Geschichte Podcasts

Was war das Zimmermann-Telegramm?

Was war das Zimmermann-Telegramm?

Die meisten Historiker sind sich einig, dass die amerikanische Beteiligung am Ersten Weltkrieg Anfang 1917 unvermeidlich war, aber der Marsch in den Krieg wurde zweifellos durch einen berüchtigten Brief des deutschen Außenministers Arthur Zimmermann beschleunigt. Am 16. Januar 1917 fingen britische Codebrecher eine verschlüsselte Nachricht von Zimmermann ab, die für Heinrich von Eckardt, den deutschen Botschafter in Mexiko, bestimmt war. Das Schreiben gab dem Botschafter eine mittlerweile berühmte Anweisung: Sollten die neutralen Vereinigten Staaten auf der Seite der Alliierten in den Krieg eintreten, sollte sich von Eckardt mit dem Angebot an den mexikanischen Präsidenten wenden, ein geheimes Kriegsbündnis zu schmieden. Die Deutschen würden einen mexikanischen Angriff auf die USA militärisch und finanziell unterstützen, und im Gegenzug könnte Mexiko „verlorenes Territorium in Texas, New Mexico und Arizona“ annektieren. Darüber hinaus wurde von Eckardt angewiesen, die Mexikaner als Vermittler zu benutzen, um das japanische Reich dazu zu bringen, sich der deutschen Sache anzuschließen.

Das britische Krypto-Büro „Raum 40“ entschlüsselte das Zimmermann-Telegramm und übergab es Ende Februar 1917 an die USA. Bis zum 1. März spritzte sein skandalöser Inhalt landesweit auf die Titelseiten der Zeitungen. Die diplomatischen Beziehungen zwischen Deutschland und den Vereinigten Staaten waren bereits Anfang Februar unterbrochen worden, als Deutschland den uneingeschränkten U-Boot-Krieg wieder aufnahm und damit begann, US-Schiffe im Atlantik zu jagen. Während viele Amerikaner dem Isolationismus verpflichtet blieben – Präsident Woodrow Wilson hatte gerade erst seine Wiederwahl mit dem Slogan „Er hielt uns aus dem Krieg“ gewonnen – diente die Zimmerman-Chiffre nun als neuer Beweis für die deutsche Aggression. In Verbindung mit den U-Boot-Angriffen wandte sich die US-Regierung schließlich dafür, in den Kampf einzusteigen. Am 2. April 1917 gab Präsident Wilson seine Neutralitätspolitik auf und forderte den Kongress auf, Deutschland und den Mittelmächten den Krieg zu erklären. Die Vereinigten Staaten würden vier Tage später ihr Los mit den Alliierten werfen.


Das Zimmermann-Telegramm

Am 3. März 1917 wurde eine geheime Verbindung zwischen Deutschland und Mexiko aufgedeckt.

Arthur Zimmermann, Staatssekretär für Auswärtige Angelegenheiten des Deutschen Reiches, hatte die Aufgabe, die USA aus dem Ersten Weltkrieg herauszuhalten. Sein Plan war ebenso genial wie unwahrscheinlich. Er beschloss, Mexiko finanzielle und militärische Unterstützung anzubieten, sollte es zustimmen, die USA anzugreifen und zu versuchen, die im Mexikanisch-Amerikanischen Krieg von 1846-48 verlorenen Gebiete zurückzugewinnen. Dies würde die USA besetzt halten – und aus Europa heraus.

Am 19. Januar schickte Zimmermann über die deutschen Botschafter in den USA und Mexiko ein verschlüsseltes Telegramm an den mexikanischen Präsidenten, in dem er den Plan skizzierte. Dies war sein erster Fehler. Was weder Zimmermann noch die Amerikaner wussten, war, dass die Briten die Leitung anzapften.

Das Telegramm wurde abgefangen und entschlüsselt, aber es brachte den britischen Geheimdienst in eine schwierige Situation. Hier waren die Beweise, die nötig waren, um die USA in den Krieg zu bringen, aber wenn sie an die Öffentlichkeit gingen, würden die Amerikaner wissen, dass die Briten ihren diplomatischen Verkehr abhören und die Deutschen würden wissen, dass ihr Code geknackt worden war.

Die Briten hatten einen Plan. Ein Agent, bekannt als "Mr. H", bestach einen Telegrafenbüroangestellten in Mexiko-Stadt für eine Kopie, von der er wusste, dass sie sie haben würden. Dies wurde den Amerikanern gezeigt, die eine Titelgeschichte veröffentlichten, dass es von der deutschen Botschaft in Mexiko gestohlen worden sei. Das deutsche Oberkommando würde dies für weitaus wahrscheinlicher halten, als dass ihre Codes gebrochen werden.

Auch in diesem späten Stadium hätte Zimmermann seinen Plan retten können. Das geplante mexikanisch-deutsche Bündnis war so unwahrscheinlich, dass viele in den USA es einfach nicht glauben wollten. Wahrscheinlicher war, dass die Briten die Geschichte erfunden hatten, um sie in den Krieg zu ziehen. Am 3. März jedoch gestand Zimmermann überraschenderweise, dass das Telegramm echt sei, als sogar die US-Presse hinter die Fälschungsidee kam. Am 2. April forderte Präsident Wilson den Kongress auf, Deutschland den Krieg zu erklären.


Was war das Zimmermann-Telegramm? - GESCHICHTE

Deutschlands Herausgabe der Zimmermann-Note (auch Zimmermann-Telegramm genannt) während des Ersten Weltkriegs wäre einer der katastrophalsten Pläne in der Geschichte der Kriegsführung. Die Vereinigten Staaten hatten den Wunsch beibehalten, neutral zu bleiben. Nachdem jedoch bei der Entdeckung des Telegramms eine klare und gegenwärtige Gefahr für die innere Sicherheit aufgedeckt wurde, beschlossen die Vereinigten Staaten, in den Krieg einzutreten. Sobald die USA in den Kampf eintraten, würde sich das Blatt ändern und Deutschland und seine Verbündeten würden den Weg der Niederlage einschlagen.

Der Inhalt des Telegramms

Am 16. Januar 1917 schickte Arthur Zimmermann, der deutsche Außenminister, eine verschlüsselte Nachricht an das deutsche Konsulat in Mexiko. Im Inhalt des Telegramms deutete die entschlüsselte Nachricht darauf hin, dass Deutschland ein Bündnis mit Mexiko eingehen sollte. Deutschland versprach, eine mexikanische Invasion der Vereinigten Staaten vollständig zu finanzieren, falls die USA in den Krieg gegen Deutschland eintreten würden.

Kurzfassungen, die den Zimmermann-Brief beschreiben, erwecken den Anschein, als würde Deutschland eine willkürliche Invasion der Vereinigten Staaten fördern, was ein sinnloser Akt wäre. Wenn man sich die vollständigen Details der Ereignisse rund um das Zimmermann-Telegramm ansieht, wird deutlich, dass Deutschlands Absicht darin bestand, die Vereinigten Staaten in einen innenpolitischen Krieg zu verwickeln. Dies würde es den Vereinigten Staaten unmöglich machen, ihre Truppen auf dem europäischen Schauplatz einzusetzen.

Die Notiz wurde von Großbritannien abgefangen und die Nachricht entschlüsselt. Sobald der Inhalt der Nachricht der Öffentlichkeit bekannt wurde, war eine US-Kriegserklärung unvermeidlich.

Mexiko und die Zimmermann Note

Bevor wir uns näher mit der Geschichte des Zimmermann-Telegramms befassen, ist es notwendig, auf die Reaktion Mexikos oder genauer auf das Desinteresse Mexikos hinzuweisen. Grundsätzlich wollte die mexikanische Regierung nicht in den Krieg ziehen. Deutschland könnte jedoch ein enormes Angebot machen: Sollten die USA den Krieg verlieren, würde Deutschland dafür sorgen, dass Mexiko seine verlorenen Gebiete Arizona, Texas und New Mexico wiedererlangt. Auch hier war Mexiko nicht an einem Krieg mit Amerika interessiert. Nachdem der Inhalt des Telegramms enthüllt worden war, veröffentlichte Mexiko eine öffentliche Anzeige.

U-Boot-Kriegsführung

Die Spannungen zwischen der US-Regierung und Deutschland waren wegen des U-Boot-Krieges auf hoher See sehr angespannt. Am 7. Mai 1915 versenkte ein deutsches U-Boot das Schiff Lusitania vor der Küste Irlands. Ungefähr 128 Amerikaner wurden getötet. Dies führte zu großer Empörung in der amerikanischen Bevölkerung und änderte fast die öffentliche Meinung darüber, sich aus Kriegen in Europa herauszuhalten.

Es gab Vereinbarungen zwischen Deutschland und den USA, dass Deutschland den uneingeschränkten U-Boot-Krieg einstellen würde. 1917 unternahm Deutschland jedoch die Schritte, um den U-Boot-Krieg auf hoher See stark auszuweiten. Eine solche Aktivität hätte die Vereinigten Staaten sicherlich in den Krieg geführt. Sollten die USA Deutschland aufgrund des verstärkten U-Boot-Krieges tatsächlich den Krieg erklären, würde ein militärischer Konflikt mit Mexiko die USA zwingen, ihre Heimatfront zu verteidigen.

Woodrow Wilson und eine Politik der Nichteinmischung

Präsident Woodrow Wilson hielt an dem progressiven Mantra der Nichteinmischung fest. Dies bedeutet, dass die Außenpolitik der Vereinigten Staaten ihren Eintritt in Konflikte zwischen anderen Nationen stark einschränken würde. Zu Beginn des 20. Jahrhunderts war die amerikanische Bevölkerung nicht an Kriegen im Ausland interessiert. Der Große Krieg war jedoch in Europa ausgebrochen und breitete sich auf andere Teile der Welt aus. Es schien, als müssten die Vereinigten Staaten in den Krieg hineingezogen werden. Wilson widersetzte sich der Einreise und kandidierte für und gewann die Wiederwahl mit der Begründung, dass er die USA am Kriegseintritt hindern würde.

Als die Öffentlichkeit von dem Zimmermann-Telegramm erfuhr, war die Öffentlichkeit empört. Das amerikanische Volk hatte seit der Gründung der Nation bereits zahlreiche große Kriege erlebt und war nicht daran interessiert, irrtümlich in einen anderen einzudringen. Die Amerikaner würden jedoch eine provokative Aktion wie die Zimmermann-Note nicht ignorieren.

Während Wilson ein Befürworter des Eintritts in den Ersten Weltkrieg war, würde er Deutschlands Wunsch, einen Krieg zwischen Amerika und Mexiko zu provozieren, sicherlich nicht ignorieren. Wilson würde auch keinen uneingeschränkten U-Boot-Krieg dulden, der amerikanische Interessen und Leben stark bedrohte.

Eine Kriegserklärung wird angestrebt

Am 2. April 1917 hielt Woodrow Wilson eine Rede zum Kriegsdekret vor dem Kongress. Er machte deutlich, dass er einen Krieg führen wollte, um alle Kriege zu beenden und die westliche Zivilisation vor der Zerstörung zu bewahren. Am 4. April 1917 verabschiedete der Kongress eine Kriegserklärung gegen Deutschland. Zwei Tage später unterzeichneten die Wilson das Gesetz und die USA traten in den Ersten Weltkrieg ein.


Inhalt

Die Nachricht kam in Form eines verschlüsselten Telegramms von Arthur Zimmermann, a Staatssekretär (ein hochrangiger Beamter) im Auswärtigen Amt des Deutschen Reiches am 17. Januar 1917. Die Nachricht ging an den deutschen Botschafter in Mexiko, Heinrich von Eckardt. [4] Zimmermann schickte das Telegramm in Erwartung der Wiederaufnahme des uneingeschränkten U-Boot-Krieges durch Deutschland am 1. Februar, von dem die deutsche Regierung mit ziemlicher Sicherheit zu einem Krieg mit den Vereinigten Staaten führen würde. Das Telegramm wies Eckardt an, dass er, falls die Vereinigten Staaten sicher erscheinen sollten, in den Krieg einzutreten, sich mit einem Vorschlag für ein Militärbündnis mit Geldern aus Deutschland an die mexikanische Regierung wenden sollte. Das entschlüsselte Telegramm lautete:

Wir beabsichtigen, am 1. Februar den uneingeschränkten U-Boot-Krieg zu beginnen. Wir werden uns trotzdem bemühen, die Vereinigten Staaten von Amerika neutral zu halten. Sollte dies nicht gelingen, unterbreiten wir Mexiko einen Bündnisvorschlag auf folgender Grundlage: gemeinsam Krieg führen, gemeinsam Frieden schließen, großzügige finanzielle Unterstützung und ein Einverständnis unsererseits, dass Mexiko das verlorene Territorium in Texas, New Mexico, zurückerobern soll , und Arizona. Die Abwicklung im Detail bleibt Ihnen überlassen. Sie werden den Präsidenten, sobald der Kriegsausbruch mit den Vereinigten Staaten von Amerika feststeht, im geheimsten darüber informieren und ihm den Vorschlag hinzufügen, Japan von sich aus zum sofortigen Beitritt aufzufordern und gleichzeitig zu vermitteln zwischen Japan und uns. Machen Sie den Präsidenten bitte darauf aufmerksam, dass der rücksichtslose Einsatz unserer U-Boote nun die Aussicht bietet, England in wenigen Monaten zum Frieden zu zwingen.
Signiert, ZIMMERMANN

Frühere deutsche Bemühungen, den Krieg zu fördern Bearbeiten

Deutschland hatte lange versucht, einen Krieg zwischen Mexiko und den Vereinigten Staaten anzuzetteln, der die amerikanischen Streitkräfte gebunden und den Export amerikanischer Waffen an die Alliierten verlangsamt hätte. Die Deutschen hatten bei der Bewaffnung Mexikos geholfen, wie der Vorfall in Ypiranga von 1914 zeigte. [6] Der deutsche Marinegeheimdienstoffizier Franz von Rintelen hatte 1915 versucht, einen Krieg zwischen Mexiko und den Vereinigten Staaten anzuzetteln, und gab Victoriano Huerta dafür 12 Millionen Dollar. [7] Der deutsche Saboteur Lothar Witzke, verantwortlich für die Munitionsexplosion im März 1917 auf der Mare Island Naval Shipyard in der San Francisco Bay Area, [8] und möglicherweise verantwortlich für die Black Tom-Explosion im Juli 1916 in New Jersey, war in Mexiko stationiert Stadt. Das Scheitern der US-Truppen, Pancho Villa 1916 einzunehmen, und die Bewegung von Präsident Carranza zugunsten Deutschlands ermutigten die Deutschen, die Zimmermann-Note zu senden. [9]

Die deutschen Provokationen waren teilweise erfolgreich. Präsident Woodrow Wilson ordnete 1914 im Zusammenhang mit dem Vorfall von Ypiranga und gegen den Rat der britischen Regierung die militärische Invasion von Veracruz an. [10] Der Krieg wurde dank der von den ABC-Nationen organisierten Friedenskonferenz zu den Niagarafällen verhindert, aber die Besatzung war ein entscheidender Faktor für die mexikanische Neutralität im Ersten Weltkrieg. [11] Mexiko weigerte sich, am Embargo gegen Deutschland teilzunehmen und gewährte volle Garantien an die deutschen Unternehmen für die Aufrechterhaltung ihrer Geschäftstätigkeit, insbesondere in Mexiko-Stadt. [12] Diese Garantien hielten zufällig 25 Jahre, am 22. Mai 1942 erklärte Mexiko den Achsenmächten den Krieg, nachdem in diesem Monat zwei Tanker unter mexikanischer Flagge verloren gegangen waren Kriegsmarine U-Boote.

Deutsche Motivationen Bearbeiten

Das Zimmermann-Telegramm war Teil der Bemühungen der Deutschen, den Transport von Nachschub und anderem Kriegsmaterial aus den Vereinigten Staaten an die Alliierten, die sich gegen Deutschland im Krieg befanden, zu verschieben. [13] Der Hauptzweck des Telegramms bestand darin, die mexikanische Regierung dazu zu bringen, den Vereinigten Staaten den Krieg zu erklären, in der Hoffnung, die amerikanischen Streitkräfte zu binden und den Export amerikanischer Waffen zu verlangsamen. [14] Das deutsche Oberkommando glaubte, die Briten und Franzosen an der Westfront besiegen und Großbritannien mit einem uneingeschränkten U-Boot-Krieg erwürgen zu können, bevor amerikanische Truppen in ausreichender Zahl ausgebildet und nach Europa verschifft werden konnten, um den Alliierten zu helfen. Die Deutschen wurden durch ihre Erfolge an der Ostfront ermutigt, zu glauben, sie könnten zur Unterstützung ihrer Ziele große Truppenmengen an die Westfront umleiten. Die Mexikaner waren bereit, die Allianz in Betracht zu ziehen, lehnten den Deal jedoch ab, nachdem die Amerikaner über das Telegramm informiert worden waren.

Der mexikanische Präsident Venustiano Carranza hat eine Militärkommission beauftragt, die Machbarkeit der von Deutschland ins Auge gefassten Übernahme ihrer ehemaligen Gebiete durch Mexiko zu prüfen. [15] Die Generäle kamen zu dem Schluss, dass es aus folgenden Gründen nicht möglich oder sogar wünschenswert wäre, ein solches Unternehmen zu versuchen:

  • Mexiko befand sich mitten in einem Bürgerkrieg, und Carranzas Position war alles andere als sicher. Eine Kriegserklärung seines Regimes hätte den gegnerischen Fraktionen die Möglichkeit geboten, sich im Austausch gegen diplomatische Anerkennung mit den Vereinigten Staaten und den Alliierten zu verbünden.
  • Die Vereinigten Staaten waren militärisch weitaus stärker als Mexiko. Selbst wenn Mexikos Streitkräfte vollständig vereint und loyal zu einem einzigen Regime gewesen wären, gab es kein ernsthaftes Szenario, unter dem es hätte einmarschieren und einen Krieg gegen die Vereinigten Staaten gewinnen können.
  • Die Zusagen der Bundesregierung "großzügige finanzielle Unterstützung" seien sehr unzuverlässig. Sie hatte Carranza bereits im Juni 1916 mitgeteilt, dass sie nicht das notwendige Gold für die Lagerhaltung einer völlig unabhängigen mexikanischen Nationalbank bereitstellen könne. [16] Selbst wenn Mexiko finanzielle Unterstützung erhalten würde, müsste es immer noch Waffen, Munition und andere benötigte Kriegsgüter von den ABC-Nationen (Argentinien, Brasilien und Chile) kaufen, was die Beziehungen zu ihnen belasten würde, wie unten erläutert.
  • Selbst wenn Mexiko zufällig die militärischen Mittel gehabt hätte, um einen Konflikt gegen die Vereinigten Staaten zu gewinnen und die fraglichen Gebiete zurückzuerobern, hätte es große Schwierigkeiten gehabt, eine große englischsprachige Bevölkerung zu erobern und zu befrieden, die lange Selbstverwaltung besaß und besser war mit Waffen versorgt als die meisten anderen Zivilbevölkerungen.
  • Andere Auslandsbeziehungen standen auf dem Spiel. Die ABC-Nationen hatten 1914 die Friedenskonferenz zu den Niagarafällen organisiert, um einen umfassenden Krieg zwischen den Vereinigten Staaten und Mexiko wegen der Besetzung von Veracruz durch die Vereinigten Staaten zu vermeiden. Der Eintritt Mexikos in einen Krieg gegen die Vereinigten Staaten würde die Beziehungen zu diesen Nationen belasten.

Die Regierung von Carranza wurde anerkannt de jure von den Vereinigten Staaten am 31. August 1917 als direkte Folge des Zimmermann-Telegramms zur Sicherung der mexikanischen Neutralität während des Ersten Weltkriegs. [17] [18] Nach der militärischen Invasion von Veracruz im Jahr 1914 nahm Mexiko an keiner militärischen Exkursion mit die Vereinigten Staaten im Ersten Weltkrieg. [11] Dies stellte sicher, dass die mexikanische Neutralität das beste Ergebnis war, auf das die Vereinigten Staaten hoffen konnten, selbst wenn sie deutschen Unternehmen erlaubte, ihre Geschäfte in Mexiko aufrechtzuerhalten. [12]

Zimmermanns Büro schickte das Telegramm an die deutsche Botschaft in den USA zur Weiterleitung an Eckardt in Mexiko. Es wurde traditionell behauptet, dass das Telegramm über drei Routen gesendet und per Funk und auch über zwei transatlantische Telegrafenkabel gesendet wurde, die von neutralen Regierungen (den Vereinigten Staaten und Schweden) für die Nutzung ihrer diplomatischen Dienste betrieben wurden. Es wurde jedoch festgestellt, dass zwei Methoden verwendet wurden. Die Deutschen lieferten die Botschaft an die US-Botschaft in Berlin, dann ging sie per diplomatischem Kabel zunächst nach Kopenhagen und dann nach London zur Weiterleitung über transatlantische Kabel nach Washington. [19]

Eine direkte telegrafische Übertragung des Telegramms war nicht möglich, da die Briten bei Kriegsausbruch die deutschen Auslandskabel durchtrennt hatten. Deutschland konnte jedoch drahtlos über das Telefunken-Werk in West Sayville, New York, kommunizieren, das unter der Atlantic Communication Company in West Sayville, New York, betrieben wurde, wo das Telegramm an das mexikanische Konsulat weitergeleitet wurde. Ironischerweise stand die Station unter der Kontrolle der US Navy, die sie für die Atlantic Communication Company, die amerikanische Tochtergesellschaft des deutschen Unternehmens, betrieb.

Außerdem erlaubten die Vereinigten Staaten die eingeschränkte Nutzung ihrer diplomatischen Telegramme mit Deutschland, um mit ihrem Botschafter in Washington zu kommunizieren. Die Anlage sollte für Kabel verwendet werden, die mit Wilsons Friedensvorschlägen verbunden waren. [19]

Das schwedische Kabel lief von Schweden aus und das amerikanische Kabel von der amerikanischen Botschaft in Dänemark. Jedoch verlief keines der Kabel direkt in die Vereinigten Staaten. Beide Kabel führten durch eine Relaisstation in Porthcurno, in der Nähe von Land's End, dem westlichsten Zipfel Englands, wo die Signale für den langen Überseesprung verstärkt wurden. Der gesamte Verkehr über das Porthcurno-Relais wurde an den britischen Geheimdienst kopiert, insbesondere an die Codeknacker und Analysten in Raum 40 der Admiralität. [20]

Nachdem die Telegrafenkabel der Deutschen durchtrennt waren, appellierte das Auswärtige Amt an die Vereinigten Staaten, ihr Kabel für diplomatische Botschaften zu verwenden. Präsident Wilson stimmte in der Überzeugung zu, dass eine solche Zusammenarbeit weiterhin gute Beziehungen zu Deutschland aufrechterhalten würde und dass eine effizientere deutsch-amerikanische Diplomatie Wilsons Ziel eines ausgehandelten Kriegsendes unterstützen könnte. Die Deutschen übermittelten Nachrichten an die amerikanische Botschaft in Berlin, die von amerikanischen Telegrafenbetreibern an die Botschaft in Dänemark und dann an die Vereinigten Staaten weitergeleitet wurden. Die Vereinigten Staaten stellten Bedingungen an die deutsche Verwendung, vor allem, dass alle Nachrichten im Klartext (unkodiert) sein mussten. Wilson kehrte jedoch später die Reihenfolge um und lockerte die drahtlosen Regeln, um das Senden verschlüsselter Nachrichten zu ermöglichen. [21] Die Deutschen gingen davon aus, dass das Kabel sicher sei und nutzten es daher ausgiebig. [20]

Das brachte die deutschen Diplomaten jedoch in eine prekäre Lage, da sie sich auf die Vereinigten Staaten verließen, um Zimmermanns Notiz an ihren endgültigen Bestimmungsort zu übermitteln, aber der unverschlüsselte Inhalt der Nachricht wäre für die Amerikaner zutiefst alarmierend. Die Deutschen überredeten den US-Botschafter James W. Gerard, es in verschlüsselter Form anzunehmen, und es wurde am 16. Januar 1917 übermittelt. [20]

In Zimmer 40 hatte Nigel de Gray das Telegramm am nächsten Tag teilweise entschlüsselt. [19] Bis 1917 war der diplomatische Code 13040 seit vielen Jahren in Gebrauch. Da Raum 40 genügend Zeit hatte, den Code kryptanalytisch zu rekonstruieren, war er einigermaßen lesbar. Raum 40 hatte deutsche kryptografische Dokumente erhalten, darunter den diplomatischen Code 3512 (erfasst während des Mesopotamian-Feldzugs), der ein später aktualisierter Code war, der dem Code 13040 ähnlich war, aber nicht wirklich mit ihm verwandt war, und den Marinecode SKM (Signalbuch der Kaiserlichen Marine). ⁠was für die Entschlüsselung des Zimmermann-Telegramms nutzlos war, aber wertvoll für die Entschlüsselung des Seeverkehrs, der aus dem zerstörten Kreuzer-SMS abgerufen wurde Magdeburg von den Russen, die es an die Briten weitergaben. [22]

Die Offenlegung des Telegramms würde die amerikanische öffentliche Meinung gegen Deutschland beeinflussen, wenn die Briten die Amerikaner davon überzeugen könnten, dass der Text echt ist, aber der Chef von Raum 40, William Reginald Hall, zögerte, ihn herauszulassen, da die Offenlegung die in Raum 40 gebrochenen deutschen Codes aufdecken würde und britisches Abhören des US-Kabels. Hall wartete drei Wochen, in denen de Gray und der Kryptograf William Montgomery die Entschlüsselung abgeschlossen hatten. Am 1. Februar kündigte Deutschland die Wiederaufnahme des "uneingeschränkten" U-Boot-Krieges an, ein Gesetz, das die Vereinigten Staaten dazu veranlasste, die diplomatischen Beziehungen zu Deutschland am 3. Februar abzubrechen. [20]

Hall leitete das Telegramm am 5. Februar an das britische Außenministerium weiter, warnte aber dennoch davor, es freizugeben. In der Zwischenzeit diskutierten die Briten mögliche Titelgeschichten, um den Amerikanern zu erklären, wie sie an den codierten Text des Telegramms gelangten, ohne ihre Fähigkeit zuzugeben, amerikanische diplomatische Kommunikationen abzufangen, was sie noch 25 Jahre lang tun würden, und um zu erklären, wie sie es erhielten den Klartext des Telegramms, ohne den Deutschen mitzuteilen, dass die Codes gebrochen waren. Außerdem mussten die Briten einen Weg finden, die Amerikaner davon zu überzeugen, dass die Botschaft keine Fälschung war. [2]

Für die erste Geschichte beschafften sich die Briten den verschlüsselten Text des Telegramms vom mexikanischen Handelstelegrafenamt. Die Briten wussten, dass das mexikanische Telegrafenamt über den verschlüsselten Text verfügen würde, da die deutsche Botschaft in Washington die Nachricht per kommerziellen Telegrafen übermitteln würde. "Mr. H", ein britischer Agent in Mexiko, bestach einen Mitarbeiter des kommerziellen Telegrafenunternehmens für eine Kopie der Nachricht. Sir Thomas Hohler, der britische Botschafter in Mexiko, behauptete später in seiner Autobiographie, "Mr. H" gewesen zu sein oder zumindest an dem Abfangen beteiligt gewesen zu sein. [23] [ Zitat benötigt ] Der codierte Text konnte dann ohne Verlegenheit den Amerikanern gezeigt werden.

Außerdem wurde die Neuübertragung mit dem älteren Code 13040 codiert und so hatten die Briten Mitte Februar den vollständigen Text und die Möglichkeit, das Telegramm freizugeben, ohne zu verraten, inwieweit die neuesten deutschen Codes geknackt wurden. (Im schlimmsten Fall hätten die Deutschen vielleicht erkannt, dass der 13040-Code kompromittiert worden war, aber das war ein Risiko, das es wert war, gegen einen möglichen Kriegseintritt der Vereinigten Staaten einzugehen.) Da schließlich auch Kopien des 13040-Codetexts in den Aufzeichnungen der amerikanischen kommerziellen Telegrafengesellschaft hatten die Briten die Möglichkeit, der amerikanischen Regierung die Echtheit der Nachricht zu beweisen. [3]

Als Titelstory konnten die Briten öffentlich behaupten, ihre Agenten hätten den entschlüsselten Text des Telegramms in Mexiko gestohlen. Privat mussten die Briten den Amerikanern den Code 13040 geben, damit die amerikanische Regierung die Authentizität der Nachricht unabhängig mit ihren eigenen kommerziellen Telegrafieaufzeichnungen überprüfen konnte, aber die Amerikaner stimmten zu, die offizielle Titelgeschichte zu unterstützen. Das Auswärtige Amt weigerte sich zu bedenken, dass ihre Codes gebrochen sein könnten, schickte Eckardt aber auf eine Hexenjagd nach einem Verräter in der Botschaft in Mexiko. Eckardt wies diese Vorwürfe entrüstet zurück, und das Auswärtige Amt erklärte die Botschaft schließlich für entlastet. [20]

Verwenden Sie Bearbeiten

Am 19. Februar zeigte Hall Edward Bell, dem Sekretär der amerikanischen Botschaft in Großbritannien, das Telegramm. Bell war zunächst ungläubig und hielt es für eine Fälschung. Als Bell überzeugt war, dass die Nachricht echt war, wurde er wütend. Am 20. Februar schickte Hall informell eine Kopie an den US-Botschafter Walter Hines Page. Am 23. Februar traf Page mit dem britischen Außenminister Arthur Balfour zusammen und erhielt den Codetext, die Botschaft auf Deutsch und die englische Übersetzung. Die Briten hatten sich in Mexiko-Stadt ein weiteres Exemplar beschafft, und Balfour konnte die wahre Quelle mit der Halbwahrheit verschleiern, es sei "in Mexiko gekauft" worden. [24] Am 24. Februar 1917 berichtete Page Wilson die Geschichte, einschließlich Details, die aus den Akten der Telegrafenunternehmen in den Vereinigten Staaten zu überprüfen waren. Wilson empfand "viel Empörung" gegenüber den Deutschen und wollte den Zimmermann-Telegraph sofort nach Erhalt von den Briten veröffentlichen, aber er verzögerte sich bis zum 1. März 1917. [25]

Viele Amerikaner vertraten damals sowohl anti-mexikanische als auch anti-deutsche Ansichten, Mexikaner hatten im Gegenzug eine beträchtliche Menge antiamerikanischer Gefühle, die teilweise durch die amerikanische Besetzung von Veracruz verursacht wurden. [26] General John J. Pershing verfolgte seit langem den revolutionären Pancho Villa wegen Überfällen auf amerikanisches Territorium und führte mehrere grenzüberschreitende Expeditionen durch. Die Nachricht von dem Telegramm verschärfte die Spannungen zwischen den Vereinigten Staaten und Mexiko weiter.

Viele Amerikaner, insbesondere solche mit deutscher oder irischer Abstammung, wollten jedoch den Konflikt in Europa vermeiden. Da der Öffentlichkeit fälschlicherweise mitgeteilt worden war, dass das Telegramm in entschlüsselter Form in Mexiko gestohlen worden war, wurde die Nachricht zunächst allgemein für eine aufwendige Fälschung des britischen Geheimdienstes gehalten. Dieser Glaube, der sich nicht auf pazifistische und deutschfreundliche Lobbys beschränkte, wurde von deutschen und mexikanischen Diplomaten zusammen mit einigen amerikanischen Antikriegszeitungen, insbesondere denen des Hearst-Presseimperiums, gefördert.

Die Wilson-Administration wurde somit vor ein Dilemma gestellt. Mit den Beweisen, die die Briten den Vereinigten Staaten vertraulich zur Verfügung gestellt hatten, erkannte Wilson, dass die Nachricht echt war, aber er konnte die Beweise nicht veröffentlichen, ohne die britische Codeknacker-Operation zu gefährden.

Zweifel an der Echtheit des Telegramms wurden von Zimmermann selbst ausgeräumt. Auf einer Pressekonferenz am 3. März 1917 sagte er einem amerikanischen Journalisten: "Ich kann es nicht leugnen. Es ist wahr." Dann, am 29. März 1917, hielt Zimmermann eine Rede im Reichstag, in der er die Echtheit des Telegramms zugab. [27] Zimmermann hoffte, dass die Amerikaner verstehen würden, dass Deutschland den Krieg Mexikos mit den Vereinigten Staaten nicht finanzieren würde, es sei denn, die Amerikaner schlossen sich dem Ersten Weltkrieg an.

Am 1. Februar 1917 begann Deutschland den uneingeschränkten U-Boot-Krieg gegen alle Schiffe im Atlantik unter amerikanischer Flagge, sowohl Passagier- als auch Handelsschiffe. Im Februar wurden zwei Schiffe versenkt, die meisten amerikanischen Reedereien hielten ihre Schiffe im Hafen. Neben dem höchst provozierenden Kriegsvorschlag an Mexiko war in dem Telegramm auch vom "rücksichtslosen Einsatz unserer U-Boote" die Rede. Die öffentliche Meinung verlangte nach Maßnahmen. Wilson hatte sich geweigert, den Handelsschiffen Besatzungen und Geschütze der US-Marine zuzuweisen, aber als die Zimmermann-Notiz veröffentlicht wurde, forderte Wilson die Bewaffnung der Handelsschiffe, obwohl Antikriegsmitglieder des US-Senats seinen Vorschlag blockierten. [28]

Am 6. April 1917 stimmte der Kongress für die Kriegserklärung an Deutschland. Wilson hatte den Kongress um "einen Krieg zur Beendigung aller Kriege" gebeten, der "die Welt für die Demokratie sicher machen würde". [29]

Wilson erwog eine weitere militärische Invasion von Veracruz und Tampico in den Jahren 1917-1918, [30] [31] um die Ölfelder von Tehuantepec und Tampico zu befrieden und ihre weitere Produktion während des Bürgerkriegs zu gewährleisten, [31] [32] aber diesmal , drohte der kürzlich eingesetzte mexikanische Präsident Venustiano Carranza, die Ölfelder zu zerstören, falls die US-Marines dort landen würden. [33] [34]

Die japanische Regierung, eine weitere im Zimmerman-Telegramm erwähnte Nation, war bereits am Ersten Weltkrieg auf der Seite der Alliierten gegen Deutschland beteiligt. Die Regierung veröffentlichte später eine Erklärung, dass Japan nicht daran interessiert sei, die Seiten zu wechseln und Amerika anzugreifen. [35]

Im Oktober 2005 wurde berichtet, dass ein ungenannter Historiker, der eine offizielle Geschichte des Government Communications Headquarters (GCHQ) des Vereinigten Königreichs recherchierte und vorbereitete, kürzlich ein Original-Typenskript des entschlüsselten Zimmermann-Telegramms entdeckt hatte. Es wird angenommen, dass es sich bei dem Dokument um das eigentliche Telegramm handelt, das dem amerikanischen Botschafter in London 1917 gezeigt wurde. In der Handschrift von Admiral Hall oben auf dem Dokument stehen die Worte: "Dies ist das, das Dr. Page überreicht und vom Präsidenten enthüllt wurde." Da viele der Geheimdokumente bei diesem Vorfall vernichtet worden waren, war man bisher davon ausgegangen, dass das ursprünglich getippte "Entschlüsseln" für immer verschwunden sei. Nach der Entdeckung dieses Dokuments sagte der offizielle Historiker des GCHQ jedoch: "Ich glaube, dass dies tatsächlich das gleiche Dokument ist, das Balfour Page übergab." [36]


Texas, New Mexico und Arizona

Zu Beginn des 20. Jahrhunderts waren die Vereinigten Staaten nicht die Weltmacht, die wir heute kennen. Obwohl Mexiko immer noch den größten Teil des nordamerikanischen Kontinents einnimmt, war das Machtgefälle zwischen ihm und seinen Nachbarn nicht so groß wie heute, da Mexiko Anfang des 20. Jahrhunderts Pläne zur Eroberung von Teilen des Südens der USA hatte.

Deutschland wusste von diesem Machtkampf auf dem Kontinent und beschloss aufgrund seines stillen verzweifelten Szenarios in der Spätphase des Ersten Weltkriegs, ihn auszunutzen. Arthur Zimmermann, der ab 1916 Staatssekretär für auswärtige Angelegenheiten des Deutschen Reiches, plante, Mexiko ein Bündnis anzubieten. Für ihre Unterstützung im Krieg im Falle einer weiteren amerikanischen Aggression versprach er Land, genauer gesagt den Bundesstaaten Texas, New Mexico und Arizona.

Die internationale Kommunikation erfolgte damals über Telegramme, so schrieb Zimmermann folgendes Telegramm an die mexikanische Regierung:

Wir beabsichtigen, am 1. Februar den uneingeschränkten U-Boot-Krieg zu beginnen. Wir werden uns trotzdem bemühen, die Vereinigten Staaten von Amerika neutral zu halten. Sollte dies nicht gelingen, unterbreiten wir Mexiko einen Bündnisvorschlag auf folgender Grundlage: gemeinsam Krieg führen, gemeinsam Frieden schließen, großzügige finanzielle Unterstützung und ein Einverständnis unsererseits, dass Mexiko das verlorene Territorium in Texas, New Mexico, zurückerobern soll , und Arizona. Die Abwicklung im Detail bleibt Ihnen überlassen. Sie werden den Präsidenten, sobald der Kriegsausbruch mit den Vereinigten Staaten von Amerika feststeht, im geheimsten darüber informieren und ihm den Vorschlag hinzufügen, Japan von sich aus zum sofortigen Beitritt aufzufordern und gleichzeitig zu vermitteln zwischen Japan und uns. Bitte machen Sie den Präsidenten darauf aufmerksam, dass der rücksichtslose Einsatz unserer U-Boote nun die Aussicht bietet, England in wenigen Monaten zum Frieden zu zwingen. Signiert, ZIMMERMANN

Das Telegramm sollte über transatlantische Telegrafenkabel sicher nach Mexiko übertragen werden. Während die Nachricht über den Atlantik unterwegs war, fingen die britischen Geheimdienstler, die den Telegrafenverkehr ständig überwachten, das Telegramm ab und entschlüsselten es kurz, um Deutschlands Plan zu enthüllen.

Der britische Geheimdienst zögerte, seine Ergebnisse zu veröffentlichen, da er die Amerikaner nicht wissen lassen wollte, dass sie ihren Telegrafenverkehr überwachten, da eine solche Titelgeschichte gemacht wurde, dass der britische Geheimdienst das Telegramm in seiner verschlüsselten Form in Mexiko abgefangen hat.


Document Deep Dive: Was sagt das Zimmermann-Telegramm?

Am 17. Januar 1917 fingen britische Codeknacker in Raum 40, dem Kryptoanalysebüro des britischen Marinegeheimdienstes, ein Telegramm aus Deutschland ab. Zuerst vermuteten sie, dass es sich bei der verschlüsselten Nachricht um eine Routinekommunikation handelte. Aber schon bald stellten die Kryptologen fest, dass das, was sie in ihren Händen hielten, ein streng geheimes Schreiben war, das die Gezeiten des Ersten Weltkriegs ändern würde.

Aus dieser Geschichte

Video: Entschlüsselung des Nationalen Kryptologischen Museums

Verwandte Inhalte

Möglicherweise haben Sie das Zimmermann-Telegramm in einem Geschichtsunterricht studiert, aber haben Sie die verschlüsselte Nachricht jemals tatsächlich gesehen? German Foreign Minister Arthur Zimmermann sent the diplomatic message to Heinrich von Eckardt, the German ambassador in Mexico City, instructing him to speak to the president of Mexico. He proposed that the two nations strike an alliance if Mexico waged war against the United States, thereby distracting Americans from the conflict in Europe, Germany would lend support and help Mexico reclaim Texas, New Mexico and Arizona.

Leaked to the public by President Woodrow Wilson, the inflammatory contents of the message pushed the United States into the war. “No other single cryptoanalysis has had such enormous consequences,” says David Kahn, author of The Codebreakers, a seminal work on cryptology.

In its collection, the National Archives holds the coded Zimmermann Telegram, as received by von Eckardt, as well as the English translation of the telegram. Click on the yellow tabs on the documents, below, to follow the story of how the message was deciphered.

The notes are based on a conversation with Kahn and information conveyed in Barbara W. Tuchman’s book The Zimmermann Telegram and at the National Cryptologic Museum in Fort Meade, Maryland.


BOOK REVIEW – The Zimmermann Telegram

By Thomas Boghardt, Naval Institute Press, Annapolis, MD (2012)

Reviewed by Capt. Winn Price USNR (Ret.)

I thoroughly enjoyed this tale from the black world of cryptology. Espionage novels replete with the ‘shaken-not-stirred’ womanizers and drivers of fast cars, abound in fiction and non-fiction. Codebreakers have not received glorification in a similar genre of novels. Probably the foremost impediment to ‘cipher thrillers’ is the tedious, attention-to-detail process of breaking codes that does not require fast women and faster cars as accessories.

We can blame David Kahn dampening the non-fiction market with his magnificent history, The Codebreakers, which for nearly fifty years has stood as the gold standard. The tortuous and lengthy declassification process can be discouraging to historians as well. But the story of the Zimmermann telegram has enough twists and turns to keep the attention of even a jaded James Bond. U.S. Army Center of Military History senior historian Thomas Boghardt is a thoughtful, technically astute, balanced investigator and fine author of prose.

Until Boghardt’s The Zimmermann Telegram, the foremost book available was Barbara Tuchman’s history by the same title. So you might ask why be so bold as to compete with the great historian, Tuchman? As Boghardt points out in his introduction, when first published in 1958, Tuchman’s book did not benefit from access to many relevant but still classified cryptology documents some of which were only declassified as late as 1983. She also made less use of German language materials than the current book.

In January of 1917 Arthur Zimmermann, the foreign secretary of Kaiser’s Germany sent a telegram to his embassy in Mexico City for prompt delivery to the host government. He informed the Mexicans that unrestricted submarine warfare would commence on February 1 st , 1917. Contingent on America then declaring war on Germany, Zimmermann proffered an alliance for the purpose of the Mexicans reacquiring the lost territories of Arizona, New Mexico, and, Texas upon a German victory over the allies. The Germans anticipated that Mexican incursions along the border would retard the entry of American troops (my grandfather being one) into the Western Front.

Interesting but even more implausible, Berlin had reserved California for the Japanese if the Mexicans could beguile their entry into the war on the side of the Germans.

Here is the rub. Immediately following the declaration of war in 1914, the Royal Navy severed the German underwater telegraphy cables. Henceforth the Germans relied mainly on the American and Swedish diplomatic transatlantic channels (conveniently surfacing in England) to transmit this very sensitive (“Most secret. Decipher yourself”) invitation to their embassy in Washington. The telegram would travel from the embassy in Washington to Mexico City and thence to the Mexicans (who were not much interested in the offer). We, naively believing that other people’s mail should be left unread, did not attempt to decode the hosted German traffic. And of course the Germans had promised the neutral America that all of their traffic was routine and administrative.

Alas somebody intercepted and was decoding German telegraphy (and American diplomatic traffic as well). British naval cryptographers in ‘Room 40’: the most colorful character (no shortage here) of the tale, Captain William Reginald ‘Blinker’ Hall, director of British naval intelligence, handed a deciphered copy of the German telegram to the U.S embassy in London. So you might be wondering how did he do that without revealing that he was also an avid reader of U.S. diplomatic traffic? Good question and one subject to intrigue, lies, and deception that extended nearly until World War II. And for the answer … read the Zimmermann Telegram. You won’t be disappointed.

Finally, if the history of cryptology is of interest, allow me to suggest a visit to the little known National Cryptologic Museum at Fort Meade, Maryland. The museum is open to the public and offers free tours guided by former cryptologists. The Zimmermann telegram occupies one of the more prominent displays.

Winn Price has been researching the first Navy secret code developed in 1887 by Cdr. Hubbard and four newly commissioned classmates from ’85, including Ens. Coontz. The code permitted the navy to use Western Union for communications with shore bases and deployed ships visiting ports.


Teaching Activities

The Zimmermann Telegram on DocsTeach asks students to analyze the telegram to determine if the United States should have entered World War I based on the telegram's information and implications.

The World War I page on DocsTeach includes other primary sources and document-based teaching activities related to WWI.

In diesem Decoding a Message exercise, students decode a fictitious message using a simple substitution code.


Dilemma for British Naval Intelligence

The proposal, which built on poor US- Mexican relations, was refused. Unbeknown to Germany, British Naval Intelligence had intercepted the telegram and deciphered it. Whilst the British authorities wanted to pass this information to the Americans, to do so would reveal that communications were being intercepted. The Americans would not appreciate the thought that their signals might also be collected. If the Germans then became aware of this and changed their codes, the intelligence advantage would be lost. Only when the Admiralty found a solution to this was the decrypted telegram sent to the Foreign Secretary, Arthur Balfour.

The answer was that there were several copies of the telegram, with slightly different language. By handing over the decoded version sent via the German Embassy in Washington to Mexico, the British Government hoped to hide the fact that the message had been intercepted, so that it would appear that the document had been leaked in Mexico instead.

On 3 February, America broke off diplomatic relations with Germany following the German resumption of unrestricted submarine warfare. Although they did not declare war, the environment was now more receptive to change. On 24 February 1917 Britain released the message to President Wilson. Shortly afterwards reports of the telegram issued in the American press. Some believed that the telegram was Allied propaganda and a fake. The doubt ended when Zimmermann acknowledged authorship. The result was public outcry in the US. On April 2, 1917, Wilson asked Congress to declare war on Germany, stating, ‘The world must be made safe for democracy,’and war was declared on Germany on 6 April. David Kahn, the cryptographic historian, has said that ‘No other single cryptanalysis has had such enormous consequences.’


The Zimmermann telegram: the telegram that brought America into the First World War

More than 100 hundred years after British intelligence intercepted the Zimmermann telegram, Dr David Kenyon, research historian at Bletchley Park, talks to Geschichte Extra about how the telegram altered the course of the First World War and influenced future code-breaking operations…

Dieses Gewinnspiel ist jetzt geschlossen

Published: February 28, 2019 at 3:40 pm

In the spring of 1917, despite two and a half years of fighting, the Allied and German forces on the western front were still deadlocked. The battle of the Somme had just drawn to a close with huge losses on both sides. The Germans decided to seek victory through a different route – by unrestricted U-boat warfare in the Atlantic, which meant using submarines to sink all merchant ships heading for the UK regardless of their nationality, in order to starve out the UK population.

Up to this point, the US had remained neutral – though it was supplying the Allied forces with large amounts of food and war materials from its factories. Thus there were significant numbers of US companies and ships trading with Britain. The concern for the Germans was that attacks on this trade might bring the US into the war.

On 17 January 1917, British intelligence intercepted the Zimmermann telegram, leading to one of the first occasions when a piece of SIGINT (intelligence gained by eavesdropping on an enemy’s coded communications) heavily influenced the course of world events.

The telegram was an internal diplomatic message sent in January 1917 from the German foreign secretary Arthur Zimmermann in Berlin, to the German Embassy in Mexico. It proposed a military alliance between Germany and Mexico, in the event of the United States entering the First World War in support of the Allies. When the contents of the telegram were made public in the US, it became a major factor in debates about whether the US should enter the war on the Allied side – which they did on 6 April 1917, just five weeks after the telegram’s publication.

Intercepted by ‘Room 40’

Although wireless (radio) was used to send messages in the First World War, the principal means of diplomatic communication was via telegrams sent on undersea cables. In 1914 the Allies cut many German cables, forcing them to communicate via the cables of other powers. German communications with the US, and other embassies in north and south America, were routed through the neutral US Embassy in Berlin, via their cable to Stockholm, and on across the Atlantic. Yet this cable actually passed through the UK and could be tapped by the British intelligence services.

The Germans relied on the fact that although the signals were on a ‘public’ cable, they were written in code, so the contents would remain secret. What they did not appreciate was that the British had already broken the codes they were using, and so any messages sent could be read. The Zimmermann message was passed to the British code-breaking unit in ‘Room 40’ of the Admiralty, where it was tackled by senior British code-breakers including Nigel de Grey and William Montgomery. Although they managed to understand the significance of the message very quickly, their understanding of the code was incomplete, so it took them several weeks of hard work to complete a full decryption.

The telegram instructed the German ambassador in Mexico, Heinrich von Eckardt, that if the United States appeared certain to enter the war, he was to approach the Mexican government with a proposal for military alliance with funding from Germany. The Mexicans were to be encouraged to invade the southern US with the aim of re-conquering those states that were formerly part of Mexico: Texas, Arizona, and New Mexico. Germany would support this effort with money and arms, and back Mexico’s territorial claims in any subsequent peace negotiations.

For Germany, an alliance with Mexico would simply be one of convenience. Mexico had suffered several years of war and political instability up to 1916, and Germany had already shown itself to be reluctant to involve itself in the country or support the current Mexican government. However, a stronger and friendly Mexico would be helpful in curbing the power of the US after the war. The US, on the other hand, regarded the Americas as their sphere of influence, and a rival power gaining a foothold in north America through alliance with their neighbour was highly undesirable.

The difficulty for the British Admiralty was that if they simply handed over the message to Washington, it would become clear that the British were tapping the US cable. If, however, they could acquire a copy from another source, this would provide a cover for why the British knew of the content of the message.

Sir Thomas Hohler had been first secretary of the British legation in Mexico City in September 1916. During that time Hohler had secretly arranged for copies of encoded messages from the German embassy in Washington to Mexico City (sent by commercial Western Union telegraph services) to be stolen, and passed to the British. Although he was no longer in his post in January 1917, this ‘arrangement’ continued, and so the British Embassy in Mexico was able to obtain a copy of the message on that leg of its journey. This had the added advantage that the message had been re-encrypted in Washington into a different German code, which was better understood by Room 40, so a more complete decryption could be created.

Influencing public opinion

Before the telegram was revealed publicly, Germany had waged ‘unrestricted submarine warfare’ between 4 February 1915 and 1 September 1915, and resumed from 1 February 1917. Several US ships were quickly sunk, and others were held in port for fear of being attacked. This led to a rise in anti-German, and pro-war feeling in the US. President Wilson was shown the Zimmermann message on 24 February, and released it to the press on 1 March. The wave of anti-German and anti-Mexican feeling grew in the US. Tensions with Mexico were already high General John J Pershing had long been chasing the revolutionary Pancho Villa and carried out several cross-border raids with US forces.

At the same time, many Americans wished to avoid the conflict in Europe. Anti-British elements, particularly among German- and Irish-Americans, protested against involvement in the war. Since the public had been told (untruthfully) that the telegram had been stolen in a deciphered form in Mexico, the message was widely believed at first to be an elaborate forgery perpetrated by British intelligence.

While it was not the only factor in the US declaration of war, the telegram was certainly influential in the decision. It took the US some time to fully mobilise, and US troops played only a relatively small part in the fighting in 1918, but their economic support, and the knowledge that they were preparing to help, was a huge factor in the Allied victory. Once the US had formally thrown its weight behind the Allied cause, it was clear that the Germans were doomed to lose the war in the long run. They were forced to change their strategy, from trying to slowly wear out the British and French, to needing to bring the war to a successful conclusion in a shorter period. The failed German offensive of March 1918 was a symptom of this.

Meanwhile, the decryption of the telegram, and the work done in Room 40 more generally can be seen as the direct precursor of the formation of the Government Code and Cipher School in 1919. ‘GC&CS’ would go on to be based at Bletchley Park during the Second World War, and later formed the GCHQ of today. The political effect of the telegram contributed to the realisation of the power of codebreaking and signals intelligence in both war and peacetime diplomacy. As a consequence, when the Second World War broke out, Britain was already prepared to build on its experience to create a unique and war-winning SIGINT operation at Bletchley Park. This expertise, and the tradition of co-operation and intelligence sharing with the US, continues to form a key part of British defences to this day.

‘The Road to Bletchley Park’ exhibition, featuring the story of the Zimmermann telegram, can be found in Block C at Bletchley Park. For more information, visit www.bletchleypark.org.uk.

This article was first published by History Extra in April 2017.


The Secret History of the Zimmermann Telegram

On March 1, 1917, American newspapers published the scandalous contents of the Zimmermann Telegram, a secret German communiqué that proposed a Mexican-German alliance in the event that the United States entered World War I. The note is now credited with helping push the United States to declare war on Germany, but before being released, it went through a complex saga of intrigue involving diplomatic treachery, British spies and backroom political negotiations. Explore the little-known story of how World War I’s most explosive document first came to light.

di Evan Andrews da www.history.com del 1° marzo 2017
The United States spent the first two-and-a-half years of World War I watching from the sidelines, yet by early 1917, American involvement in the conflict was looking increasingly likely. Isolationist sentiment remained high—President Woodrow Wilson had only recently won reelection using the slogan “He Kept Us Out of War”—but the sinking of the ocean liner RMS Lusitania and other submarine attacks in the Atlantic had helped rally pro-war factions. Tensions only grew on February 1, 1917, when the Germans resumed unrestricted submarine warfare, a policy that allowed their U-boats to torpedo ships regardless of their military status or national origin. American newspapers immediately denounced the move as an act of aggression. The New York Times called it “a declaration of war upon the trade, the rights, the sovereignty of all neutral nations.”

German foreign secretary Arthur Zimmermann. (Credit: Universal History Archive/UIG via Getty Images)

No one in the United States knew it at the time, but before declaring unrestricted submarine warfare, the Germans had also set a now-infamous diplomatic scheme in motion. In January 1917, German foreign secretary Arthur Zimmermann had dispatched a secret letter to Heinrich von Eckardt, the German minister to Mexico. The note informed Eckardt that if the United States entered the war on the side of the Allies, he was to begin backchannel negotiations to strike up a military partnership with the Mexicans. In exchange for launching an attack on the United States, Mexico would be free to annex a chunk of the American Southwest.
“We intend to begin on the first of February unrestricted submarine warfare,” the telegram read in part. “We shall endeavor in spite of this to keep the United States of America neutral. In the event of this not succeeding, we make Mexico a proposal of alliance on the following basis: make war together, make peace together, generous financial support and an understanding on our part that Mexico is to reconquer the lost territory in Texas, New Mexico, and Arizona.” Along with working to seal a German-Mexican partnership, Eckardt was also instructed to use the Mexican president as an intermediary to flip Japan to the side of the Central Powers.

Translated copy of the Zimmerman Telegram.

Considering the Zimmermann Telegram’s scandalous contents, the Germans used an unlikely method to transmit it abroad. Earlier in the war, the British Royal Navy had successfully severed the Germans’ transatlantic telegraph cables. Germany had been left with no private communications link between Berlin and North America, but in the interest of promoting peace, the neutral United States had agreed to send encrypted German messages in exchange for a promise that they only contained run-of-the-mill diplomatic instructions. With this in mind, on January 16, 1917, Zimmermann’s office handed their coded telegram off to the U.S. ambassador to Germany, James Gerard. Oblivious to its content, he dutifully wired it to Copenhagen. From there, it was transmitted to London and then to the German embassy in Washington, D.C. By January 19, Eckardt had received it in Mexico City.
The United States had unwittingly helped deliver a message that posed a grave threat to its own security, yet the Zimmermann Telegram didn’t cross the Atlantic undetected. Unbeknownst to the Americans, British intelligence had been secretly tapping into the U.S. state department’s transatlantic cables since early in the war. When the Zimmermann Telegram was transmitted, it was easily snatched up by the Admiralty’s “Room 40,” an office of cryptographers, mathematicians and language experts who specialized in cracking German codes. On January 17—two days before the telegram arrived in Washington—a British cryptanalyst named Nigel de Grey decoded the note. Recognizing its strategic value, he immediately strode into the office of Room 40’s chief, Captain William Reginald “Blinker” Hall, and asked him a question: “Do you want to bring America into the war?”

William Reginald Hall, who headed up Britain’s Room 40 code-breakers.

Protocol demanded that Room 40 immediately share its intelligence with the British foreign office, but Captain Hall chose to keep the Zimmermann Telegram under wraps for several weeks. “This may be a very big thing, possibly the biggest thing of the war,” he told de Grey. “For the present not a soul outside this room is to be told anything at all.” Hall had several reasons for biding his time. As Historian Thomas Boghardt notes in his book “The Zimmermann Telegram,” releasing the letter would have not only revealed to the Germans that their codes were broken, it would have also tipped off the Americans that the British were snooping on their diplomatic communications. “Hall had become adept at operations to influence opinion in the United States, and he used his expertise to the hilt in the way that he chose to disclose the telegram,” Boghardt writes. “At the same time, he did everything in his power to protect his source from the Germans and the Americans in order to ensure continued British access to diplomatic traffic from both countries.”
The British hoped that the resumption of unrestricted submarine warfare would be enough to draw the United States into the war, but when the program finally began on February 1, President Wilson limited himself to severing diplomatic relations with Germany. It was only then that Hall decided to reveal the ace up his sleeve. In order to conceal the original source of the document, the British foreign office got its hands on a second copy of the Zimmermann Telegram from when it had been transmitted between Washington, D.C. and Mexico City. Claiming they had originally intercepted it in Mexico, they then presented it to the American embassy in London. By late-February, news of the communiqué had reached Woodrow Wilson. According to Secretary of State Robert Lansing, when the president was told of it scandalous contents, he repeatedly exclaimed the words “Good Lord!”

Woodrow Wilson 1916 campaign truck with anti-war slogans. (Credit: Bettmann/Getty Images)

Still unaware of the extent of Britain’s eavesdropping, the United States agreed to pass off the Zimmermann Telegram as having been intercepted by its own intelligence service. On March 1, 1917, the full text of the note was published in American newspapers. While some of the country’s pro-isolationist publications dismissed it as a British-made fake, others considered it the last straw for American neutrality. “The thing long dreaded has come,” the Los Angeles Times wrote. “We are virtually at war today.” The furor only increased on March 3, when Arthur Zimmermann admitted that he had written the telegram. Many commentators at the time expressed astonishment that the Germans could have made such a serious misstep. One popular political cartoon even depicted a copy of the Zimmermann Telegram literally blowing up in the face of the German Kaiser Wilhelm II.
By the time the telegram went public, Mexico and Japan had both already dismissed the Germans’ offer of a military partnership. Woodrow Wilson, meanwhile, was forced to consider whether it was finally time for the United States to enter the war. The president wavered over the issue for several weeks, but on April 2, 1917, he appeared before Congress and asked for a declaration of war against Germany. During his address, he cited the Zimmermann Telegram as evidence that the Germans had attempted “to stir up enemies against us at our very doors.”

Cartoon showing the telegram scheme “blowing up” in the face of the German Kaiser.

Historians continue to debate just how influential the Zimmermann note was in the United States’ entrance into World War I. While most agree that it helped turn public opinion against Germany, they also argue that the resumption of unrestricted submarine warfare had already sounded the death knell of American neutrality. For some of those who served in President Wilson’s cabinet, however, the Zimmermann Telegram was nothing short of a game changer. In his memoirs, Secretary of State Robert Lansing later wrote that the note had “in one day accomplished a change in sentiment and public opinion which would otherwise have required months to accomplish. From the time that the telegram was published…the United States’ entry into the war was assured.”