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Mysteriöses Denkmal in Stonehenge-Landschaft deutet auf Feuerrituale vor 5.800 Jahren hin

Mysteriöses Denkmal in Stonehenge-Landschaft deutet auf Feuerrituale vor 5.800 Jahren hin

Zwei faszinierende Kreise in der Nähe von Stonehenge in England wurden etwa 800 Jahre vor dem weltberühmten Steindenkmal errichtet und bestanden einst aus Holzpfosten, die von rund 4.000 Bäumen stammten. Es gibt Hinweise darauf, dass die Holzpfähle verbrannt wurden, möglicherweise als Teil einer alten Feuerzeremonie.

Laut einem Bericht in Live Science verwendeten Wissenschaftler eine genauere Radiokarbon-Datierung, um die Zeit des Baus und des Brennens der Kreise, die sich nur 32,2 km (20 Meilen) von Stonehenge entfernt über 4 km (2,5 Meilen) Landschaft erstreckten, genauer abzuschätzen.

Die prähistorischen Völker bauten die Kreise um 3.300 v. Chr. – einige hundert Jahre bevor die Landwirtschaft im heutigen England begonnen haben soll. Zuvor schätzten Wissenschaftler, dass die Menschen die Kreise um 2.500 v. Sie wurden beim Bau einer Pipeline in den 1960er und 1970er Jahren entdeckt.

  • Archäologen suchen zwischen den Monumenten nach der neolithischen Heimat der Steinkreisbauer von Avebury
  • 4.400 Jahre alte Ruinen, die in der Nähe einer zeremoniellen Stätte gefunden wurden, sind möglicherweise das älteste Haus, das jemals in Großbritannien gefunden wurde

Die Holzpalisaden sind nicht nur ziemlich nahe bei Stonehenge, sondern auch noch näher an den Steinkreisen von Avebury – den größten prähistorischen Steinkreisen der Welt, die um 2.500 v. Chr. erbaut wurden.

Die Times sagt, dass die Holzkreise absichtlich verbrannt wurden, um in zwei riesigen Ringen Feuer zu erzeugen – möglicherweise als Zeremonie.

Wenn Sie denken, dass es schwierig wäre, riesige Baumstämme aus Holz zu bewegen, schauen Sie sich den Cove Stone in Avebury an. Beachten Sie die Größe der Personen links im Verhältnis zum Stein. (CC-BY-SA-3.0/ Jim Champion )

Alex Bayliss von Historic England führte die Kohlenstofftests durch. Sie verwendete Holzkohleproben aus den frühen 1990er Jahren, die im British Museum aufbewahrt wurden und anfangs zu winzig waren, um genau datiert zu werden. Aber neue Technologien ermöglichten eine genauere Datierung.

Professor Bayliss sagte der Times:

„Das Datum 3300 v. Chr. stellt die Palisaden in einen ganz anderen Kontext; Es ist das Ende des frühen Neolithikums, als unser Wissen über die großen Monumente dieser Zeit eine Lücke hat. Sie sind zwei wirklich massive Kreise von Hölzern. Eine der Hypothesen ist, dass die eine für Frauen und die andere für Männer für Rituale geeignet sein könnte. Wir haben eine völlig neue Art von Denkmal, die in Großbritannien mit nichts zu vergleichen ist.“

Es wird angenommen, dass die beiden Holzpalisaden im Abstand von einigen Jahren gebaut wurden. Sie waren viel zu groß, um als Viehzäune oder zur Verteidigung gedient zu haben.

Die Beweise an der Stätte zeigen, dass sie erst etwa 1.000 Jahre später bewohnt wurde, sagte Professor Bayliss. Zu dieser Zeit nutzten die Leute, die den nahegelegenen Kreidehügel Silbury Hill bauten, die Stätte, aber bis dahin waren die Holzringe aus den Augen verschwunden.

Silbury-Hügel. ( CC BY 2.0 ) Zu der Zeit, als die Leute, die den nahe gelegenen Silbury Hill bauten, das Gelände nutzten, waren die Holzringe verschwunden.

Einer der Holzringe hatte einen Durchmesser von etwa 250 Metern. Der andere, der aus zwei konzentrischen Holzkreisen bestand, hatte einen Durchmesser von etwa 200 Metern.

  • Der monumentale und mysteriöse Silbury Hill
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Experten gehen davon aus, dass ein anderer Holzkreis, Woodhenge, der sich nur wenige hundert Meter von Stonehenge entfernt befindet, auf etwa 2300 v. Chr. zurückgeht. Es gibt noch andere solcher Holzkreise, einige in Kontinentaleuropa.

Eine Rekonstruktion der Stätte Woodhenge, die zum Weltkulturerbe der Vereinten Nationen gehört. ( CC-BY-SA-3.0)

Professor Bayliss und ihre Kollegen veröffentlichen ihre Forschungsergebnisse in der Zeitschrift Britische Archäologie . Mike Pitts, der Herausgeber, war ehemaliger Kurator des Alexander Keiller Museums in Avebury. Er nannte die Nachricht schockierend und fügte hinzu:

„Diese massive Palisadenstruktur nicht nur in Avebury, sondern sogar in Südengland um 3300 v. Chr. zu haben, ist völlig unerwartet. Die Daten sind so überraschend, dass einige Archäologen sie in Frage stellen. Ich habe mir die Beweise sehr genau angesehen und denke, es funktioniert. In Avebury hat es im Gegensatz zu Stonehenge seit dem Krieg nur wenige Ausgrabungen gegeben und wir gehen von einer Basis fast völliger Unwissenheit aus.“


'Super-Henge' enthüllt: Ein neues englisches Mysterium wird aufgedeckt

Die Überreste eines massiven Steinmonuments, das 15-mal so groß wie Stonehenge ist und sich nur 3,2 Kilometer von der berühmten Stätte entfernt befindet, wurden kürzlich von britischen Archäologen entdeckt.

Die Steinmonolithen wurden unter dem Ufer des "Super-Henge" der Durrington Walls gefunden, einem der größten bekannten Henges im Vereinigten Königreich, und könnten Teil eines riesigen neolithischen Denkmals gewesen sein, sagten die Forscher.

Der am Samstag (7. September) beim British Science Festival in Yorkshire bekannt gegebene Befund könnte bedeuten, dass alles, was Forscher glauben, über Stonehenge zu wissen, "neu geschrieben" werden muss, so Paul Garwood, ein leitender Dozent für Archäologie an der Universität aus Birmingham im Vereinigten Königreich und Hauptprähistoriker für das Stonehenge Hidden Landscapes Project &ndash die Gruppe, die die Steine ​​mit nichtinvasiven Fernerkundungstechnologien entdeckte. [Galerie: Atemberaubende Fotos von Stonehenge]

Ob die Steine ​​zeitgleich mit denen von Stonehenge angelegt wurden, ist noch unklar, und die Forscher wissen auch nicht, wie die Steine ​​​​verwendet wurden. Diejenigen, die die mysteriösen Felsdenkmäler Großbritanniens studierten, dachten jedoch zuvor, dass nur Stonehenge und ein kleineres Henge in der Nähe des berühmten Denkmals bedeutende Steindenkmäler aufweisen. Jetzt wissen sie, dass dem nicht so ist.

Die etwa 90 riesigen Steine, die an den Durrington Walls entdeckt wurden, waren möglicherweise ursprünglich fast 4,5 Meter hoch, bevor sie vor etwa 4.500 Jahren nach Angaben der Forscher übergeschoben wurden. Die Steine ​​wurden dann unter einer Erdbank vergraben, die etwa 40 Meter breit und an einigen Stellen fast 3 Meter hoch war. Diese massive Bank bildet den äußeren Umfang des "Super-Henge" der Durrington Walls.

Durrington Walls ist auch von einem 17,6 m langen Graben umgeben, der ein Gebiet umschließt, das ungefähr 1,5 km Land entspricht. Innerhalb des Ufers des Henge befinden sich einige kleinere Gehege und holzumsäumte Kreise. Das massive Landschaftsdenkmal wird mit einer etwa 4.500 Jahre alten Siedlung in die späte Jungsteinzeit in Verbindung gebracht, so die Forscher.

Der Super-Henge wurde an der Stelle einer natürlichen Senke in der Landschaft in der Nähe des Flusses Avon gebaut, die von einem Kreidehang oder scharfkantigen Hügel umgeben war. Die neu gefundenen Steine ​​​​haben möglicherweise eine künstliche Mauer im Süden des Hügels gebildet und eine C-förmige "Arena" geschaffen, in der sich einst Quellen und ein Tal befanden, das in den Avon führte, so die Forscher.

Obwohl noch keiner der Steine ​​ausgegraben wurde, denken die Forscher, dass sie mit dem einzigen großen Stein innerhalb der Durrington Walls henge verwandt sein könnten. Bekannt als der "Kuckucksstein", deutet das Vorhandensein des 2 x 1,5 m großen Blocks aus Sarsenstein darauf hin, dass die vergrabenen Steine ​​​​auch Sarsensteine ​​​​sein können und die gleichen Steine ​​aus der Region, die verwendet wurden Stonehenge zu bauen.

"Diese Entdeckung eines bedeutenden neuen Steindenkmals, das in bemerkenswertem Maße erhalten geblieben ist, hat erhebliche Auswirkungen auf unser Verständnis von Stonehenge und seiner Landschaft", sagt Vincent Gaffney, Professor an der School of Archaeological Sciences der University of Bradford in the Großbritannien, sagte in einer Erklärung. Obwohl die Forscher noch keinen der Steine ​​ausgegraben haben, ist es möglich, dass sie gleichzeitig mit ähnlichen Steinen nach Stonehenge zu den Durrington Walls gebracht wurden.

Letztes Jahr gaben Gaffney und andere Forscher des Stonehenge Hidden Landscapes Project die Ergebnisse einer vierjährigen Untersuchung der Landschaft um Stonehedge bekannt. Die Vermessung wurde mit den gleichen nichtinvasiven Technologien wie bodendurchdringenden Radar durchgeführt, die zur Entdeckung der riesigen Steine ​​unter den Durrington Walls führten.

Bei ihrer Untersuchung fanden die Forscher heraus, dass Stonehenge weit entfernt von einem einsamen Haufen massiver Felsen ist, die auf einem Feld stehen. Es ist tatsächlich Teil eines komplexen Netzwerks sogenannter "Ritualmonumente", das andere Bereiche umfasst, die von Holzpfosten, Holz, Steinen oder Erdwällen umgeben sind. Die Forscher fanden auch heraus, dass der Cursus, ein geschlossenes, rechteckiges Gebiet nördlich von Stonehenge, an beiden Enden zwei Gräben aufweist, die mit den "Alleen" von Stonehenge oder Prozessionspfaden in und aus Stonehenge, die mit der Sonne ausgerichtet sind, ausgerichtet sind Bewegung während der Mittsommersonnenwende.

Anmerkung des Herausgebers: Diese Geschichte wurde aktualisiert, um einen Rechtschreibfehler zu korrigieren.


Versteckte Monumente unter Stonehenge durch High-Tech-Kartierung enthüllt

Unterirdische Bilder zeigen einen großen Komplex von Denkmälern und Gebäuden, die in Ritualen verwendet wurden, die Jahrtausende alt sind.

Ein erstaunlicher Komplex antiker Monumente, Gebäude und Hügelgräber liegt seit Tausenden von Jahren versteckt und unvermutet unter dem Gebiet von Stonehenge. Wissenschaftler entdeckten die Stätte mit ausgeklügelten Techniken, um den Untergrund zu sehen, und gaben die Funde diese Woche bekannt.

Unter den am Mittwoch angekündigten Entdeckungen befinden sich 17 Ritualdenkmäler, darunter die Überreste eines massiven "Totenhauses", Hunderte von Grabhügeln und Beweise für eine mögliche Prozessionsroute um Stonehenge selbst.

Es gibt auch Beweise für einen nahe gelegenen, kilometerlangen "Superhenge" bei Durrington Walls, der einst von bis zu 60 riesigen Stein- oder Holzsäulen flankiert wurde, von denen einige möglicherweise noch unter der Erde liegen.

Die Entdeckungen resultieren aus dem Stonehenge Hidden Landscape Project, einem vierjährigen Projekt zur Erstellung einer hochauflösenden 3D-Untergrundkarte der Landschaft rund um Stonehenge.

Das Projektteam unter der Leitung von Forschern der britischen Universität Birmingham und des österreichischen Ludwig Boltzmann Instituts kartierte das Gebiet bis in eine Tiefe von etwa drei Metern mit Bodenradar, hochauflösenden Magnetometern und anderen staatlichen -moderne Fernerkundungsgeräte.

Insgesamt wurden fast 3.000 Hektar virtuell ausgegraben, was dies zum größten und ehrgeizigsten Projekt seiner Art macht, das jemals auf der Welt durchgeführt wurde.

"Niemand hatte eine Ahnung, dass dies hier war", sagt der leitende Wissenschaftler Vince Gaffney, Professor für Landschaftsarchäologie an der University of Birmingham. "Statt eines isolierten Monuments war Stonehenge Teil einer reichen monumentalen Landschaft."

Viele der 17 neu entdeckten Monumente scheinen schreinähnliche Strukturen zu sein. Die kleinen kreisförmigen Konstruktionen, die gleichzeitig mit Stonehenges geschäftiger Zeit entstanden, sind um den Hauptsteinring herum platziert und bilden eine Art neolithisches Analogon zur Via Dolorosa, die als Weg angesehen wird, den Jesus zur Kreuzigung ging, schlägt Gaffney vor.

"Was wir hier erleben könnten, ist die Geburtsstunde der Idee einer zeremoniellen Prozession oder einer Liturgie", sagt er.

Seit Jahrhunderten hat der rätselhafte Steinkreis, der vor über 4.000 Jahren auf der englischen Salisbury Plain erbaut wurde, Besucher beeindruckt und fasziniert. (Siehe "Stonehenge enthüllt: Warum Steine ​​ein besonderer Ort waren.")

"In Stonehenge hat die Archäologie ihren Anfang genommen", sagt Nicola Snashall, Archäologin vom englischen National Trust, der sich um das Denkmal kümmert.

"Antiquare wie John Aubrey und Inigo Jones begannen hier im 17. Jahrhundert zu graben, um seine Geheimnisse zu lüften - einige der ersten archäologischen Ausgrabungen der Welt."

Da es keine schriftlichen Aufzeichnungen gibt, auf die man zurückgreifen kann, hat die mysteriöse Steinstruktur unzählige Theorien über Kelten, Druiden, Römer und sogar die Legende von König Arthur hervorgebracht. Seine ursprüngliche Form war umstritten, auch ob es wie heute als Halbkreis oder als Vollkreis aus Steinen gebaut wurde.

Im vergangenen Sommer entdeckte eine zufällige Trockenperiode Flecken im Boden, die markierten, wo einst Steine ​​standen. Aber niemand ahnte den unglaublichen Reichtum an Ruinen, der unter der Erde verborgen lag.

Hightech-Fernerkundung und Untergrundkartierung verändern nicht nur das Wissen über Stonehenge, sondern auch die Art und Weise, wie Archäologie betrieben wird.

Auf Orkney, einer Inselgruppe im Norden Schottlands, enthüllte eine solche Untersuchung einen riesigen, raffinierten und völlig unerwarteten neolithischen Tempelkomplex, der über 500 Jahre älter als Stonehenge ist. Archäologen vermuten, dass die Stätte sogar das Gebäude von Stonehenge beeinflusst haben könnte. (Lesen Sie "Before Stonehenge" im National Geographic Magazin.)

"Technologie öffnet Türen für die Archäologie, von der wir vor 15 Jahren nur träumen konnten", sagt Gaffney, der das Stonehenge Hidden Landscape Project mit einem 3D-Untergrundkartierungsprojekt verglich, das er Ende der 1990er Jahre in der alten britisch-römischen Siedlung Wroxeter durchführte .

„Damals haben wir vier Jahre gebraucht, um 78 Hektar mit etwa 2,5 Millionen Datenpunkten zu kartieren“, erinnert er sich. „Bei dieser jüngsten Umfrage in Stonehenge haben wir so viel in einer Woche gemacht und neue Arten von Monumenten gefunden, die noch nie von Archäologen gesehen wurden.

"All diese Informationen wurden in einer einzigen digitalen Karte gespeichert, die die zukünftige Untersuchung von Stonehenge und seiner Landschaft leiten wird."


Stonehenge verbesserte Geräusche wie Stimmen oder Musik für die Menschen im Inneren des Denkmals

Akustische Untersuchungen mit einem maßstabsgetreuen Modell von einem Zwölftel der Größe von Stonehenge (oben) haben ergeben, dass das fertige Monument die Sprache vergrößert und die musikalischen Klänge verbessert hätte, jedoch nur für diejenigen, die sich innerhalb des Steinkreises befinden.

Forschungszentrum Akustik/Univ. von Salford

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Willkommen in Soundhenge. Besser bekannt als Stonehenge, schuf dieses antike Monument in Südengland einen akustischen Raum, der Stimmen verstärkt und den Klang jeder Musik verbessert, die für Menschen gespielt wird, die innerhalb des massiven Steinkreises stehen, schlägt eine neue Studie vor.

Aufgrund der Art und Weise, wie Steine ​​platziert wurden, hätten sich Sprache oder Musik nicht über Stonehenge hinaus in die umliegende Landschaft oder sogar auf Menschen projiziert, die in der Nähe des Steinkreises standen, berichten Wissenschaftler im Oktober Zeitschrift für Archäologische Wissenschaft.

Um die Klangdynamik von Stonehenge zu untersuchen, verwendeten der Akustikingenieur Trevor Cox und seine Kollegen Laserscans der Stätte und archäologische Beweise, um ein physikalisches Modell zu konstruieren, das ein Zwölftel der Größe des tatsächlichen Denkmals beträgt. Das war die größtmögliche Nachbildung, die in eine Akustikkammer der University of Salford in England, wo Cox arbeitet, passen konnte. Dieser Raum simulierte die akustischen Effekte der offenen Landschaft rund um Stonehenge und des verdichteten Bodens im Inneren des Denkmals.

Stonehenge Lego, wie Cox das Modell nannte, wurde unter der Annahme zusammengestellt, dass Stonehenges äußerer Kreis aus stehenden Sarsensteinen - eine Art Silcrete-Gestein aus Südengland - ursprünglich aus 30 Steinen bestand. Stonehenge umfasst heute 63 komplette Steine, darunter 17 stehende Sarsensteine ​​im äußeren Kreis. Basierend auf einer geschätzten Gesamtzahl von 157 Steinen, die vor etwa 4.200 Jahren an der Stätte platziert wurden, druckten die Forscher 27 Steine ​​​​in allen Größen und Formen in 3D. Dann verwendete das Team Silikonformen dieser Gegenstände und Gips, der mit anderen Materialien gemischt wurde, um die verbleibenden 130 Steine ​​​​nachzubilden. Simulierte Steine ​​wurden gebaut, um die Schallabsorption zu minimieren, ähnlich wie echte Steine ​​in Stonehenge, sagt Cox.

Der Akustikingenieur Trevor Cox arbeitet mit einem maßstabsgetreuen Modell von Stonehenge in einer Schallkammer der englischen Universität Salford. Forschungszentrum Akustik/Univ. von Salford

Schließlich platzierte das Team an verschiedenen Stellen innerhalb und außerhalb von Stonehenge Lego Lautsprecher und Mikrofone. Jeder Lautsprecher gab zwitschernde Töne aus, die von niedrigen zu hohen Frequenzen schwankten. Die Tonfrequenzen wurden so moduliert, dass die Klänge der Lautsprecher mit den Modellsteinen so interagierten, wie sich natürliche Klänge im tatsächlichen Stonehenge verhalten.

Trotz vieler Lücken zwischen den Steinen verweilten Geräusche kurz in Stonehenge Lego, fand das Team. Nachhallzeit, ein Maß für die Zeit, die der Schall braucht, um um 60 Dezibel abzuklingen, im Durchschnitt etwa 0,6 Sekunden im Modell für Mittelfrequenztöne. Dieser Effekt hätte die Fähigkeit verbessert, Stimmen und verbesserte Klänge von Schlagzeug oder anderen Musikinstrumenten zu hören, sagt Cox. Zum Vergleich: Die Nachhallzeit beträgt in einem Wohnzimmer etwa 0,4 Sekunden, in einem großen Konzertsaal etwa zwei Sekunden und in einer großen Kathedrale etwa acht Sekunden.

Stonehenge Lego hat keine Geräusche in die Umgebung projiziert oder die Qualität der Geräusche von externen Lautsprechern verbessert. Und Geräusche hallten im maßstabsgetreuen Modell nicht wider. Innere Gruppen simulierter Steine ​​verdeckt und verstreute Geräusche wurden vom äußeren Sarsenkreis reflektiert und blockierten die Echobildung.

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Frühere Forschungen zur Akustik von Stonehenge wurden durchgeführt, waren jedoch unvollständig, sagt der Archäologe Timothy Darvill von der Bournemouth University in England, der in Stonehenge ausgegraben hat, aber nicht an der neuen Forschung teilgenommen hat. Diese Arbeit umfasst Schallmessungen an dem, was heute von Stonehenge übrig ist, und an einer Stonehenge-Nachbildung im Bundesstaat Washington, die aus Betonblöcken besteht. Bei einer anderen akustischen Studie wurde ein Computermodell der antiken Stätte verwendet.

Obwohl die neue Studie „sorgfältig und rigoros durchgeführt wurde“, bleiben Fragen zu den Schalleffekten in Stonehenge, sagt der Musikwissenschaftler Rupert Till von der University of Huddersfield in England, der einen Teil der vorherigen Forschungen durchgeführt hat. Ein breiteres Spektrum an akustischen Maßnahmen sei beispielsweise erforderlich, um Echoeffekte im Maßstabsmodell zu erkennen, die auch in Stonehenge vorhanden seien, argumentiert Till. Weitere Forschungen müssen auch entschlüsseln, warum „Stonehenge brummt, wenn der Wind stark weht“, sagt er.

Es ist nicht bekannt, welche Zeremonien oder Aktivitäten in Stonehenge stattgefunden haben, obwohl die Stätte vor etwa 5.000 bis 4.400 Jahren als Friedhof diente (SN: 02.08.18). Und Cox warnt davor, dass sich die Designer von Stonehenge wahrscheinlich weniger um die Akustik als um Fragen wie die Behandlung der Toten und astronomische Ausrichtungen kümmerten.

Was auch immer die Leute in Stonehenge einst getan haben, die neue Studie „zeigt, dass der Schall ziemlich gut innerhalb des Denkmals enthalten war und [Stonehenge] implizit gut gegen eindringende Geräusche isoliert war“, sagt Darvill. Das Hören von Geräuschen, die im Inneren des antiken Monuments zirkulieren, „muss eine der grundlegenden Erfahrungen von Stonehenge gewesen sein“.

Fragen oder Anmerkungen zu diesem Artikel? Senden Sie uns eine E-Mail an [email protected]

Anmerkung der Redaktion:

Diese Geschichte wurde am 4. September 2020 aktualisiert, um zu korrigieren, dass im äußeren Kreis von Stonehenge noch 17 und nicht fünf Sarsensteine ​​​​stehen.

Eine Version dieses Artikels erscheint in der Ausgabe vom 26. September 2020 von Wissenschaftsnachrichten.

Zitate

T. J. Cox, B. M. Fazenda und S. E. Greaney. Mithilfe von Maßstabsmodellen zur Bewertung der prähistorischen Akustik von Stonehenge. Zeitschrift für Archäologische Wissenschaft. vol. 122, Oktober 2020. doi: 10.1016/j.jas.2020.105218.

Über Bruce Bower

Bruce Bower hat über die Verhaltenswissenschaften geschrieben für Wissenschaftsnachrichten seit 1984. Er schreibt über Psychologie, Anthropologie, Archäologie und psychische Gesundheit.


Versteckte Monumente unter Stonehenge gefunden

Ein erstaunlicher Komplex antiker Monumente, Gebäude und Hügelgräber liegt seit Tausenden von Jahren versteckt und unvermutet unter dem Gebiet von Stonehenge. Wissenschaftler entdeckten die Stätte mit ausgeklügelten Techniken, um den Untergrund zu sehen.

Unter den Entdeckungen befinden sich 17 Ritualdenkmäler, darunter die Überreste eines massiven "Totenhauses", Hunderte von Grabhügeln und Beweise für eine mögliche Prozessionsroute um Stonehenge selbst.

Es gibt auch Beweise für einen nahe gelegenen, kilometerlangen "Superhenge" bei Durrington Walls, der einst von bis zu 60 riesigen Stein- oder Holzsäulen flankiert wurde, von denen einige möglicherweise noch unter der Erde liegen.

Die Entdeckungen resultieren aus dem Stonehenge Hidden Landscape Project, einem vierjährigen Projekt zur Erstellung einer hochauflösenden 3D-Untergrundkarte der Landschaft rund um Stonehenge.

Das Projektteam unter der Leitung von Forschern der britischen Universität Birmingham und des österreichischen Ludwig Boltzmann Instituts kartierte das Gebiet mit bodendurchdringenden Radargeräten, hochauflösenden Magnetometern und anderen staatlichen -moderne Fernerkundungsgeräte.

Insgesamt wurden fast 3.000 Hektar virtuell ausgegraben, was dies zum größten und ehrgeizigsten Projekt seiner Art macht, das jemals auf der Welt durchgeführt wurde.

"Niemand hatte eine Ahnung, dass dies hier war", sagt der leitende Wissenschaftler Vince Gaffney, Professor für Landschaftsarchäologie an der University of Birmingham. "Statt eines isolierten Monuments war Stonehenge Teil einer reichen monumentalen Landschaft."

Fundierter Fund

Viele der 17 neu entdeckten Monumente scheinen schreinähnliche Strukturen zu sein. Die kleinen kreisförmigen Bauten, die gleichzeitig mit Stonehenges geschäftigster Zeit entstanden sind, sind um den Hauptsteinring herum platziert und bilden eine Art neolithisches Analogon zur Via Dolorosa, die als der Weg angesehen wird, den Jesus bis zur Kreuzigung ging, schlägt Gaffney vor.

"Was wir hier erleben könnten, ist die Geburtsstunde der Idee einer zeremoniellen Prozession oder einer Liturgie", sagt er.

Seit Jahrhunderten hat der rätselhafte Steinkreis, der vor über 4.000 Jahren auf der englischen Salisbury Plain erbaut wurde, Besucher beeindruckt und fasziniert. (Siehe "Stonehenge enthüllt: Warum Steine ​​ein besonderer Ort waren.")

"In Stonehenge hat die Archäologie ihren Anfang genommen", sagt Nicola Snashall, Archäologin vom National Trust, der sich um das Denkmal kümmert.

"Antiquare wie John Aubrey und Inigo Jones begannen hier im 17. Jahrhundert zu graben, um seine Geheimnisse zu lüften - einige der ersten archäologischen Ausgrabungen der Welt."

Da es keine schriftlichen Aufzeichnungen gibt, auf die man zurückgreifen kann, hat die mysteriöse Steinstruktur unzählige Theorien über Kelten, Druiden, Römer und sogar die Legende von König Arthur hervorgebracht. Seine ursprüngliche Form war umstritten, auch ob es wie heute als Halbkreis oder als Vollkreis aus Steinen gebaut wurde.

Eine zufällige Trockenperiode offenbarte Flecken im Boden, die markierten, wo einst Steine ​​standen. Aber niemand ahnte den unglaublichen Reichtum an Ruinen, der unter der Erde verborgen lag.

Hightech-Fernerkundung und Untergrundkartierung verändern nicht nur das Wissen über Stonehenge, sondern auch die Art und Weise, wie Archäologie betrieben wird.

Auf Orkney, einer Inselgruppe im Norden Schottlands, enthüllte eine solche Untersuchung einen riesigen, raffinierten und völlig unerwarteten neolithischen Tempelkomplex, der über 500 Jahre älter als Stonehenge ist. Archäologen vermuten, dass die Stätte sogar das Gebäude von Stonehenge beeinflusst haben könnte. (Lesen Sie "Vor Stonehenge" in National Geographic Zeitschrift.)

"Technologie öffnet Türen für die Archäologie, von der wir vor 15 Jahren nur träumen konnten", sagt Gaffney, der das Stonehenge Hidden Landscape Project mit einem 3D-Untergrundkartierungsprojekt verglich, das er Ende der 1990er Jahre in der alten britisch-römischen Siedlung Wroxeter durchführte .

„Damals haben wir vier Jahre gebraucht, um 78 Hektar mit etwa 2,5 Millionen Datenpunkten zu kartieren“, erinnert er sich. „Bei dieser jüngsten Umfrage in Stonehenge haben wir so viel in einer Woche gemacht und neue Arten von Monumenten gefunden, die noch nie von Archäologen gesehen wurden.

"All diese Informationen wurden in einer einzigen digitalen Karte gespeichert, die die zukünftige Untersuchung von Stonehenge und seiner Landschaft leiten wird."


Eine verborgene Welt

Eine der auffälligsten Entdeckungen war auch eine der ältesten und ein langer Grabhügel aus der Zeit vor dem Bau von Stonehenge vor 5000 bis 4000 Jahren. Der Hügel wurde über den Überresten eines riesigen, 6000 Jahre alten Holzgebäudes errichtet, von dem angenommen wird, dass es ein “Haus der Toten” war, in dem rituell entfleischte und zerlegte Leichen aufbewahrt wurden. Das Gebäude hat eine leicht trapezförmige Form, ähnlich wie viel ältere Gebäude auf dem europäischen Festland, obwohl diese immer in oder in der Nähe von Siedlungen standen.

Die Umfrage ergab 17 kleine Ritualdenkmäler, von denen viele kreisförmig sind und als Zeitgenosse der geschäftigsten Zeit von Stonehenge gelten. Gaffney schlägt vor, dass sie die Äquivalente kleiner “kapellen” waren.

(Bild&Doppelpunkt LBI ArchPro, Mario Wallner)

Die nahegelegenen Durrington Walls “super-henge” bergen noch mehr Geheimnisse. Mit fast 500 Metern Durchmesser ist es eines der größten Erdwerke seiner Art. Gaffneys Team hat Beweise dafür gefunden, dass es zu Beginn seiner Geschichte von einer Reihe von etwa 60 riesigen Steinen oder bis zu 3 Meter hohen Pfosten flankiert wurde. Einige von ihnen können unter den Ufern des Denkmals intakt bleiben.

Die Karte zeigt auch viele lineare Merkmale, die laut Gaffney darauf hindeuten, dass das Land irgendwann aufgeteilt wurde, vielleicht in Felder oder Proto-Anwesen.


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Sie entdeckten Beweise für 15 unbekannte und wenig verstandene spätneolithische Denkmäler, darunter andere Henges, Hügelgräber, Gruben und Gräben, die alle wertvolle Informationen über die prähistorische Stätte enthalten könnten.

Im Sommer 2009 nutzten Geophysiker Magnetsensoren und bodendurchdringendes Radar, um die Gegend um Stonehenge abzusuchen und unbekannte Strukturen zu entdecken.

Mit den Sensoren können Experten Beweise für antike Ausgrabungen und Gebäude erkennen, indem sie Variationen im Erdmagnetfeld kartieren.

Historiker sind sich nicht sicher, welchem ​​Zweck der Curcus diente und Professor Gaffney beschreibt ihn als „verdammte große Barriere nördlich von Stonehenge“.

„Dies ist eine der wichtigsten Landschaften und wahrscheinlich die am meisten untersuchte Landschaft der Welt“, sagte Professor Gaffney dem Magazin.

„Und die Gegend hat sich durch diese Umfrage absolut verändert. Es wird nicht mehr dasselbe sein.“

Professor Gaffney glaubt, dass diese Stätten darauf hindeuten, dass Stonehenge kein isoliertes Monument in einer unberührten Landschaft war, sondern dass es in der Nähe viele menschliche Aktivitäten gab.

Bereits 1620 entdeckten Bagger Rinderschädel und verbrannte Kohlen, die in der Mitte des Steinkreises vergraben waren, und vor etwa 60 Jahren führte die Kohlenstoffdatierung eines Stücks Holzkohle in einer Grube Wissenschaftler zu der Annahme, dass Stonehenge 2.600 v. Chr. Errichtet wurde.

Im Jahr 2003 behauptete Mike Parker Pearson vom University College London, dass die Arbeiter, die Stonehenge gebaut haben, in einer nahegelegenen Siedlung von Durrington Walls lebten, nachdem sie Beweise für Hütten, Werkzeuge und Tierknochen gefunden hatten.

Er sagte auch, dass der Steinkreis sowohl ein Friedhof als auch ein religiöses Denkmal sei.

WAS WAR DER ZWECK VON STONEHENGE?

Niemand weiß genau, warum – und wie – Stonehenge gebaut wurde.

Experten haben vorgeschlagen, dass es sich um einen Tempel, ein Parlament und einen Friedhof handelt.

Manche Leute glauben, dass die Steine ​​heilende Kräfte haben, während andere glauben, dass sie musikalische Eigenschaften haben, wenn sie mit einem Stein getroffen werden.

Sie hätten als riesiges Musikinstrument fungieren können, um alte Menschen zu dem Denkmal zu rufen.

Klar ist, dass die Steine ​​auf Sonnenphasen ausgerichtet waren.

Menschen wurden dort begraben und Skelettbeweise zeigen, dass Menschen Hunderte von Kilometern gereist sind, um Stonehenge zu besuchen – aus welchen Gründen auch immer.

Experten glauben nun, dass die Route vielbefahren war und Stonehenge von verschiedenen Positionen aus unterschiedlich betrachtet werden könnte.

Es scheint, dass der Curcus, anstatt eine vollständige Barriere zu sein, als Tor diente, um die Besucher zum Steinkreis zu führen.

In der neuesten Studie, die 120 Tage über vier Jahre dauerte, erstellten die Experten eine neue Karte der Stonehenge-Landschaft.

Sie umfassten das, was wir als Stonehenge bezeichnen, sowie einen langen Landstreifen namens Curcus, der sich über etwa 3 km von Osten nach Westen erstreckte.

Es wird angenommen, dass die Grabensperre mehrere hundert Jahre älter ist als der Steinkreis.

Die Curcus-Karren – Massengräber – südlich des Curcus wurden ebenso markiert wie die 15 Neufunde.

Es ist zu hoffen, dass ihr Inhalt bei zukünftigen Ausgrabungen klar wird.

Historiker sind sich nicht sicher, welchem ​​Zweck der Curcus diente und Professor Gaffney als "verdammte große Barriere im Norden von Stonehenge".

Einige Experten glauben, dass es mit dem Durchgang der Sonne zusammenhängt, und dies wurde durch neue Hinweise gestützt.

Das Team entdeckte Lücken im Graben, darunter eine große Unterbrechung an der Nordseite, damit Menschen den Curcus betreten und verlassen können.

Professor Gaffney glaubt, dass die Lücken als „Kanäle durch die Landschaft“ dienten, um es den Menschen zu ermöglichen, sich nach Norden und Süden zu bewegen.

Er fand auch eine riesige Grube am östlichen Ende des Curcus, die heute 1 Meter unter der Erde liegt.

Niemand weiß genau, warum und wie Stonehenge gebaut wurde. Experten haben vorgeschlagen, dass es sich um einen Tempel, ein Parlament und einen Friedhof handelte

Da es groß war – 4,5 Meter im Durchmesser – glaubte das Team, dass es für Rituale als „irgendeine Markierung“ verwendet wurde. Es befindet sich auch auf dem Weg des Sonnenaufgangs zur Sommersonnenwende.

"Wir dachten, das ist ein bisschen Zufall!", sagte Professor Gaffney.

„Das war der Punkt, an dem wir dachten: Was ist am anderen Ende? Und es gibt noch eine Grube.

„Zwei Gruben, die den Mittsommersonnenaufgang und die Mittsommersonnenwende markieren, innerhalb eines Denkmals, das etwas mit dem Durchgang der Sonne zu tun haben soll.“

Professor Gaffney sagte Herrn Caeser, dass die Gruben am längsten Tag des Jahres mit Stonehenge ein Dreieck bilden, das Sonnenaufgang und Sonnenuntergang markiert.

Er glaubt, dass in ihnen Feuer gebrannt haben könnten und dass die Stätte so konzipiert wurde, dass sie bei Tag und Nacht gesehen werden kann, insbesondere bei Sonnenaufgang und Sonnenuntergang.

„Wir können zunehmend feststellen, dass die Gegend um Stonehenge umfangreiche Beweise für komplexe liturgische Bewegungen liefert – die wir jetzt verstehen können, hauptsächlich weil wir wissen, wo die Dinge sind“, sagte er.

Er glaubt auch, dass der Bau von Stonehenge eine „Monumentalisierung“ einer Prozession war.

Stonehenge ist ein prähistorisches Steinkreisdenkmal, ein Friedhof und eine archäologische Stätte in der Salisbury Plain, etwa 13 km nördlich von Salisbury, Wiltshire, England


10 mysteriöse prähistorische Stätten aus der ganzen Welt

Zusätzlich zu der vorherigen Liste von 10 mysteriösen prähistorischen Stätten auf den britischen Inseln gibt es Hunderte von mysteriösen Orten auf der ganzen Welt. Einige ähneln den bereits erwähnten, mit Steinkreisen und anderen megalithischen Strukturen und andere sind völlig einzigartig. Sie alle sind uralt und weisen auf die starke Möglichkeit hin, dass wir nicht annähernd so viel über unsere ferne Vergangenheit wissen, wie wir glauben.

Die Carnac-Steine ​​sind eine dichte Sammlung von mehr als dreitausend stehenden Steinen rund um das französische Dorf Carnac – die größte solche Sammlung der Welt. Die Steine ​​wurden zwischen 4500 und 3300 v. Chr. errichtet.

Über den Zweck der Steine ​​gibt es verschiedene Theorien. Einige behaupten, dass die Steine ​​astronomisch ausgerichtet sind, mit der Absicht, ein Observatorium oder ein Kalendersystem zu schaffen. Andere glauben, dass sie tatsächlich als primitive seismische Instrumente verwendet wurden, wobei die ausbalancierten Steine ​​als Erdbebendetektoren fungierten. Es wird auch angenommen, dass die Stätte von Carnac die umstrittene Idee des &ldquomegalithischen Hofs unterstützt, einer theoretischen gemeinsamen Maßeinheit, die zum Bau der meisten megalithischen Stätten verwendet wurde.

In the ancient quarries near Aswan, Egypt, lies a gigantic piece of stone which was intended to be erected as an obelisk. The obelisk was never finished, likely due to cracks which formed in the stone during the quarrying (although some believe the builders may have been violently interrupted).

The sheer size of this object is what makes it remarkable. It would have been a full third larger than any other ancient obelisk known to us. Standing 137 feet (42m) tall and weighing 1200 tons, this single piece of rock would have been taller than a ten-storey building. There are very few modern cranes that could move such a massive object&mdashso how exactly did the ancient Egyptians plan on transporting and erecting it?

The three most important dolmens (or passage mounds) in Spain&mdashCueva de Menga, Cueva de Viera, and the Tholos of El Romeral&mdashare some of the largest in the world. The largest stones used in their construction weigh one hundred and eighty tons, and were transported from at least a mile away. The sites, which are located near the town of Antequera, are believed to have been established around 3700 B.C.&mdashmaking them a contemporary of many famous megalithic sites such as Stonehenge.

Many of the walls feature anthropomorphic illustrations. Menga is aligned with the summer solstice, and El Romeral shares several traits and characteristics with tholos dolmens discovered on Crete, which suggests contact with the Minoan civilization.

Ggantija is a complex of two megalithic temples on the Maltese island of Gozo. The stone temples were constructed around 3600 B.C., making them the second-oldest religious structures ever found, just behind Gobekli Tepe. For a little context, it&rsquos worth remembering that this was a time when metal tools were not available to the natives of the Maltese islands, and the wheel had not yet been invented.

It is believed that Ggantija may have been the site of a fertility cult, as figurines and statuettes associated with fertility have been discovered there. Small spherical stones have also been discovered, which archeologists believe may have been used as ball bearings in the transport of the massive stone blocks which make up the temples. All that being said, we still don&rsquot know how or why the temples were built.

Ranging in size from a few centimeters to more than two meters in diameter, and weighing fifteen tons, a collection of over two hundred stone spheres has been found in Costa Rica. The spheres are believed to have been carved between 1500 and 500 B.C. by a civilization long since disappeared, although exact dating is impossible.

There are numerous myths and legends relating to the spheres, with some claiming that they are relics of Atlantis, and others claiming that the builders possessed a potion which softened rock. Although the stones have been weathered, damaged, and eroded over the centuries, some believe they were originally carved into perfect spheres. Once again, we still don&rsquot know what purpose was served by these stones.

The Olmec heads are a collection of seventeen colossal heads, carved from stone. The heads date from 1500&ndash1000 B.C., and weigh between six and fifty tons. Each head is carved with a unique headdress, leading some to believe that they were meant to be representations of powerful Olmec rulers. Others claim that the face structure featured on the heads resembles that of an African male, suggesting that this might be evidence of an advanced African civilization visiting the Americas in prehistoric times.

In 1987, a group of strange formations was found underwater off the coast of Yonaguni Island. These formations feature flat parallel edges, right angles, sharp edges, pillars, and columns&mdashleading many to believe that the site could be man-made.

The last time this area would have been dry land was eight to ten thousand years ago, during the most recent ice age&mdashand so if Yonaguni really was constructed by humans, it would be one of the oldest structures on Earth, and would drastically change what we think we know of prehistory.

In 2001, evidence of a sunken city was found off the coast of India, in the Gulf of Cambay. Several manmade structures have been identified using sonar, including large buildings and canals. Artifacts such as pottery shards and hearth materials have been dredged up from the bottom.

The scale of the city is quite large, especially considering the fact that one piece of wood has been dated from as early as 9500 BC. If it really existed back then, the city would be thousands of years older than the previous oldest city found in India, and would have existed thousands of years before humans were thought to be building cities of this size.

There are some people who scoff at the suggested date, saying that the carbon-dated wood proves nothing&mdashbut all the same, there is enough evidence to make this site one of the most intriguing in the world.

On Easter Island&mdashone of the most remote inhabited islands on Earth&mdashlies one of the world&rsquos most famous mysteries. The giant stone statues (Moai) of Easter Island are a favorite of tourists&mdashbut little is actually known about them. Although it was thought at first that the statues were merely heads, excavation has shown almost all of them to have bodies. Very few of the statues were ever actually erected most were left in quarries, or abandoned during transport.

Archeologists don&rsquot know why the statues were built, what they signified, how they were transported and erected, or why they were abandoned unfinished. There is a form of hieroglyphic writing on some of the statues, which nobody has been able to translate. The people of Easter Island themselves are something of a mystery it remains unclear where they originally came from.

One of the wildest theories about Easter Island has it that the island is actually the peak of an underwater mountain&mdashand all that remains of the lost civilization of Mu.

Gobekli Tepe is generally considered to be the oldest religious structure ever found. Radiocarbon dating puts the site at between 10,000 and 9000 B.C. To put this age in perspective, more time passed between the building of Gobekli Tepe and the building of Stonehenge than between the building of Stonehenge and present day.

The site contains stone structures and stone pillars which feature carvings of various predatory animals. The stone pillars&mdashsome of them reaching nearly twenty tons in weight&mdashdate to a time when humans were thought to be simple hunter-gatherers. Gobekli Tepe seems to have been built before the advent of agriculture, religion, written language, the wheel, pottery, the domestication of animals, and the use of anything other than simple stone tools.

How were these structures built at a time when humans are basically thought have been cavemen? How did they quarry huge pieces of stone, and cut them to size with no metal tools? What was the purpose of such a site, before religion was thought to have been established? The discovery and ongoing excavation of Gobekli Tepe could eventually change our conception of prehistory forever.

Mark Thompson is an animal lover from Canada who wishes he was an animal lover from somewhere warmer.


Henge Monument and Mysterious Burials Uncovered in England

A 4,000-year-old henge monument, containing five well-preserved human burials, has been discovered in England, archaeologists announced.

This Neolithic earthwork was found in Newbold-on-Stour, in Warwickshire County, this spring, ahead of the construction of houses. Developers in England often need to conduct an archaeological assessment of the land they want to build on. And when a geophysical survey revealed that there could be a henge at this site, a team from Archaeology Warwickshire started digging.

The archaeologists announced this week that they found a simple monument that consists of a circular ditch dug in segments and an embankment created from that dug-out soil. They also found five bodies buried within the monument. [See Photos of the Newfound Henge and Burials]

Hundreds of henge monuments are scattered across the British Isles. Some, like Stonehenge, consist of giant, standing megaliths arranged in circles. Others, like Woodhenge, once had timber structures, though postholes are all that remains. These henge monuments also vary in size two years ago, archaeologists using remote-sensing technologies discovered the remains of a henge 15 times the size of Stonehenge.

Archaeologists still debate the purpose and the origin of henges, but researchers know that the earthworks started showing up in the British Isles in the third and early second millennia B.C. Most of these monuments contain no traces of everyday activity, and some feature burials or are aligned with cosmic phenomena. So, some researchers believe henges must have had some sort of ceremonial or ritual significance.

"Unfortunately, we don't have any ideas of the types of rituals or events that would have taken place within the center of the monument," Nigel Page, a project officer with Archaeology Warwickshire, told Live Science about the newfound henge. But, Page said, archaeologists will be looking at the Newbold henge's possible links to events like significant sunrises or sunsets during the postexcavation phase of the project.

The researchers said they think the newly discovered monument dates to the later Neolithic, around 2000 B.C. They may be able to refine that date slightly by studying the human remains recovered in the ditch, Page said. It is possible that the graves came much later than the original earthwork perhaps the henge was chosen as a good burial spot because it was an important monument in the landscape for a long time.

None of the graves overlap, the Archaeology Warwickshire team said. The three middle burials face west out from the henge. Then, there are two burials on the outer part of the monument that face east, into the henge. The archaeologists said this arrangement seems deliberate and suggests that the people were buried as a group or were part of a family.

The skeletons are rather complete, and the researchers said scientific tests on the bones might help determine the relationship between the people and the site.

Antler fragments were the only other surviving artifacts found in the ditch. The researchers said they will test soil samples from around the burials for microscopic bits of charred plant remains, pollen, shells and other environmental features to learn more about the people and what they were doing at this monument.

The Newbold-on-Stour monument isn't the only henge to be revealed in the region recently. The Archaeology Warwickshire team said it is also analyzing four similar monuments in the nearby town of Bidford-on-Avon, which contained the cremated remains of at least 11 people.


Episode Transcript

For most of history, to live in Britain was to live at the edge of the world.

This week I've been in Egypt, Mesopotamia, Pakistan and India, seeing how five thousand years ago cities and states grew up along some of the great rivers of the world. We've explored their styles of leadership and their architecture, their writing and the international trading networks that let them acquire new skills and materials. But in the world beyond these great river valleys, the story was different. From China to Britain, people continued to live in relatively small farming communities, with none of the problems or opportunities of the new large urban centres. What they did share with them was a taste for the expensive and the exotic, and thanks to well-established trade-routes even in Britain, on the outside edge of the Asian/European landmass, they had long been able to get what they wanted.

"I think it's an extraordinarily beautiful object almost anybody presented with one of these things would just stop in their tracks, they're stunning!" (Mark Edmonds)

We're in Canterbury in this programme, around 4000 BC, where the supreme object of desire is a polished jade axe. At first sight our axe looks like thousands of others in the British Museum collection, but it's thinner and it's wider than most of them. I'm holding it now very carefully, because it still looks absolutely brand new - and very sharp. It's the shape of an oversized tear drop - about seven inches long and at the base about two or three inches wide. It's cool to the touch and extraordinarily, pleasingly, smooth.

Axes occupy a special place in the human story, the farming revolution in the Near East took generations to spread across the breadth of mainland Europe, but eventually, about six thousand years ago, settlers reached British and Irish shores in skin-covered boats, bringing with them crop seeds and domesticated animals. They found thick forests covering the land. It was the axe that enabled them to clear the spaces they needed to plant their seeds and graze their beasts. With axes the settlers made for themselves a new wooden world: they felled timber and built fences and trackways, houses and boats. These were the people who would also construct huge, mysterious monuments like the first Stonehenge. Stone axes were the revolutionary tool that enabled our ancestors to create a green and pleasant land.

Axes like this normally have a haft - that is, they're fitted into a long wooden handle and they're used like a modern axe but it's quite clear that our axe has never been hafted - in fact, it shows no signs of wear and tear at all. If I run my finger carefully, rather gingerly, round the blade end, I can't feel even the smallest chip. The long flat surfaces are remarkably smooth and still have a glossy, mirror-like sheen.

The conclusion is obvious: not only has our axe not been used - it was never intended to be used. Mark Edmonds of York University explains how this magnificent prestige object was made:

"If you have the good fortune to handle one of these axes - the feel in the hand, the balance, the weight, the smoothness - they have been polished to an extraordinary degree. We are talking about hour upon hour of grinding against stone, and then polishing with fine sand or silt and water, and then rubbing backwards and forwards in the hand, perhaps with grease and leaves, to really give that polish - that's days and days of work. It gives the edge a really sharp and resilient bite to it, but the polishing also brings out the shape, allows the control of form, and brings out that extraordinary green and black speckled quality to the stone - it makes it instantly recognisable, it makes it visually very striking. And those things maybe are just as important almost as the cutting edge."

But perhaps the most exciting thing about this axe head is what it's made of: not the usual grey/brown tones that you find in British stones and flints - this axe is a beautiful striking green, because this tool is made from jade, or, to give it its precise geological term, jadeite.

Jade is of course foreign to British soil - we tend to think of it as an exotic material from the Far East or from Central America in fact, both the Chinese and the Central American civilisations are known to have valued jade far more highly than gold. But both these sources are thousands of miles away, so archaeologists were baffled for many years by where the jade in Europe could have come from. But there are actually sources of jade in continental Europe and, only a few years ago, in 2003 - so six thousand years after our axe head was made - the precise origin of the stone it was made from was discovered . this luxury object is Italian.

Archaeologists Pierre and Anne-Marie Pétrequin spent 12 hard years surveying and exploring the mountain ranges of the Italian Alps and the northern Apennines. Finally they found the prehistoric jade quarries that our axe comes from. Here's Pierre Pétrequin:

"Having worked in New Guinea, and studied how and where the stone for the axe heads came from there, that's what gave the idea of going up very high in the Alps to try and find the sources. Because, again in the 1970s, a lot of geologists had said . oh . that they would just have used blocks of jadeite or jadetite that had been washed down the mountains in the rivers and in the glacial moraines. But that's not the case. So, by going much higher up, between 1,800 and 2,400 metres above sea level, they found the chipping floors and the actual source material - with signs of it having been used.

"And, in some cases, the raw material exists as very large blocks, isolated blocks in the landscape, and it's quite clear that these were exploited by setting fire against them, and then they would be able to knock off large thermal flakes and then work those up. So the sign that's left on the stone, it's a slightly hollow area - a scar as it were - then there are a large number of chips beneath that."

By using a scientific technique developed by astronomers, the geological signature of any piece of jade can be precisely identified and matched. The Pétrequins found that the British Museum axe could be confidently linked to the Italian Alps. Indeed the readings of the geological signatures not only matched the mountain, but they did so with such accuracy that the very boulder that the axe came from could be identified. And even more extraordinary, Pierre Pétrequin was able to track down a geological sibling for our axe - another jade beauty found in Dorset. Here he is again:

"And in some cases it's possible to say that this particular axe head here is from the same block of raw material as the other one. So, with the Canterbury axe head, that was from the same block as one that was found in Dorset, and it's clear that people must have gone back to that block at different times, it might be centuries apart, but because it's distinctive compositionally, it's now possible to say . yep, that was the same block . chips off the old block!"

The boulder from which the British Museum axe was chipped six thousand years ago sits today, as then, in a landscape high above the earth and sometimes above the clouds, with spectacular vistas stretching as far as the eye can see. The jade-seekers seem to have deliberately chosen this special spot - they could easily have taken jade that was lying loose at the base of the mountains, but they climbed up through the clouds - probably because there they could take the rock that came from a place midway between our world on earth and the celestial realm of gods and ancestors. And so this jade was treated with extreme care and reverence, as if it contained special powers.

Having quarried rough slabs of jade, the stone-workers and miners would then have had to labour to get the material back down to a place where it could be crafted. It was a long, arduous task, completed on foot and using boats. Amazingly, big blocks of this desirable stone have been found over 120 miles away - an astonishing achievement - and some of the material had an even longer journey to make. Jade from here eventually spread throughout northern Europe - some even as far as Scandinavia.

We can only guess - but we can, I think, make some guesses - about the journey of our particular axe. Jade is extremely hard, and difficult to work, so much effort must have gone into the shaping of it. It's likely that it was first of all roughly sculpted in northern Italy, and then carried hundreds of miles across Europe to north-west France. It was probably polished there, because it's like a number of other ones found in southern Brittany, where there seems to have been a fashion for acquiring exotic treasures like this. They even carved impressions of the axes into the walls of their vast stone tombs.

In Britain, six thousand years ago, the rarity, the beautiful working and the distant origins of this foreign material would have given our axe a very high value, and it would have been an exceptional gift - the equivalent of a luxury watch perhaps, or an expensive piece of jewellery. We can only speculate how the hierarchies of prehistoric British society might have regarded this rare and beautiful thing, or what they might have done with it. Similar axes in less valuable stones have also been found unworn, and their equally pristine condition implies that they may have served special, perhaps ritual, purposes. Mark Edmonds again:

"Beyond the practical tasks that you can use one of these things for, axes had a further significance - a significance that came from where they were found, who you got them from, where and when they were made, the sort of stories that were attached to them. Sometimes they were tools to be used and carried and forgotten about in the process, at other times they would come into focus as important symbols to be held aloft, to be used as reminders in stories about the broader world, and sometimes to be handed on - in an exchange with a neighbour, with an ally, with somebody you'd fallen out with, and perhaps in exceptional circumstances, on someone's death, the axe was something that had to be dealt with. It had to be broken up like the body, or buried like the body, and we do have hundreds - if not thousands - of axes in Britain that appear to have been given that kind of treatment buried in graves, deposited in ritual ceremonial enclosures, and even thrown into rivers."

That our axe has no signs of wear and tear is surely a consequence of the fact that its owners chose not to use it. This axe was designed to make a mark not on the landscape but in society, and its function was surely to be aesthetically pleasing. Its survival in such good condition suggests that people six thousand years ago found it just as beautiful as we do today. Our love of the expensive, the exquisite and the exotic, has a very long pedigree.

In the next programme, an object much less beautiful to behold. But it speaks of one of the most momentous changes in human history. We will be in Mesopotamia, exploring the origins of writing.


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