction of her husband, Mrs. Washington, to whom we know not that we can pay a more acceptable tribute than to say, that she was worthy of such a man, has, it is said, already emancipated them.” 1

Courtesy of Mount Vernon Ladies’ Association. Learn more about the document here.

This was not completely true. First of all, when the article was published in March 1800, Martha Washington had not yet emancipated the slaves, though she planned on doing so. She signed the deed of manumission later that year, on Dec. 15, 1800. George Washington’s slaves legally became free on Jan. 1, 1801.

Secondly, while the journalist was eager to commend her worthy impulses, Martha did not choose to free these people prematurely out of any moral imperative. She did so because she feared for her life. As Abigail Adams put it, “In the state in which they were left by the General, to be free at her death, she did not feel as tho her Life was safe in their Hands, many of whom would be told that it was [in] there interest to get rid of her.” 2 Considering that Martha’s life was the only thing standing between approximately half of the members of Mount Vernon‘s enslaved community and their freedom, it’s easy to see why she felt unsafe. 3 Martha’s grandson George Washington Parke Custis described her decision to free the slaves early as “prudential. 4

None of Martha Washington’s writings implies that she held any moral opposition to the institution of slavery. As late as 1795 she wrote to her niece, who was upset that a young enslaved child had died, “Black children are liable to so many accidents and complaints—that one is heardly sure of keeping them—I hope you will not find in him much Loss—the Blacks are so bad in thair nature that they have not the least Gratatude for the kindness that may be shewed to them.” 5 For years, Martha actively tried to recapture her enslaved maid Ona Judge after Judge ran away in Philadelphia. Martha also left one enslaved man, Elish (or Elijah), whom she could have legally freed, to her grandson in an addendum to her will.

To argue that Martha Washington freed her husband’s slaves early out of empathy or anti-slavery sentiment would be irresponsible. Nothing in her writing supports that reasoning. It seems more likely that she did so for self-preservation, though whether her life was actually in danger is unclear. It would be incredibly dangerous for an enslaved person who had almost no legal protections to attack any white person, especially a figure as famous as Martha Washington. That did not mean it was out of the question, however. Surely the Washingtons, more than most, understood the drive to risk life and limb in the pursuit of liberty. George Washington, writing on the subject of runaway slaves, understood that “the idea of freedom might be too great a temptation for them to resist.” 6 The fact that Martha Washington feared for her life at all says something about Mount Vernon’s tense atmosphere at the time. In the end, most of George Washington’s slaves left Mount Vernon as free people in 1801, with a few staying behind to support their families. Those left behind in slavery continued to do what they could in order to survive and make the most of their lives.


Death of Martha Washington

Auf May 22, 1802, the first of first ladies, Martha Dandridge Custis Washington died of a severe fever. When she married George Washington in January 1759, she was twenty-seven years old and a widowed mother of two. She was also one of the wealthiest women in Virginia, having inherited some 15,000 acres of farmland from her deceased husband, Daniel Parke Custis.

I am fond of only what comes from the heart.

Martha Washington, quoted in “Martha Dandridge Custis Washington”. White House Web Site

Martha Washington… Gilbert Stuart, artist Dominique C. Fabronius, lithographer Boston: published by L. Prang, c1864. Popular Graphic Arts. Prints & Photographs Division

A prosperous farmer himself, George Washington ably took over the Custis estate, but moved Martha and his newly-adopted stepchildren Martha (“Patsy”) and John Parke (“Jacky”) to his own home, Mount Vernon, outside Alexandria, Virginia. There, the couple delighted in raising their children (though Patsy died of an epileptic seizure in 1773 at the age of seventeen, while Jacky died of camp fever during the Revolution in 1781) and entertaining Virginia society. It is estimated that between 1768 and 1775 over 2,000 guests visited the Washingtons, some staying for extended periods.

Paintings. Martha Washington in the White House I. [Photograph of Painting] Theodor Horydczak, photographer, ca.1920-ca. 1950. Horydczak Collection. Prints & Photographs Division

After George was elected president in 1789, entertaining became even more prominent in Martha Washington’s life. In the temporary U.S. capitals of New York and Philadelphia, she hosted lavish parties and receptions to match those given by the established governments of Europe. Although the first lady was noted for the generosity and warmth she displayed as the nation’s premier hostess, she longed for her private life in Virginia. In a letter External to a niece she confided: “I think I am more like a state prisoner than anything else, there is certain bounds set for me which I must not depart from.”

The Washingtons returned to their Mount Vernon home in 1797 where George passed away two years later. After her death, Martha was buried beside him in a modest tomb located on the estate.


Martha Dandridge Custis Washington

As the wife of George Washington, the first President of the United States, Martha Dandridge Custis Washington is considered to be the first First Lady, but the title was not coined until after her death.

“I think I am more like a state prisoner than anything else, there is certain bounds set for me which I must not depart from…” So in one of her surviving letters, Martha Washington confided to a niece that she did not entirely enjoy her role as first of First Ladies. She once conceded that “many younger and gayer women would be extremely pleased” in her place she would “much rather be at home.”

But when George Washington took his oath of office in New York City on April 30, 1789, and assumed the new duties of President of the United States, his wife brought to their position a tact and discretion developed over 58 years of life in Tidewater Virginia society.

Oldest daughter of John and Frances Dandridge, she was born June 2, 1731, on a plantation near Williamsburg. Typical for a girl in an 18th-century family, her education was almost negligible except in domestic and social skills, but she learned all the arts of a well-ordered household and how to keep a family contented.

As a girl of 18–about five feet tall, dark-haired, gentle of manner–she married the wealthy Daniel Parke Custis. Two babies died two were hardly past infancy when her husband died in 1757.

From the day Martha married George Washington in 1759, her great concern was the comfort and happiness of her husband and children. When his career led him to the battlegrounds of the Revolutionary War and finally to the Presidency, she followed him bravely. Her love of private life equaled her husband’s but, as she wrote to her friend Mercy Otis Warren, “I cannot blame him for having acted according to his ideas of duty in obeying the voice of his country.” As for herself, “I am still determined to be cheerful and happy, in whatever situation I may be for I have also learned from experience that the greater part of our happiness or misery depends upon our dispositions, and not upon our circumstances.”

At the President’s House in temporary capitals, New York and Philadelphia, the Washingtons chose to entertain in formal style, deliberately emphasizing the new republic’s wish to be accepted as the equal of the established governments of Europe. Still, Martha’s warm hospitality made her guests feel welcome and put strangers at ease. She took little satisfaction in “formal compliments and empty ceremonies” and declared that “I am fond of only what comes from the heart.” Abigail Adams, who sat at her right during parties and receptions, praised her as “one of those unassuming characters which create Love and Esteem.”

In 1797 the Washingtons said farewell to public life and returned to their beloved Mount Vernon, to live surrounded by kinfolk, friends, and a constant stream of guests eager to pay their respects to the celebrated couple. Martha’s daughter Patsy had died, her son Jack at 26, but Jack’s children figured in the household. After George Washington died in 1799, Martha assured a final privacy by burning their letters she died of “severe fever” on May 22, 1802. Both lie buried at Mount Vernon, where Washington himself had planned an unpretentious tomb for them.

The biographies of the First Ladies on WhiteHouse.gov are from “The First Ladies of the United States of America,” by Allida Black. Copyright 2009 by the White House Historical Association.

Learn more about Martha Dandridge Custis Washington’s spouse, George Washington.


Why Martha Washington’s Life Is So Elusive to Historians

Ask any American what Martha Washington looked like, and you’ll hear of a kindly, plump grandmother, her neck modestly covered and her gray hair poking out of a round, frilled mob-cap, as she was portrayed in Gilbert Stuart’s 1796 portrait. Her husband explained her straightforward style in a 1790 letter: Martha’s “wishes coincide with my own as to simplicity of dress, and everything which can tend to support propriety of character without partaking of the follies of luxury and ostentation.”

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Martha, then the first lady, was 65 when she sat for that famous portrait, but in earlier paintings, she is slim, her neckline plunging, décolletage on full display, her dark hair offset with a fashionable bonnet. (Make no mistake about it: Martha was considered attractive.) Her wardrobe—including custom-made slippers in purple satin with silver trimmings, which she paired with a silk dress with deep yellow brocade and rich lace on her wedding day—indicates a fashionista who embraced bold colors and sumptuous fabrics that conveyed her lofty social and economic standing. And it wasn’t just Martha, or Lady Washington as she was called: The couple’s ledgers are full of extravagant clothing purchases, for George as well.

Martha Washington, painted in oil by Rembrandt Peale, circa 1850. (Metropolitan Museum of Art)

I made use of those sources in my biography of George Washington, You Never Forget Your First, but I felt frustrated by the limited descriptions of Martha that we find in letters, and which focus almost exclusively on her role as wife, mother and enslaver. Biographers have tended to value her simply as a witness to a great man. Artists painted her according to the standards of the time, with details one would expect to see from any woman in her position—nothing particular to this woman. Indeed, Martha might be pleased by how little we know about her inner life after George died, she burned all the letters from their 40-year marriage, although a few have been discovered stuck in the back of a desk drawer.

Historians are limited by the archives, and by ourselves. Biographers study documents to tell the story of a person’s life, using clothes and accessories to add color to their accounts. But what if we’re missing something obvious because we don’t know what to look for? Of Martha’s few surviving dresses, I’ve spent the most time looking at this one, and when I imagine Martha, I picture her in this dress. She wore it during the 1780s, a period I think of as the Washingtons’ second chance at a normal life. They were no longer royal subjects or colonists, but citizens George was world-famous and finally satisfied with life Martha was happily raising the young children of her late, ne’er-do-well son, John Parke Custis, as well as her nieces and nephews. They had experienced loss, triumph, life outside of Virginia, and believed, erroneously, that their life of public service had ended with the American Revolution. By the end of the decade, of course, they would become the first first family.

But was I seeing her clearly? The catalog entry for the dress listed the pattern I remembered, with flowers, butterflies and ladybugs—and other parts I didn’t remember. I suddenly found it odd that the 58 creatures on the dress included beetles, ants and spiders, but I didn’t know the reasons behind these images. Assuming Martha chose the pattern, it reveals something important.

A close-up of one of the ribbon trellises (and a sprightly-looking bug) painted on the silk taffeta of the dress. (Hugh Talman / NMAH)

Zara Anishanslin, a historian of material culture who has spent time at the Washingtons’ home at Mount Vernon as a researcher and fellow, posed an intriguing theory to me. “Martha was a naturalist,” Anishanslin explained. Or rather, Martha would have been a naturalist, had she been born a man, or in a different era she had very few ways of expressing her passion for the natural world, which makes it easy to overlook.

As Anishanslin spoke, I was riveted—in part because, after reading every Martha Washington biography, this was the only new, original insight I’d ever come across about her, and I wondered what the best medium would be to convey this forgotten element of Martha’s life. An academic history would hardly be the best medium to spotlight objects attesting to Martha’s passion for nature a museum exhibition would be better. If I were curating such an exhibition, I would place the dress in the largest of three glass cases, front and center. In another case, I would display the 12 seashell-patterned cushions Martha made with the help of enslaved women at Mount Vernon. In the third, I’d display 12 Months of Flowers, one of the only books from her first marriage, to Daniel Parke Custis, that she kept for personal use. The arrangement would be the first chance to see Martha’s husbands used as accessories to enhance our understanding of her. I’d call the exhibition “Don’t Be Fooled by the Bonnet.”

The painted pattern on the silk taffeta is a repeat of four floral bouquets and 58 creatures (butterflies, ants, beetles, snails, bees, grasshoppers, wasps, ladybugs, spiders and grubs) placed between the ribbon-trellis pattern. Each crossover is accented with a painted green "jewel." The fabric displays characteristics common to 18th-century hand-painted Chinese textiles: fluid brush strokes, a white base coat of paint, green malachite pigment for the "jewels" and a 30-inch selvage-to-selvage width. (Hugh Talman / NMAH)

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This article is a selection from the March issue of Smithsonian magazine

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