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Henry Wirz

Henry Wirz

Henry Wirz wurde 1822 in Zürich, Schweiz, geboren. Nach seinem Abschluss an der Universität Zürich promovierte er in Paris und Berlin in Medizin. Wirz emigrierte 1849 in die USA und gründete eine Arztpraxis in Kentucky. Nach seiner Heirat zog er nach Louisiana.

Bei Ausbruch des amerikanischen Bürgerkriegs trat er der Konföderierten Armee bei. Als Sergeant der Louisiana Volunteers wurde Wirz in der Schlacht bei Fair Oaks (Mai 1862) schwer verwundet und verlor den Gebrauch seines rechten Armes. Unfähig, im aktiven Dienst fortzufahren, wurde Wirz Angestellter im Libby-Gefängnis in Richmond. Sein kommandierender Offizier, Brigadegeneral John Henry Winder, war von Wirz beeindruckt und wurde bald zum Major befördert.

Wirz sprach fließend Englisch, Deutsch und Niederländisch, und auf Anraten von General John Henry Winder beschloss Präsident Jefferson Davis, ihn auf eine geheime Mission nach England und Frankreich zu schicken.

Als Wirz nach Amerika zurückkehrte, schloss er sich General John Henry Winder an, der nun für alle Gefangenen der Unionsarmee östlich des Mississippi verantwortlich war. Im Sommer 1863 endete ein Abkommen, bei dem Gefangene der Union und der Konföderierten ausgetauscht wurden. Die Zahl der Gefangenen stieg nun rapide an und so wurde beschlossen, das Andersonville-Gefängnis in Georgia zu bauen. Im April 1864 ernannte Winder Wirz zum Kommandanten dieses neuen Gefangenenlagers.

Im August 1864 befanden sich in Andersonville 32.000 Gefangene der Unionsarmee. Die konföderierten Behörden stellten dem Gefängnis nicht genügend Nahrung zur Verfügung und die Männer begannen zu verhungern. Das Wasser wurde verschmutzt und Krankheiten waren ein ständiges Problem. Von den 49.485 Häftlingen, die das Lager betraten, starben fast 13.000 an Krankheiten und Unterernährung.

Als die Unionsarmee im Mai 1865 in Andersonville eintraf, wurden Fotos von den Gefangenen gemacht und im darauffolgenden Monat erschienen sie in Harper's Weekly. Die Fotos lösten erhebliche Wut aus und forderten, dass die Verantwortlichen für diese Verbrechen bestraft werden. Es wurde schließlich beschlossen, General Robert Lee, James Seddon, den Kriegsminister, und mehrere andere konföderierte Generäle und Politiker der Verschwörung anzuklagen, die Gesundheit von US-Soldaten zu verletzen und das Leben zu zerstören, die von den Konföderierten Staaten als Gefangene gehalten werden.

Im August 1865 ordnete Präsident Andrew Johnson an, die Anklage gegen die konföderierten Generäle und Politiker fallen zu lassen. Er stimmte jedoch zu, dass Wirz wegen "mutwilliger Grausamkeit" angeklagt werden sollte. Wirz erschien am 21. August 1865 vor einer Militärkommission unter der Leitung von Generalmajor Lew Wallace. Während des Prozesses wurde ein Brief von Wirz vorgelegt, aus dem hervorging, dass er sich bei seinen Vorgesetzten über die knappe Verpflegung der Gefangenen beschwert hatte. Ehemalige Insassen von Andersonville sagten jedoch aus, dass Wirz das Gefängnis jeden Tag inspizierte und oft warnte, dass er im Falle einer Flucht "jeden verdammten Yankee dafür verhungern lassen würde". Als Wirz während des Prozesses erkrankte, wurde Wallace zur Teilnahme gezwungen und wurde auf einer Trage vor Gericht gebracht.

Wirz wurde am 6. November für schuldig befunden und zum Tode verurteilt. Er wurde nach Washington gebracht, um dort hingerichtet zu werden, wo die an der Ermordung von Abraham Lincoln beteiligten Personen gestorben waren. Alexander Gardner, der berühmte Fotograf, wurde eingeladen, die Veranstaltung aufzuzeichnen.

Die Hinrichtung fand am 10. November statt. Der Galgen war von Soldaten der Unionsarmee umgeben, die während des gesamten Verfahrens "Wirz, erinnere dich, Andersonville" skandierten. In Begleitung eines katholischen Priesters weigerte sich Wirz, in letzter Minute ein Geständnis abzulegen, und behauptete, er habe sich keiner Straftat schuldig gemacht.

Major Russell las das Todesurteil und sagte dann zu Wirz, er habe „diese Pflicht bedauert“. Wirz antwortete: „Ich weiß, was Befehle sind, Major.

Nachdem ihm eine schwarze Kapuze über den Kopf gezogen und die Schlinge angepasst worden war, wurde eine Feder berührt und die Falltür geöffnet. Der Tropfen konnte ihm jedoch nicht das Genick brechen und er brauchte zwei Minuten, um zu sterben. Während dieser Zeit skandierten die Soldaten weiter: "Wirz, erinnere dich, Andersonville."

Ich wurde ins Andersonville-Gefängnis zurückgebracht und in Wirz' Quartier gebracht. Ich wurde von ihm befohlen, ins Lager zu kommen, wo ich vier Tage blieb, mit meinen Füßen in einem Block und einem anderen Hebel über meinen Beinen, mit zurückgeworfenen Armen und einer Kette über meinen Armen. Ich blieb dort vier Tage in der Sonne; das war meine Strafe für den Versuch, aus dem Gefängnis zu entkommen. Zur gleichen Zeit wurde ein junger Mann in den Bestand aufgenommen, der dritte Mann von mir. Er starb dort. Er war ein wenig krank, als er hineinging, und er starb dort. Ich kenne seinen Namen nicht; wenn ich es gehört habe, habe ich es vergessen. Ich bin sicher, er ist gestorben. Die Neger holten ihn nach seinem Tod aus den Beständen, warfen ihn in den Wagen und schleppten ihn weg.

Wirz erschoss einen jungen Burschen namens William Stewart, einen Gefreiten der 9. Minnesota-Infanterie. Er und ich gingen mit einer Leiche aus der Palisade, und nachdem wir die Leiche in das Totenhaus gelegt hatten, ritt Kapitän Wirz zu uns und fragte, von welcher Autorität wir da draußen seien oder was wir dort machten. Stewart sagte, wir seien mit entsprechender Autorität dort gewesen. Wirz sagte nichts mehr, sondern zog einen Revolver und erschoss den Mann. Nachdem er getötet worden war, nahm der Wärter etwa zwanzig oder dreißig Dollar von der Leiche, und Wirz nahm das Geld von dem Wärter und ritt davon und befahl dem Wärter, mich ins Gefängnis zu bringen.

Ich sah den Krüppel, den sie "Chickamauga" nannten, erschossen; er wurde am Südtor erschossen. Er pflegte, glaube ich, nach draußen zu gehen, um mit Offizieren und der Wache zu sprechen, und er wollte an diesem Tag wegen irgendwas los. Ich glaube, er hatte Angst vor einigen unserer eigenen Männer. Er ging innerhalb der Frist und bat um Entlassung. Sie weigerten sich, ihn herauszulassen, und er weigerte sich, die Frist zu überschreiten. Kapitän Wirz kam auf seinem Pferd herein und sagte dem Mann, er solle die Deadline verlassen und ging los. Nachdem Kapitän Wirz aus dem Tor geritten war, ging der Mann in die Deadline, und Kapitän Wirz befahl der Wache, ihn zu erschießen, und er erschoss ihn. Der Mann verlor sein rechtes Bein, glaube ich, knapp über dem Knie. Sie nannten ihn "Chickamauga". Ich glaube, er gehörte der westlichen Armee an und wurde bei Chickamauga gefangen genommen. Ich glaube, das war im Mai. Bei der Uhrzeit bin ich mir nicht sicher.

Ich habe gesehen, wie andere Männer erschossen wurden, während ich dort war. Ich kenne ihre Namen nicht. Sie waren Bundesgefangene. Der erste Mann, den ich erschossen sah, war kurz nach der Festlegung der Frist. Ich glaube, es war im Mai. Er wurde in der Nähe des Baches an der Ostseite der Palisade erschossen. Damals gab es noch kein Geländer; dort, wo die Frist gesetzt werden sollte, wurden einfach Pfosten eingeschlagen, und dieser Mann trat beim Überqueren einfach in einen der Pfosten hinein, und der Posten erschoss ihn. Er konnte ihn nicht töten, aber verwundete ihn. Ich kenne seinen Namen nicht. Ich sah, wie ein Mann auf den Bach schoss; er war gerade hereingekommen. Er gehörte zu einem Regiment in Grants Armee. Ich glaube, das war ungefähr Anfang Juli oder Ende Juni. Er war gerade hereingekommen und wusste nichts von der Deadline. Es gab kein Geländer über den Bach, und nichts deutete darauf hin, dass es dort so etwas wie eine Frist gab. Er kam in die Palisade, und nachdem man ihm seinen Schlafplatz gezeigt hatte, ging er zum Bach, um Wasser zu holen. Es war sehr dunkel, und eine Anzahl von Männern war dort, und er ging über die anderen hinaus, um besseres Wasser zu bekommen. Er ging über die Deadline hinaus, und zwei Männer schossen auf ihn und beide trafen ihn. Er wurde getötet und fiel direkt in den Bach. Ich kenne den Namen des Mannes nicht. Ich habe gesehen, wie andere Männer erschossen wurden. Ich weiß nicht genau wie viele. Ich habe mehrere gesehen. Es war ein häufiges Ereignis.

Ich habe noch nie gehört, dass Captain Wirz einen Bundesgefangenen erschossen, getreten oder geschlagen hat, während ich in Andersonville war. Das schwöre ich ausdrücklich; Ich sah, wie er Gefangene in die Reihen drängte, aber nicht, dass sie verletzt werden könnten. Er würde sie am Arm nehmen, sie in die Reihen schubsen und sagen: „Verdammt! Er würde sie nicht gewaltsam hineinstoßen – ein sanfter Stoß. In diesen Momenten war er gewalttätig, fluchte und fluchte, wie immer bei uns, aber er schien härter zu sein, als er war. Ich habe nie gesehen, wie er jemanden am Hals packte, sondern an der Schulter oder am Arm. Nicht mit beiden Händen; mit einer Hand. Ich weiß nicht, welche Hand. Ich habe ihn oft in der Reihe der Gefangenen gesehen; Ich habe gesehen, wie er sie zählte, und ich habe ihn bei keiner dieser Gelegenheiten mit seiner Pistole in der Hand gesehen; es war seine Gewohnheit; er hatte seine Pistole im Gürtel. Ich sah ihn in der Palisade, während ich dort war; Ich sah ihn einmal am Südtor und einmal zu Pferd mit Lieutenant Colonel Persons, und ich sah ihn einmal in der Palisade, während ich draußen war. Ich habe ihn nur einmal zwischen den Gefangenen reiten sehen, nachdem ich herausgebracht wurde. Bei keiner dieser Gelegenheiten sah ich ihn nie eine Pistole tragen, außer immer in seinem Gürtel. Ich schwöre fest, dass ich noch nie davon gehört habe, dass Kapitän Wirz einen Gefangenen getreten oder erschossen oder ihn in irgendeiner Weise misshandelt hat, außer wie ich es getan habe.

Wenn ein Mann, dem befohlen worden war, einen Ball und eine Kette zu tragen, sich beschwerte, dass er krank sei, wurde ein Arzt geholt, und wenn er dies feststellte, wurden der Ball und die Kette abgenommen und der Mann wurde ins Krankenhaus geschickt ggf. Krankenhaus; auch, wenn neue Gefangenentrupps eintrafen und unter ihnen Männer waren, die behaupteten, krank zu sein, wurde der Arzt, der Offizier des Tages war, geholt, und er musste sehen, ob die Männer wirklich krank waren oder nicht; Als sie waren, wurden sie ins Krankenhaus gebracht. Ich erinnere mich auch, dass einmal ein Mann unter ihnen war, der mir sagte, er sei ein Krankenhaussteward in unserer Armee; Ich habe mit Hauptmann Wirz darüber gesprochen, und der Mann wurde sofort als Steward ins Krankenhaus gebracht; er wurde auf Bewährung entlassen und überhaupt nicht in die Palisade geschickt. Einige der Krankenpfleger brachten Captain Wirz und Dr. Stevenson ein Ständchen, und ich verstand auch Dr. White.

Die Wirkung von Skorbut auf die Systeme der Menschen, wie sie sich dort entwickelte, war die nächste Sache der Fäulnis. Ihre Glieder würden hochgezogen. Es würde sich verfassungsrechtlich manifestieren. Es würde sie aufziehen. Sie gingen seitlich auf Krücken oder krabbelten auf Händen und Knien oder auf Hüften und Füßen, so gut sie konnten. Einige konnten nicht essen, es sei denn, es war etwas, das kein Kauen erforderte. Manchmal wurde ihnen Rindertee oder gekochter Reis oder dergleichen serviert, aber nicht in dem Maße, wie ich es gerne sehen würde. In einigen Fällen konnten sie kein Maisbrot essen; ihre Zähne wären locker und ihr Zahnfleisch blutete. Ich kenne solche Fälle. Ich spreche nicht von einer allgemeinen Sache. Sie baten mich, mich zu interessieren und ihnen etwas zu besorgen, das sie schlucken konnten, ohne sie beim Kauen so großen Schmerzen zuzufügen. Es schien mir, dass ich meine professionelle Meinung zum Ausdruck brachte, dass Männer starben, weil sie die Rationen, die sie bekamen, nicht essen konnten.

Ich kann nicht sagen, welcher Anteil der Männer, bei denen eine Amputation aufgrund gangränöser Wunden und auch eine Reamputation aus derselben Ursache notwendig wurde, sich erholte. Da ich mich nie mit diesem Thema beschäftigt habe und nicht erwartet habe, in einer solchen Eigenschaft berufen zu werden, kann ich keine ungefähre Meinung abgeben, die ich für zuverlässig halten würde. Im Jahr 1864 kam es tatsächlich sehr häufig zu Amputationen aus diesem Grund; Während der kurzen Zeit im Jahr 1865, in der ich dort war, waren Amputationen nicht häufig.

Die Gefangenen in der Palisade und im Lazarett waren nicht sehr gut vor dem Regen geschützt; nur durch ihre eigenen mageren Mittel, ihre Decken, Löcher in der Erde und dergleichen. Im Frühjahr 1865, als ich in der Palisade war, sah ich einen Schuppen, zehn Meter breit und zwanzig Meter lang, in dem sich hauptsächlich Kranke befanden. Sie befanden sich in ungefähr demselben Zustand wie die im Krankenhaus. Was die Gefangenen im Allgemeinen anbelangte, so waren ihre einzigen Schutzmittel vor Sonne und Regen ihre Decken, falls sie welche mit sich führten. Ich betrachtete diesen Mangel an Unterkunft als eine Quelle von Krankheiten.

Reis, Erbsen und Kartoffeln waren die gemeinsame Ausgabe der konföderierten Regierung; aber Rüben, Karotten, Tomaten und Kohl dieser Art von Gemüse habe ich nie gesehen. Es wurde kein grüner Mais ausgegeben. Westgeorgien gilt allgemein als ein ziemlich gutes Maisanbauland. Grüner Mais hätte als Antiscorbutikum und als Gegenmittel verwendet werden können. Als Antiscorbutikum dient eine pflanzliche Ernährung, sofern sie alternative oder medizinische Eigenschaften enthält.

Die Ration, die den Kranken im Krankenhaus ausgegeben wurde, bestand aus Maismehl, Rindfleisch, Speck - gelegentlich Schweinefleisch, aber nicht viel davon; manchmal grüner Mais, Erbsen, Reis, Salz, Zucker und Kartoffeln. Ich zähle diese als die servierten Sorten auf. Kartoffeln waren keine konstante Ration; manchmal wurden sie eingeschickt, vielleicht eine oder zwei Wochen, und dann brachten sie sie wieder ab. Die Tagesrationen waren von meinem Aufenthalt im September bis Oktober, November und Dezember geringer als von Januar bis zum 26. März, als ich abreiste. Ich habe nie eine Berechnung angestellt, wie viele Rationen für jeden Mann bestimmt waren; Ich wurde nie dazu berufen. Soweit ich das gesehen habe, glaube ich, dass ich mich sicher fühlen würde, wenn ich sagen würde, dass die Menge, obwohl es vielleicht weniger gewesen wäre, vierundzwanzig Stunden lang nicht mehr als zwanzig Unzen betrug.

Kapitän Wirz pflanzte eine Reihe von Flaggen in die Palisade und befahl direkt hinter dem Tor, "dass, wenn sich eine Menschenmenge von zweihundert (das war die Zahl) an einer Stelle hinter diesen Flaggen und in der Nähe des Tors versammeln sollte, er" würde Trauben und Kanister in sie feuern. Ich glaube, dass die Zahl der Männer, die während meiner Haft erschossen wurden, zwischen fünfundzwanzig und vierzig lag. Ich weiß nicht, ob ich einen ihrer Namen nennen kann. Ich kannte sie damals, weil sie hatten direkt um mich herum gezeltet oder sich mit mir angelegt, aber ihre Namen sind mir entfallen. Zwei von ihnen gehörten zum 40. New Yorker Regiment. Diese beiden Männer wurden kurz nach meiner Ankunft in der zweiten Hälfte des Juni 1864 erschossen.

Ich sah, wie der Posten seine Waffe hob. rief ich dem Mann zu. Ich und einige der anderen gaben Alarm, aber es war zu spät. Diese beiden Männer starben nicht; einer wurde durch den Arm geschossen; der andere starb; er wurde in die rechte Brust geschossen. Kapitän Wirz habe ich damals nicht gesehen. Ich hörte keine Befehle an die Wächter oder irgendwelche Worte von den Wächtern, als sie feuerten; Nichts anderes, als dass sie oft sagten, dass dies auf Befehl des Lagerkommandanten geschah und dass sie für jeden Yankee-Teufel, den sie töteten, so viele Tage Urlaub bekommen würden. Diese 25 oder 40 Männer wurden von Mitte Juni 1864 bis zum 1. September erschossen. Jeden Monat wurden Männer erschossen. Ich kann nicht sagen, dass ich Kapitän Wirz je gesehen habe, als einer dieser Männer erschossen wurde. Die meisten von denen, die ich erschossen sah, wurden sofort getötet; in wenigen Augenblicken abgelaufen.


Kapitän Henry Wirz

Hauptmann Henry Wirz, unter dem unmittelbaren Kommando von Brigadegeneral John H. Winder, CSA, der im August 1864 krankgeschrieben war, befehligte vom 12. April 1864 bis 7. Mai 1865 das innere Gefängnis in Camp Sumter Er versuchte, Lebensmittel und Medikamente für Bundesgefangene zu beschaffen, und erlaubte einigen, nach Washington zu gehen, um einen vergeblichen Versuch zu machen, Gefangene auszutauschen. Er wurde angeklagt, weil er es versäumt hatte, die hier inhaftierten Bundesbeamten mit Nahrung und Medikamenten zu versorgen – obwohl seine Wärter dasselbe Essen aßen – und die Sterblichkeit war bei konföderierten Wärtern ebenso hoch wie bei Gefangenen. Eliza Frances Andrews, Schriftstellerin aus Georgia, sagte über ihn: „Wäre er ein Engel vom Himmel gewesen, hätte er die erbärmliche Geschichte von Entbehrung und Hunger nicht ändern können, wenn er nicht die Macht besessen hätte, das Wunder der Brote und Fische zu wiederholen. ” Er weigerte sich, andere zu beschuldigen, und gab sein Leben für den Süden, 10. November 1865.

Errichtet 1956 von Georgia Historical Commission. (Markierungsnummer 129-2.)

Themen und Serien. Dieser historische Marker ist in dieser Themenliste aufgeführt: Krieg, US-Zivil. Darüber hinaus ist es in der Reihenliste der Georgia Historical Society enthalten. Ein bedeutendes historisches Datum für diesen Eintrag ist der 12. April 1864.

Standort. 32° 11,75′ N, 84° 8,395′ W. Marker ist in Andersonville, Georgia, in

Kreis Sumter. Die Markierung befindet sich an der Kreuzung der Ellaville Street (Georgia Route 228) und der Oglethorpe Street, auf der rechten Seite, wenn Sie auf der Ellaville Street nach Osten fahren. Tippen Sie auf für Karte. Marker befindet sich in diesem Postamtsbereich: Andersonville GA 31711, Vereinigte Staaten von Amerika. Berühren Sie für eine Wegbeschreibung.

Andere Markierungen in der Nähe. Mindestens 8 weitere Markierungen sind von dieser Markierung zu Fuß erreichbar. Andersonville / Father Peter Whelan (ungefähr 120 Meter entfernt, gemessen in einer direkten Linie) Wirz Monument (ungefähr 150 Meter entfernt) Camp Sumter Confederate Prison Site (ungefähr 0,5 km entfernt) Star Fort (ungefähr 800 m entfernt) Stockade Branch ( ca. 800 m entfernt) The Commandant's Perspective (ca. 800 m entfernt) Das Gefängniskrankenhaus (ca. 800 m entfernt) Das Nordtor (ca. 1 km entfernt). Berühren Sie für eine Liste und Karte aller Markierungen in Andersonville.

Bezüglich Kapitän Henry Wirz. Es ist schwierig, eine vollständig ausgewogene Darstellung des Prozesses und der Hinrichtung von Captain Wirz zu finden, einer von nur zwei Personen, die nach dem Bürgerkrieg wegen Kriegsverbrechen hingerichtet wurden. Im Laufe der Zeit scheint sich die Sichtweise von Kapitän Wirz als todeswürdiger Kriegsverbrecher zu mildern.

Siehe auch . . . Henry Wirz. Der Wikipedia-Eintrag für Kapitän Henry Wirz. (Eingereicht am 19. Februar 2011 von Craig Swain aus Leesburg, Virginia.)


Henry Wirz, Andersonville und Konföderierte Gedenkfeiern

Andersonville Nationalfriedhof

Denkmäler, Statuen und öffentliche Präsentationen zum Gedenken an berühmte Soldaten der Konföderierten wie Stonewall Jackson oder Robert E. Lee sind in den letzten Jahren immer stärker unter die Lupe genommen worden. New Orleans, Memphis und viele andere Städte haben beschlossen, solche Displays aus dem öffentlichen Raum zu entfernen, was Applaus und Empörung aus den gegenüberliegenden Ecken des politischen Rings hervorruft. Darüber hinaus hat ihre Entfernung einige dazu gezwungen, die Darstellung von Figuren der amerikanischen Geschichte zu versöhnen oder abzulehnen. Während die Denkmäler die Aufmerksamkeit auf die Sklavenhalterziele der Konföderation gelenkt haben, ist der Kampf um die Art und Weise, wie wir uns an diese zentralen –aber fehlerhaften–Personen erinnern, nicht nur in unserem historischen Moment zu beobachten.

Am 10. November 1865 wurde der konföderierte Kapitän Henry Wirz, ein in der Schweiz geborener Plantagenaufseher in Louisiana, an einem provisorischen Galgen in der Nähe des Kapitols in Washington DC gehängt. Er wurde vor dem Old Capitol Prison hingerichtet, das heute vom Obersten Gerichtshof der USA besetzt ist Gebäude. Nach einem zweimonatigen Militärtribunal wurde er für schuldig befunden, Gefangene der Union in einem Kriegsgefangenenlager in Andersonville, Georgia, grausam verletzt zu haben. Während seiner Amtszeit starben mehr als 13.000 Männer unter schrecklichen Bedingungen. Wirz bleibt einer von zwei Männern, die nach dem Bürgerkrieg vor Gericht gestellt, verurteilt und hingerichtet wurden.

Er hat auch ein Denkmal in Georgia, das an seine Verdienste um die Konföderation erinnert.

Foto bevor Wirz hingerichtet wurde, indem er vor dem Kapitol in Washington, D.C.

Im Februar 1864 eröffnete die konföderierte Armee ein Gefangenenlager außerhalb eines Eisenbahndepots im Südwesten von Georgia, um ankommende Unionsgefangene unterzubringen. Die rechteckige Palisade war 16 Hektar groß und für 10.000 Gefangene ausgelegt (später wurde sie auf 26 Hektar erweitert). Etwa 45.000 Männer waren dort inhaftiert, ein Drittel starb an Krankheiten, Exposition und Unterernährung. Wirz übernahm das Lager im April 1864, als der Süden mit schwindenden Ressourcen und Arbeitskräften zu kämpfen hatte. Unter diesen schlimmen Umständen teilte Wirz seinen Vorgesetzten mit: „Mit den mir zur Verfügung stehenden Mitteln ist es völlig unmöglich, die Häftlinge angemessen zu versorgen.“

Die Führung der Konföderierten hoffte, dass ein Gefangenenaustausch mit dem Norden schließlich die wachsende Bevölkerung und die erbärmlichen Bedingungen des Lagers lindern würde. Leider weigerte sich Lincoln, Gefangene mit dem Süden auszutauschen, es sei denn, schwarze Soldaten wurden einbezogen. Der Süden weigerte sich und die Umstände in Andersonville wurden schlimmer. Mehr als 14 Monate lang nutzten Häftlinge einen Bach, der durch das Lager floss, zum Trinken, Baden und Waschen. In der Zwischenzeit hatten die Männer wenig Schutz oder Schutz vor der sengenden Sonne oder dem kalten Winterregen. Berichten zufolge starben im Sommer 1864 täglich mehr als 100 Häftlinge.

Nach einem Besuch in Andersonville sagte eine junge Frau aus Georgia: „Ich fürchte, Gott wird schreckliche Vergeltung erleiden, wenn wir solche Dinge geschehen lassen. Sollten die Yankees jemals nach Südwest-Georgien kommen … und die Gräber sehen, Gott erbarme sich des Landes.“

Andersonville-Gefangenenlager während des Bürgerkriegs.

Schon bald erreichte der Norden die Nachricht von den erbärmlichen Zuständen in Georgien, die Wut und Vergeltungsdrang schürten.

„Das Ausmaß des Verbrechens, das von den Rebellen begangen wurde“, sagte Kriegsminister Edwin Stanton, „kann die zivilisierte Welt nur mit Entsetzen erfüllen … Es scheint ein bewusstes System wilder und barbarischer Behandlung gegeben zu haben.“

Eine erhebliche Erschöpfung der Ressourcen des Südens könnte mehr Verantwortung getragen haben als der Wunsch, Unionssoldaten zu foltern. In Der Schlachtruf der Freiheit , schreibt James McPherson: „Der Süden konnte seine eigenen Soldaten und Zivilisten nicht ernähren, wie könnte er die feindlichen Gefangenen ernähren? Die Konföderation konnte ihre eigenen Truppen nicht mit genügend Zelten versorgen, wie konnte sie Zelte für Gefangene bereitstellen? Auch eine gewisse Behelfsqualität in der südlichen Gefängnisverwaltung, mangelnde Planung und Effizienz trugen zur Not der Häftlinge bei. Da die Konföderierten weiterhin mit einer Wiederaufnahme des Austauschs rechneten, machten sie keine langfristigen Pläne.“

Während die konföderierten Truppen in den Gefangenenlagern der Union besser abschneiden konnten, konnte sich keine Seite damit rühmen, Gefangene human zu behandeln. Der konföderierte Präsident Jefferson Davis und der Vizepräsident Alexander Stephens behaupteten, dass die Streitkräfte des Nordens schuld daran seien, einen Gefangenenaustausch zu verweigern. Jedenfalls nahmen mehrere Zeugen während des Militärtribunals von Wirz Stellung, um Geschichten über seine direkte Beteiligung an der Tötung von Gefangenen zu erzählen.

Henry-Wirz-Denkmal in Andersonville Georgia

Nach dem Krieg waren viele Sympathisanten des Südens der Meinung, dass Wirz zu Unrecht von Reportern und Schriftstellern des Nordens zum Sündenbock gemacht wurde, die den Weg für seine Hinrichtung ebneten. Im Jahr 1909 errichteten die Vereinigten Töchter der Konföderation ein Denkmal für Wirz, das sagte, er sei „das Opfer eines fehlgeleiteten Volksgeschreis“ und das Denkmal beabsichtigt, „seinen Namen vor dem Stigma zu retten, das durch verbitterte Vorurteile damit verbunden ist“.

Nur einen kurzen Spaziergang entfernt können Besucher Tausende von Grabsteinen sehen, die die Andersonville-Häftlinge ehren, die im Gefangenenlager in einem Nationaldenkmal für alle Kriegsgefangenen gestorben sind.

Walt Whitman sagte über Andersonville: „Es gibt Taten, Verbrechen, die vergeben werden können, aber dies gehört nicht dazu.“


Henry Wirz - Geschichte

Foto: Der Todesbefehl wird Henry Wirz (rechts, mit gesenktem Kopf) auf dem Hinrichtungsgerüst im Old Capitol Prison vorgelesen. Washington , DC , 10. November 1865 . (Kongressbibliothek)

Am 23. August 1865 erhob eine Militärkommission des Kriegsministeriums auf Anordnung des Präsidenten zwei Anklagen gegen Wirz, die erste behauptete, Wirz habe sich mit Jefferson Davis, John H. Winder und verschiedenen anderen hochrangigen Beamten der Konföderierten verschworen die "Gesundheit zu beeinträchtigen und das Leben von Kriegsgefangenen der Union zu zerstören". Die zweite Anklage hatte dreizehn Angaben und behauptete, Wirz habe in Andersonville dreizehn Kriegsgefangene der Union ermordet, indem er diese Gefangenen erschoss, stampfte, Bluthunde zerfleischte und verschiedene andere Misshandlungen machte.

Trotz der Tausenden von Unionshäftlingen, die Zeugen der mutmaßlichen Gräueltaten gewesen wären, konnte keine einzige der Spezifikationen auch nur eines der mutmaßlichen Opfer benennen oder ihre Einheit, ihren Rang oder andere Details über sie beschreiben.

Henry Wirz wurde von einem kompetenten Anwalt aus Washington, DC, Louis Schade, verteidigt, der umgehend die Abweisung der Anklage beantragte, mit der Begründung, ein Militärgericht sei nicht zuständig, einen Zivilisten anzuklagen, und die Anklage sei in Bezug auf Zeit, Ort und Art vage der Beleidigung, und dass Wirz als konföderierter Offizier Anspruch auf die zwischen den Generälen Sherman und Johnston bei der Übergabe des letzteren vereinbarten Bedingungen hatte. Alle diese Plädoyers wurden, obwohl gültig, überstimmt, und Wirz bekannte sich dann in allen Anklagepunkten nicht schuldig. Der Prozess gegen Wirz begann am 25. August 1865. Col. N.P. Chipman, US Judge Advocate, leitete die Staatsanwaltschaft. Louis Schade, ein Washingtoner Anwalt und Schweizer Landsmann von Wirz, war Verteidiger. Schade handelte in dieser Funktion ohne Bezahlung und ehrenamtlich, da der mittellose Wirz kein Geld hatte, um ihn zu bezahlen.

Die Regierung stellte 160 Zeugen vor, von denen fast alle Häftlinge in Andersonville waren, aber ihr Hauptzeuge war Felix de la Baume. Dieser Zeuge sah gut aus, hatte eine angenehme Stimme, war ein guter Redner und eroberte das Gericht. "De la Baume" (denn das war nicht sein richtiger Name) bezeugte die offensichtliche Grausamkeit von Major Wirz, da de La Baume die meisten der dem Angeklagten zugeschriebenen Tötungen miterlebte, oder so behauptete er. Page schrieb über diesen Zeugen: „Seine Allgegenwart in Andersonville schien etwas, das ans Übernatürliche grenzte. Nichts entging ihm

Noch bevor der Prozess beendet war, wurde "de la Baume" für seine Aussage im Auftrag der Regierung belohnt und erhielt eine Stelle im Innenministerium, eine eklatante Belohnung für geleistete Dienste. Bald nach der Hinrichtung von Wirz identifizierten einige Unionssoldaten deutscher Abstammung Monsieur "de la Baume" als Deserteur der 7. New Yorker Infanterie, der mit bürgerlichem Namen Felix Oeser hieß. Oeser, der das Andersonville-Gefängnis noch nie betreten hatte, wurde daraufhin von seinem Job im Innenministerium entlassen und verschwand schnell aus dem Blickfeld der Öffentlichkeit.

Von den 160 von der Staatsanwaltschaft vorgeladenen Zeugen sagten nur zehn oder zwölf eine mutmaßliche Grausamkeit des Angeklagten aus. Ungefähr 145 regierungseigene Zeugen, von denen fast alle ehemalige Häftlinge von Andersonville waren, sagten aus, dass sie keine Kenntnis davon hatten, dass Wirz jemals einen Gefangenen mit seinen eigenen Händen oder auf andere Weise ermordet oder getötet hat.

James Madison Page (ein ehemaliger Leutnant der Sixth Michigan Cavalry, ehemaliger Andersonville-Häftling und Autor von "The True Story of Andersonville Prison" (1908)) wurde vorgeladen, aber nach einem Interview nicht als Zeuge geladen. Page erklärte, dass jede in den Spezifikationen beschriebene Grausamkeit unmöglich ohne sein Wissen stattgefunden haben könne, und er habe bis zum Prozess gegen Wirz nichts von den mutmaßlichen Morden gehört. Die Andersonville-Häftlinge hatten den ganzen Tag nur wenig zu tun, außer zu reden, und alle Ereignisse innerhalb des Gefängnisses, die die Häftlinge betrafen, waren Gegenstand intensiver und umfassender Diskussionen. Taten, wie sie gegen Wirz vorgeworfen werden, hätten ohne das breite Wissen in der Häftlingsbevölkerung nicht passieren können. Aber Page hat nie von den angeblichen Vorfällen gehört, und das aus einem klaren Grund: Sie sind nie passiert. Es sei ferner darauf hingewiesen, dass von den elf Unionshäftlingen, deren Ermordung Wirz für schuldig befunden wurde, keiner jemals hinsichtlich seines Namens oder anderer Einzelheiten identifiziert wurde. Fiktive Männer brauchen keine Namen.

Die Verteidigung war gezwungen, nach anderen Regeln zu operieren als die Staatsanwaltschaft. Wo die Staatsanwaltschaft jeden ihrer Wahl als Zeugen benennen konnte, mussten potenzielle Zeugen der Verteidigung vorab von der Staatsanwaltschaft genehmigt werden! Zeugen, die Wirz' Sache hätten helfen können, wie der ehemalige Konföderierte Austauschkommissar Robert Ould, der über den Gefangenenaustausch und die Angebote zur unwiderruflichen Freilassung von Gefangenen hätte aussagen können, durften nicht aussagen. Die Verteidigung war ebenso wie die Anklage eine Farce, aber nicht aus mangelndem Einsatz von Wirz' selbstlosem und engagiertem Anwalt. Der Prozess war ein Schauprozess, dessen Entscheidung bereits gefallen war, bevor ein einziges Wort der Zeugenaussage vor Gericht gehört wurde.

Der Prozess endete am 4. November 1865. Henry Wirz wurde in der ersten Anklage wegen Verschwörung mit anderen konföderierten Beamten zur Ermordung der Gefangenen für schuldig befunden, obwohl während der Verhandlung keinerlei Beweise oder Zeugenaussagen vorgelegt worden waren, die diese Theorie stützen Versuch. In der zweiten Anklage wurde Wirz elf der dreizehn mutmaßlichen Morde an Unionshäftlingen für schuldig befunden. Das Urteil lautete, er werde "am Hals gehängt, bis er tot ist".

DIE HINRICHTUNG

Henry Wirz wurde in seine Zelle gebracht, um auf seine Hinrichtung zu warten. Aber er sollte eine letzte Beleidigung vor dem Galgen erleiden. In der Nacht vor seiner Hinrichtung besuchten Regierungsbeamte Wirz in seiner Zelle, als er einem katholischen Priester, Pater R.E. Boyle. Diese Beamten informierten Wirz in Anwesenheit seines Priesters, dass sie ein hohes Kabinettsmitglied repräsentierten und dass, wenn Wirz Jefferson Davis in einen Plan zur Tötung der Gefangenen verwickeln würde, Wirz' Strafe umgewandelt und sein Leben verschont würde. Dieselben Beamten wiederholten das Angebot an Wirz' Anwalt Louis Schade. Wirz lehnte das Angebot mit Hohn ab. Wirz, ein ebenso ehrenhafter wie unschuldiger Mann, sagte zu Pater Boyle: "Ich werde meine Freiheit nicht durch Meineid und ein Verbrechen erkaufen."

Am nächsten Morgen, am 10. November 1865, empfing Henry Wirz die letzten Riten seiner Kirche. Er sagte Pater Boyle, dass er seinen Feinden vergeben habe. Der für die Hinrichtung zuständige Offizier kam und sagte ihm, dass seine Zeit gekommen sei. "Ich bin bereit, Sir", antwortete Wirz.

In Karnevalsatmosphäre, umgeben von Soldaten, die immer wieder „Andersonville, Andersonville“ riefen, bestieg Henry Wirz das Gerüst im Gefängnishof, begleitet von Pater Boyle. Wirz zeigte keine Angst und stellte sich seinem Tod stoisch. Er sagte: "Ich sterbe unschuldig." Die Falle war gesprungen, aber Wirz starb nicht sofort. Unter den Schreien und Spott des Mobs erstickte er langsam.

Pater Boyle schrieb später in einem Brief an Jefferson Davis: „Ich begleitete den Major auf das Schafott, und er starb im Frieden Gottes und betete für seine Feinde das Leben wurde abgeschworen, und ich wurde durch den christlichen Geist erbaut, in dem er sich seinen Verfolgern unterwarf."

Die Regierung lehnte den Antrag von Wirz' Witwe ab, den Leichnam seiner Familie für ein christliches Begräbnis zurückzugeben. Stattdessen sollte Wirz' Leiche "ohne Zeremonie" im Gefängnishof neben einem anderen Opfer der Yankee-"Justiz", der unschuldigen Mary E. Surratt, beigesetzt werden.

WARUM WURDE WIRZ GERAHMT?

Dass der Prozess gegen Wirz eine transparente Farce war, ist unbestritten und wird von modernen Behörden gerne zugegeben. Laut der Zeitschrift Confederate Veteran schrieb Captain Glen LaForce von der Judge Advocate General's School der US-Armee 1988 einen Artikel, in dem er die eklatanten Unangemessenheiten des Prozesses detailliert beschrieb und erklärte, dass "Der Prozess gegen Henry Wirz eine nationale Schande war". Aber warum ist es passiert? Eine moderne Quelle gibt diese Erklärung:

All die Qualen von Andersonville verlangten von jemandem, den man beschuldigen konnte, jemanden, den man hasste. Und die ganze Schuld wurde seinem Kommandanten, Major Henry Wirz, zugeschrieben. Er war ein leicht zu hassender Mann, ein Ausländer, der schlecht Englisch sprach.

"Hysterie und Übertreibung der Gefängnisexzesse im Süden fegten bald die Yankee-Presse und die Kanzel. Geschichten jeder Art von Folter wurden erzählt, viele von ihnen eingebildet, noch stärker übertrieben, aber die Öffentlichkeit hörte zu und glaubte die Schrecken Winder war tot, und das verließ Wirz.

"In May 1865 he was arrested and taken to Washington where he was subjected to a sham of a trial before a military tribunal. Wirz became the classic victim of circumstance .. he was convicted of 'murder in violation of the laws and customs of war.' There had never been any doubt about the verdict or the sentence.

"Ironically, today, over the spot where he died, symbolic of the justice which he was denied, stands the United States Supreme Court."

--From "The Fighting Men of the Civil War," Galley Books, New York , N.Y. , 1989.

Lt. Page says it more concisely:

"Major Wirz was the object of that popular injustice which personifies causes and demands victims for unpopular movements. All the accumulated passions of the war were concentrated on this one man. He was a magnet that drew the Northern wrath to satiety."

We are deeply in the debt of Lt. James Madison Page for his courage in telling the unpopular truth at a time when few wanted to hear it. In that regard, perhaps things have not changed much since Page published " The True Story of Andersonville Prison" in 1908.

Though many Northerners conspired to hang an innocent man, many others, men who had been prisoners of Wirz at Andersonville , came forward in a courageous effort to save their soldier-brother. Many Union veterans testified on Wirz's behalf, and many others were denied the opportunity. For these Northern men of principle, the sons and daughters of the South should be forever grateful.

James Madison Page was no watered-down Yankee. He believed steadfastly in the Union cause and, after his release from Andersonville in December of 1864 , rejoined his unit and marched in the Grand Review in Washington at the close of the war. Page wrote his book and defended Wirz's memory with a passion, for one simple reason: he believed that Wirz was innocent.

Page sincerely admired his former opponents in the South, and was devoted to the cause of healing the wounds of the war. He felt empathy with Southerners for suffering the degradations of defeat. He lauded the Southern soldier for his bravery in battle and the Southern woman for her sacrifices at home. He advocated government pensions for Confederate veterans as well as Union . He pleaded for a new union of the American spirit as well as the American states, saying "Then let us wipe out the so-called 'Mason and Dixon 's line' and hang out the latch-string for each other."

Page described the purpose of his book in simple terms: "I love my country - my whole country, and was no more loyal to the perpetuity of the Union in 1861 than I am today, but I have come to the conclusion that after forty years we can at least afford to tell the truth."

It is now 136 years and counting, and there are still many who refuse to do exactly that.


Why Does This Georgia Town Honor One of America's Worst War Criminals?

Exactly 150 years ago this Tuesday, Confederate Captain Henry Wirz climbed the steps of the gallows in the courtyard of the Old Capitol Prison in Washington, D.C., where the U.S. Supreme Court building now stands. A hood and noose were placed over his head, and the trapdoor flew open. The fall did not snap his neck but left him to slowly strangle. The crowd of some 250 witnesses cheered and applauded. The life of America’s most notorious war criminal was over, but the battle over his legacy was just beginning.

Wirz, the commandant of the Confederacy’s prisoner of war camp in Andersonville, Georgia, was perhaps the second-most hated person in America, after John Wilkes Booth. “There are deeds, crimes that may be forgiven but this is not among them,” Walt Whitman wrote of Wirz’s crimes. “It steeps its perpetrators in blackest, escapeless, endless damnation.” And yet, not far from the graves of Wirz’s victims stands a monument celebrating the man responsible for their horrific deaths.

During Wirz’s fourteen months in charge of Andersonville, 13,000 Union prisoners of war died from disease, starvation, exposure, medical neglect and murder. At its peak in August of 1864, more than 33,000 POWs were held in 26 acres of open ground. The only source of water was a small creek which ran dark with sewage. Rations, if they came at all, were barely enough to sustain life. Prisoners were never issued clothing or provided shelter, and lay under makeshift tents or in holes dug in the ground wearing the same ragged pieces of their uniforms for the duration. Everything in the camp, a prisoner later testified, was covered in lice and overrun with vermin. Witnesses also testified that Wirz personally murdered and tortured prisoners, and ordered guards to do the same.

No Civil War prisoner of war camps, North or South, were country clubs. At the converted state prison in Alton, Illinois, more than 1,500 Rebels died in custody from disease. But no prison approached the death rate or deliberate cruelty of Andersonville. After the surrender at Appomattox, stories of survivors began flooding the Northern newspapers. The photographs of the survivors, starved into living skeletons, were like nothing the world had seen before and would not see again until the liberation of Nazi death camps at the end of World War II. Wirz was arrested and taken to Washington.

Wirz, a native of Zurich, Switzerland, presented a defense in his heavy German accent that he was only following orders. He claimed he could not feed the prisoners adequately because the South had no food to spare. Wirz blamed the overcrowding on the North’s refusal to continue the practice of exchanging prisoners. (He did, in fact, parole five prisoners to go to Washington to ask the Union to take some of the prisoners off his hands. After the Union refused them, the five men, as they had promised, returned to Andersonville.)

The trial lasted two and a half months with almost 150 witnesses. General Lew Wallace, who would later write the book Ben Hur, presided over the tribunal. Wirz was acquitted on one charge of murder but found guilty on the other charges of murder, abuse, and violations of the laws of war. The military barely had time to print the tickets for the clamoring spectators before Wirz was marched to the gallows on on November 10, 1865. Two others were executed for lesser war crimes and hundreds more were tried for non-capital offenses, but Wirz’s trial and execution closed the case in the public’s mind.

Wirz’s body was barely cold in its unmarked grave when Southern apologists began a campaign to make Wirz a martyr or a scapegoat. A key witness against Wirz was soon revealed to be living with a false identity, enough to fuel the conspiracy theorists ignoring the substance of his testimony. Southern writers claimed Wirz’s trial was unfair, citing his absence from Andersonville on one of the days specified in the charges. The Lost Cause true believers even blamed the North for forcing the South to mistreat prisoners. The cult-like devotion to clearing Wirz even prompted some Southerners to seek a presidential pardon.

After the war, veterans returned to the site of the Andersonville camp. They were able to identify all but about 400 prisoners buried there, and establish a national cemetery. Sixteen Northern states erected monuments to their dead. In 1909, the United Daughters of the Confederacy (UDC) decided to erect their own monument to Wirz. Some UDC members lobbied for placing the tribute in Richmond, or the Georgia towns of Macon or Americus. But the majority decided to build the obelisk in Andersonville, barely a mile from the site of the prison.

The tall stone monument contains four panels. One of them reads, “Discharging his duty with such humanity as the harsh circumstances of the times, and the policy of the foe permitted Capt. Wirz became at last the victim of a misdirected popular clamor.” He was, the panel reads, “condemned to ignominious death on charges of excessive cruelty to Federal prisoners.” Another panel states, “To rescue his name from the stigma attached to it by embittered prejudice this shaft is erected by the Georgia division, United Daughters of the Confederacy.” At the time Union veteran organizations protested, but the monument still stands today and the conflicts have moved to the Internet.

The Confederate flag has come under fire lately, following the mass murder in June at a black church in Charleston, South Carolina. The flag was taken down from its pole on the state’s capitol grounds, and last month students at the University of Mississippi successfully protested for the state flag, which incorporates the Stars and Bars, to be removed from campus. How can it be that the rebel flag comes under attack while a monument to a convicted war criminal responsible for 13,000 deaths, erected almost on top of their graves, is left unprotested? The Confederate flag is a part of history, even though it is part of an ugly history the monument to Wirz is a distortion of history. The true test of the commitment to stop the glorification of the Lost Cause will not come over flagpoles or license plates but on monuments like the one to Henry Wirz.


“He Will Judge Between You and Me”: The 150th Anniversary of the Execution of Henry Wirz

Forty-one year old Henry Wirz, late major of the Confederate army and commandant of the Camp Sumter prisoner of war camp, sat in his own prison cell and petted a cat.[1] There was little else for the man to do on the last day of his life—Nov. 10, 1865—150 years ago today. Waiting in his cell for Federal guards to come and fetch him to the gallows, Wirz had already written his last letter to his family, concluding, “farewell wife, children, all, I will and must close, farewell … God be with us.”[2]

Shortly after 10 a.m., the guards came. They shackled Wirz and brought him out onto the grounds of the Old Capitol Prison in Washington, D.C. He shuffled his way up the stairs, getting closer to the hangman’s noose with each step.

Henry Wirz, Commandant of Camp Sumter.

The road to the gallows began in February, 1864, with Wirz’s assignment to a newly created prisoner of war camp in Georgia. Though officially known as Camp Sumter, the prison would become infamously known by its inhabitants after the closest railroad station to their new hellish home: Andersonville.

From its creation to the end of the war, the prison camp saw almost 45,000 Federal soldiers marched through gates that were only designed to house 10,000 prisoners. Deplorable conditions led to a horrendous mortality rate some 13,000 men never left Andersonville—almost 28% of the camp’s population.

As the commandant of the camp, Wirz became an easy target for the Federal government in the aftermath of the war amidst the public’s outcry for jemand to be punished for what happened in the Confederacy’s prison camps. The man responsible for the operation of all the sites, John Winder, had inconveniently, for the Federal government’s purpose, died of a heart attack before the end of the war. So, for lack of another scapegoat, Henry Wirz became the target of the Union’s revenge.

Similarly to how the Lincoln Assassination conspirators were tried, a military commission was convened to decide Wirz’s fate. Eight army officers made up the commission, headed by Maj. Gen. Lew Wallace. Wallace already had experience with such commissions, sitting as the second-ranked officer in the Lincoln trials.[3]

Henry Wirz’s trial and the fight for his life began on Aug. 21, 1865. Wirz faced insurmountable odds and charges he would never escape: “Charge I. Maliciously, willfully, and traitorously, and in aid of the then existing armed rebellion against thw United States of America… injure the health and destroy the lives of soldiers in the military service of the United States… to the end that the armies of the United States might be weakened and impaired in violation of the laws and customs of war.” “Charge II. Murder, in violation of the laws and customs of war.” The second charge carried thirteen specifications, each describing a moment where Wirz either killed or ordered the killing of prisoners in Camp Sumter’s stockade.[4]

The testimonies that followed “were full of horrors” Lew Wallace wrote to his wife. Evidence frequently included photographs of released prisoners that stunned the public and the commission alike. One doctor testified that the pictures were evidence of “Long-continued, improper, and insufficient food, and exposure to the weather,” and another added that one such photograph “presents a true picture of many of [the prisoners].”[5]

Knowing the odds against him, and perhaps knowing the futility of his defense, Wirz relied on his religious convictions. About a month into the trial, Wirz requested the presence of a clergyman, writing, “Although I know myself full well that I am wrongfully accused, that an All-seeing, All-knowing God knows my innocence, still I need some encouragement from others, not to sink under the heavy burden which is placed upon me.”[6]

The trial drew to a close in late October, 1865. As most people expected, the commission found Wirz guilty of both charges. Writing with a dramatic flourish, Judge Advocate General Joseph Holt commented, “The annals of our race present nowhere and at no time a darker field of crime than at of Andersonville[.]” Then Holt added a comment that historians will likely debate to the end of time: “The investigation of the case was conducted throughout with patience and impartiality, and the conclusion reached is one from which the overwhelming volume of testimony left no escape.”[7] Historian William Marvel certainly does not think so, lambasting Wirz’s trial as filled “with some of the most absurd hearsay that any American judge ever permitted to stand.”[8]

But the historians would come later. Henry Wirz’s fate was sealed with President Andrew Johnson’s endorsement of the commission’s findings: “The proceedings, findings, and sentence of the court in the within case are approved, and it is ordered that the sentence be carried into execution, by the officer commanding the department of Washington, on Friday, the 10 th of November, 1865, between the hours of 6 o’clock a.m. and 12 o’clock noon.”[9]

Atop the gallows, an executioner tied a noose around Wirz’s neck. Soldiers stood below the gallows at attention, watching the progression of events others had climbed into the leafless trees overlooking the Old Capitol grounds and looked down. Looming above the whole thing was the dome of the United States Capitol. With the noose in place, Wirz’s last words rang out across the prison’s square: “I have nothing to say, only that I am innocent, and will die like a man, my hopes being in the future. I go before my God, the Almighty God, and he will judge between me and you.” Then, around 11 a.m., a man knocked the platform from beneath Wirz and he fell to his death.[10] William Marvel described Wirz’s execution as “the final and most deliberate injustice associated with Andersonville[.]”[11]

Henry Wirz is prepared to be hanged at the Old Capitol Prison.

Wirz’s corpse was taken down and brought to the Washington Arsenal, scene of the execution of the Lincoln Assassination conspirators. At the Arsenal, soldiers buried him next to George Atzerodt, the man assigned to kill Andrew Johnson.[12] In 1869, Wirz’s body was re-interred in Washington D.C.’s Mount Olivet Cemetery.

As a concluding word, the Old Capitol Prison no longer exists, but tourists can still see where it was located. All they have to do is go to 1 First St NE, Washington, D.C. the building there is located at the same site as the Old Capitol Prison. Inscribed above the building’s imposing entrance is “Equal Justice Under Law”: it is the Supreme Court of the United States.

[1] William Marvel, Andersonville: The Last Depot (Chapel Hill: University of North Carolina Press, 1994), 246-247.

[2] Konföderierter Veteran, vol. 8., No. 8., August 1900. “Capt. Wirz’s Last Letter to His Wife,” 365.


He is the only person in the United States ever to be executed for war crimes.

Hartmann Heinrich Wirz –“Henry”—was born in Switzerland in 1823. He was practicing medicine in Louisiana when the Civil War began. Wirz was eventually assigned to the staff of General John Winder, who was in charge of Confederate prisoner of war camps.

In May 1864, Wirz became commandant of Andersonville Prison in southwest Georgia. It was built to hold only 10,000 POWs. When the Confederacy refused to exchange black prisoners, all exchanges ended in 1864.

Andersonville’s population swelled to 33,000. Wirz tried to impose order, but was no match for the problems caused by massive overcrowding.

Andersonville had the highest mortality rate of any Civil War prison nearly 13,000 Union POWs died there, mainly of malnutrition and disease. Many who lived were little more than walking skeletons.


Ethics Alarms

Michael West’s latest Comment of the Day was a provocative note relating to the recent post marking the execution of Capt. Henry Wirz, the Confederate commander of the infamous Andersonville prison camp and the defendant in the first American war crimes trial. Apart from the information, his comment also prompted some research and thought on my part. There are ethical conundrums afoot.

I’ll be back to discuss them after Michael West’s Comment of the Day on the post, “The Hanging of Henry Wirz”:

And there’s a monument in memory of Henry Wirz smack dab in the middle of the “main” intersection of Andersonville. The town, which literally had NO connection to Wirz outside of circumstance…has a monument to the man. At least when Southerners were given the option to erect monuments and name installations, they generally associated places with Southerners who had geographic connections with the locale.

Like Fort Bennin: with a military career earning no more than a “yeah, he was there” mention, Fort Benning is named after a man who happened to be born near there. But Henry Wirz gets a monument in the town associated with his notoriety. Perhaps it would be fair to let his monument be the last torn down by the history-eaters, if only to remember that lethal scapegoating is wrong, however temporarily useful.

I’m back with more on this topic:

On May 12, 1909, nearly 44 years after he had been executed for being convicted of”wanton cruelty” and murder of Union soldiers at Andersonville, Henry Wirz had a monument erected in his honor in the same town where his war crimes had taken place. An estimate 3000 people looked on. “Flags of the old Confederacy ‘were everywhere and floral designs literally covered the shaft’ of the monument…a chorus sang Dixie, Wirz’s only living daughter, Julia, pulled a silk chord to release a huge flag, revealing the 36-foot monument. Later, a chorus sang “Maryland, My Maryland,” and a military company from Americus, Georgia., fired off a salute.”

The plaques on the monument assert in part,

“Discharging his duty with such humanity as the harsh circumstances of the times and the policy of the foe permitted, Captain Wirz became at last the victim of a misdirected popular clamor. He was arrested in time of peace, while under the protection of a parole, tried by a military commission of a service to which he did not belong, and condemned to ignominious death on charges of excessive cruelty to Federal prisoners. He indignantly spurned a pardon, proffered on condition that he would incriminate President Jefferson Davis and thus exonerate himself from charges of which both were innocent.”

“In memory of Captain Henry Wirz, C.S.A. born Zurich, Switzerland, 1822, sentenced to death and executed at Washington D.C. November 10, 1865…To rescue his name from the stigma attached to it by embittered prejudice this shaft is erected by the Georgia division, United Daughters of the Confederacy.”

In various Civil War blogs the statements are called “spin” and “flat-out fraudulent.” As you might expect, there was a harsh regional split at the time of the monument’s unveiling. The Goldsboro (N.C.) Daily Argus wrote

“No intelligent person at this day blames Captain Wirz [for Union deaths at Andersonville]. He was unjustly treated. He died a martyr to the cause he believed to be just, and the dedication of a monument to his memory, erected by the women of Georgia, is a well deserved tribute to his worth as a man and his courage and sincerity as a soldier.”

The Richmond Dispatch said in an editorial:

“Wirz is publicly honored in the South now less for what he did than for what was done to him. He was made the scapegoat for things not of his doing and this monument stands to embody the Southern sense of the great wrong put upon him by the United States. The angry and resentful mob loves a visible sacrifice. Wirz was a propitiatory offering to popular indignation over the sufferings of Northern soldiers in Southern prisons. But Wirz was in no way responsible for these sufferings. They were caused by grim conditions which the racked South was powerless to better, and which the deliberate policies of the North greatly aggravated.”

Northerners felt differently. In Hartford, Pastor E.S. Holloway excoriated plans for the monument, telling a gathering of former Union prisoners of war,

“Oh, woman of the Southland, build your monument to [Stonewall] Jackson because he had pure heart to [Robert E.] Lee because when he laid down arms he said to his comrades, ‘We have but one country now’ to Alexander Stevens, for a self-sacrificing life but God forbid that a monument of shame be built to the butcher Wirz, and if it be built may the lightning of heaven strike it into a thousand pieces.'”

“If Wirz deserves a monument,” a New York World editorial thundered, “there should be a public memorial to Mrs. Surratt, whom the verdict of history has acquitted of real criminal complicity in the assassination of Lincoln.” An Ohio newspaper likened memorializing Wirz to “honoring Nero for burning Christians at the stake.” “It passes all understanding,” another Ohio newspaper said, “how women could be the agents to pay for or erect a monument to such a man. There can be no…defense for the damnable record of Andersonville. Its horrors make it a black page in history, a blot upon civilization.”

Stipulated: the Southern endorsements of the memorial, if a bit too celebratory, are closer to truth than the Northern protests. I have seen no evidence that anyone in charge of the Andersonville prison could have made the fates of those imprisoned there significantly better than they were.

Also stipulated: Wirz was an unremarkable, unheroic, seemingly unfeeling man who showed neither remorse for his role in the Andersonville horrors nor pity for the men who suffered there.

He was, however, unjustly scapegoated. His prosecution was cynical and hypocritical. He was a victim of double standard, vengeance, corrupted process and bigotry. Two questions:

1. Why shouldn’t there be a monument to “lethal scapegoating”?

It’s important to remember Henry Wirz for the right reasons, and if we are to have a public reminder of how wrong it is to exploit human beings who end up in the wrong places in the wrong times through no fault of their own to manufacture “closure” by ruthlessly focusing public anger and hate on them, I can’t think of any more appropriate example than Wirz.

2. Should memorials and monuments only memorialize great and good people?

There is a street in Whitechapel named after one of Jack The Ripper’s victims. She was a prostitute, a thief and a drunk. There are memorials to George Floyd


Trial of Henry Wirz:

C aptain Henry Wirz&mdashthe commandant of the Confederate prison at Andersonville, Georgia&mdashwas arrested in May 1865, the only Confederate soldier charged with war crimes during the Civil War. His trial, by a military tribunal, took place between August 23 and October 18, 1865. Captain Wirz was found guilty on all counts and was sentenced to death. He was hanged on November 10, 1865, at the Old Capitol Prison in Washington, D.C. The Chief Defense Lawyer was Louis Schade and the Chief Prosecutor was Judge Advocate Colonel N.P. Chipman. The officers on the Military Commission were: Major General Lew Wallace (United States volunteers), Brevet Major General G. Mott (United States volunteers), Brevet Major General J. W. Geary (United States volunteers), Brevet Major General L. Thomas (Adjutant General United States Army), Brigadier General Francis Fessenden (United States volunteers), Brigadier General A. S. Bragg (United States volunteers), Brevet Brigadier General John F. Ballier, Colonel (Ninety-eighth Pennsylvania Volunteers), Brevet Colonel T. Allcock (Lieutenant Colonel, Fourth New York Artillery), and Lieutenant Colonel J. H. Stibbs (Twelfth Iowa Volunteers). The full text of this document, linked below, includes a detailed subject index to the testimony as well as an alphabetical index of witnesses. (Library of Congress Call Number E612.A5 W7 OCLC Number 422700346)

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The Andersonville Trial, 1865

Captain Henry Wirz, a Swiss citizen and Confederate officer during the American Civil War, was commandant of the infamous Andersonville Prison in Georgia. In August 1865, Wirz faced the first war crimes trial by a military tribunal in American history, charged with murdering and mistreating Union prisoners of war (POWs). During the Civil War’s final 14 months, nearly 13,000 Union POWs, or 29 percent of the inmates, died at Camp Sumter, the Confederate prison camp in Andersonville, Ga. – a death rate higher than at any of the other approximately 100 Civil War prisons (although 24.3 percent of Confederate POWs perished at the Union camp in Elmira, N.Y.). Reports of atrocities at Andersonville circulated widely in the North, along with horrifying photos of severely emaciated prisoners, who to 21st-century eyes bear an unnerving resemblance to inmates at Nazi concentration camps. By the end of the Civil War, Wirz, as Andersonville’s commandant, was one of the most infamous men in America.

THE ACCUSED

Hartmann Heinrich Wirz was born November 25, 1823, in Zurich, Switzerland, as the youngest of eight children. He longed for a medical career but was denied this by his father and the family’s economic circumstances. He worked as an assistant to his father at the Zurich customs house and was arrested by city authorities January 12, 1847 (possibly for embezzlement or unpaid debts). After a year’s imprisonment, Wirz was released for health reasons. He left the country, and following a short interlude in Moscow, he traveled to the United States, arriving in New York City April 23, 1849. After working in a number of jobs at various locations, he was running a medical practice in Milliken’s Bend, La., when the Civil War broke out.

In 1861, Wirz enlisted as a private in A Company, 4th Battalion, Louisiana Volunteers, becoming one of approximately 6,000 Swiss (out of 52,327 Swiss living in the United States) who took up arms during the Civil War. His regiment fought bravely at the 1862 Battle of Seven Pines near Richmond, Va., where then-Sergeant Wirz was severely wounded in his right arm. On June 12, 1862, after treatment at Richmond’s military hospital, Wirz was commissioned captain “for bravery on the field of battle. Subsequently, he served in prison-related assignments in 1862-63. During this time, he commanded the Confederate prison at Tuscaloosa, Ala., earning a sterling reputation among the POWs – not one allegation of cruelty.

After an overseas mission for the Confederacy, Wirz was named commandant of the new prison at Camp Sumter March 27, 1864. His jurisdiction was restricted to the prison compound and did not include the entire facility. Therefore he was not responsible for the incomplete planning and construction of Camp Sumter, nor did he have control over the camp’s severely limited logistics. Wirz served in this capacity at Andersonville until the prison was closed April 10, 1865. Shortly thereafter, he was arrested, sent to Washington, D.C., and placed in the Old Capitol Prison May 10, 1865, to await trial.

Wirz was the only Civil War combatant tried and convicted for what today would be considered “war crimes.” He wasn’t helped by the fact that he was an immigrant at a time when anti-immigrant sentiment ran high. In September 1865, one newspaper even wrote: “Thank God he is not an American.” Although Wirz was charged with 13 counts of murder, not one actual victim was identified, despite that the Confederates at Andersonville kept precise death records and there were scores of eyewitnesses to Wirz’s actions within the stockade.

A military commission of nine prominent Union officers convened Wirz’s tribunal in the U.S. Capitol building August 21, 1865. The event was documented voluminously the court transcript comprised 815 pages of the Congressional Record, and the trial’s written record was 2,301 pages. Over the course of more than 60 days, 160 witnesses testified, the majority of whom were former Andersonville POWs. From the start, the trial was a circus. The prosecutor, Colonel Norton Chipman, had enormous powers in the court. Not only did he advise the court and prosecute, he also could reject witnesses. Star prosecution witnesses perjured themselves, and the commission’s president, General Lew Wallace (future author of Ben Hur), was likely intent on rescuing his poor wartime performance. For his efforts, Wallace was later appointed territorial governor of New Mexico.

To the defense, the trial seemed a farce. Many witnesses Wirz wanted to call were never summoned, and his lawyer complained that the military commission violated “all rules of law and equity.” Wirz pleaded not guilty to all charges. The defense motioned that the charges should be dismissed because they were unconstitutionally vague and, incredibly, although there were 13 specific allegations of murder, not a single murder victim was named. Prosecutor Chipman did not respond to the motion, and it was denied without comment.

After a two-month show trial, Wirz was found guilty, despite the fact that 145 of 160 witnesses declared that he did nicht murder or mishandle prisoners. Although 15 witnesses testified to Wirz’s crimes in colorful detail, their statements must be taken with healthy skepticism. A majority of historians and legal experts now agree on a critical point: Wirz was denied due process under the law.

The sentence was death. On November 3, 1865, President Andrew Johnson ordered the execution carried out. A week later, November 10, Henry Wirz stood atop a scaffold in the shadow of the U.S. Capitol. He maintained his innocence until the end. “I know what orders are, Major,” Wirz reportedly told his executioner, “and I am being hanged for obeying them.” Wirz’s remains were buried in the Mount Olivet Cemetery in Washington, D.C., where they still reside under a tombstone that reads: “Confederate Hero-Martyr.”

Not mentioned at Wirz’s trial was the culpability of the Union Army and U.S. War Department in prolonging and increasing the suffering of Northern prisoners at Andersonville. In the fall of 1864, as Union General William T. Sherman’s army marched to the sea from Atlanta, his troops destroyed the single railroad track supplying Andersonville, and they came within miles of the camp but made no attempt to free the POWs. More devastating, Secretary of War Edwin Stanton had ended prisoner exchanges in 1863 on the grounds that the South had more to gain from them than did the North. In July 1864, Wirz even sent a committee of Andersonville prisoners to Washington on parole to explain the hardships and plead for an exchange – yet Stanton refused to see them.

The precedent-setting Wirz case laid the legal foundation for the World War II Nuremberg War Crimes trials and the Global War on Terror military tribunals. Captain Henry Wirz and the Andersonville trial testify to the enduring importance of the issue of proper treatment of prisoners of war and remind us that the historical examples of the Civil War remain relevant today.

Kevin D. Stringer,a 1987 West Point graduate, has a PhD in history/international relations from the University of Zurich. He is a professor of international affairs and a reserve military officer.

Originally published in the March 2013 issue of Armchair General.


Schau das Video: Animated Time-Lapse Photos of the Execution by Hanging of Andersonville Commandant Henry Wirz 1865 (Dezember 2021).